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[글로벌 아이] 테러보다 무서운 적, 비만

이상복
워싱턴 특파원
요즘 미국 언론들은 비만 왕국 미국의 문제점을 집중적으로 다루고 있다. 이달 초 의학 저널에 실린 한 편의 논문이 계기가 됐다. 듀크대 에릭 핀켈슈타인 교수는 통계를 기초로 2030년이 되면 미국 비만 인구가 전체의 42%에 달할 것으로 예측했다. 그에 따른 의료비용은 20년간 660조원이 더 들 것으로 전망했다. 그러자 미국 언론들은 “비만이 미국 경제의 발목을 잡고 말 것”이란 비관적 분석을 쏟아내기 시작했다. HBO는 비만으로 벌어질 최악의 시나리오를 그린 4부작 다큐멘터리를 지난주 방송해 파장을 키웠다.

 미국에서 ‘비만과의 전쟁’은 낯선 주제가 아니다. 역대 정부들이 줄곧 외쳐왔던 구호들이다. 빌 클린턴 전 대통령도 2004년 심장수술을 받은 뒤 그토록 좋아하던 패스트푸드를 멀리하고 비만 퇴치 운동에 뛰어들었다. 현 정부에선 오바마 대통령의 부인 미셸 오바마가 아동비만 퇴치운동을 이끌고 있다. 하지만 어느 정권도 비만율을 낮추는 데 성공하지 못했다. 살빼기 과정을 담은 TV쇼와 다이어트 광고가 범람하는 미국이지만, 국민 뱃살은 계속 늘고 있다. “테러와의 전쟁보다 비만과의 전쟁이 더 어렵다”는 자조 섞인 목소리가 나오는 건 그 때문이다.

 현재 미국 사회가 비만 문제에 대처하는 자세는 대략 세 가지로 요약할 수 있다. 첫째로 이들은 비만을 더 이상 의지력 부족 같은 개인적 차원의 문제로 바라보지 않는다. 대신 비만을 사회·경제적인 국가 문제로 받아들이고, 비만을 유발하는 사회 시스템을 바꿔야 한다는 쪽으로 논의를 모으고 있다. 둘째로 비만이 사회적 불평등을 심화시킬 수 있다는 데 주목한다. 경제적으로 어려운 국가·지역일수록 패스트푸드 소비가 많고, 그 결과 비만율이 높다는 연구결과가 있다. 실제로 미국에서 백인의 비만율은 15%인 데 반해 히스패닉은 26%, 흑인은 33%에 달한다. 셋째로 아동비만을 막는 데 총력전을 펼치고 있다. 미국 의료기관인 카이저 연구센터는 비만 때문에 어린이들의 평균수명이 부모 세대보다 20년 짧아질 수 있다는 충격적인 보고서를 내놨다.

 우리 현실은 어떨까. 삼성경제연구소는 올 초 『비만의 사회경제적 위협과 기회』 리포트에서 한국은 비교적 비만도가 낮은 날씬한 국가군에 속하지만 과체중과 비만 비율이 상승하는 추세라고 밝혔다. 아동비만 문제도 갈수록 심각해지고 있다. 세계 각국은 비만세(稅)를 신설하는 등 정책과 규제를 강화해 비만산업이 비대해지는 걸 막고 있다. 이에 반해 우리는 비만을 지나치게 개인의 문제로 돌리는 경향이 강하다.

 세계보건기구(WHO)는 이미 비만을 ‘세계적 전염병’으로 규정했다. 20세기 후반 인류 건강을 위협하는 최대의 적이 에이즈였다면 21세기엔 비만이 그 자리를 차지할 거란 분석이 나오는 판이다. 더 늦기 전에 우리에게도 범국가적인 대책이 필요한 시점이다.
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