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[인터뷰] 신약 ‘슈펙트’ 개발 이끈 서울성모병원 김동욱 교수

김동욱 서울성모병원 혈액내과 교수는 “백혈병 정복을 위해 계속 연구 중”이라고 말했다.
“국산 백혈병 신약 개발의 성공은 한국이 의약품 주권을 확립했다는 의미를 가집니다.” 가톨릭대의대 서울성모병원 혈액내과 김동욱 교수가 국산 만성골수성백혈병(CML) 치료제 ‘슈펙트’의 승인이 발표된 뒤 했던 첫 말이다. 슈펙트는 올해 1월 식품의약품안전청으로부터 시판허가를 획득했다. 김 교수는 이 치료제의 임상시험을 이끌며 개발을 주도했다. 슈펙트는 꿈의 치료제라고 불렸던 글리벡(1세대 만성골수성백혈병 치료제)보다 효과는 좋고 부작용은 적다. 기존 약에 내성을 보인 환자들에게 또 다른 치료의 길이 열린 것이다. 김 교수에게서 국산 백혈병 치료제 개발의 의미와 치료 효과에 대해 들었다.

 -국산 CML 치료제 개발의 의미는.

 “좋은 약을 저렴하게 먹을 수 있다. 환자 입장에서는 1석2조의 효과를 얻는 셈이다. 현재 판매되고 있는 다국적 제약사의 CML 치료제의 한 달 약값은 약 200만원(연간 2400만원)이다. 정상 세포에는 영향을 주지 않고 암세포만 공격하는 2세대 백혈병 치료제가 개발되면서 약값은 더 비싸졌다. 아무리 좋은 약이라도 약값이 비싸면 환자에게 부담이 된다. 치료제가 눈앞에 있는데 약값이 없어 치료를 받을 수 없는 건 참담한 일이다. 하지만 상황이 달라졌다. 슈펙트를 출시한 국내 제약사는 가격을 기존 약보다 30% 저렴하게 공급하겠다고 밝혔다. 만성골수성백혈병 환자가 적극적으로 치료를 받을 수 있는 기회가 늘어날 것으로 기대된다. 이런 흐름에 맞춰 경쟁 치료제를 공급하고 있는 일부 다국적 제약사도 약값 인하 움직임을 보이고 있다.”

 -신약에 점수를 매긴다면.

 “슈펙트는 1세대 표적 항암제인 글리벡과 비교할 때 모든 면에서 우수하다. 치료 효과만 보더라도 25~30배 뛰어나다. 1년 이내 약효에 반응을 보이지 않는 치료 실패 환자 비율도 적다. 글리벡은 1~2%인데, 슈펙트는 약 0.5%다. 슈펙트에 점수를 매겨야 한다면 100점 만점에 90점 정도다.”

 -부작용 때문에 암 치료를 꺼리는 사람이 있다.

 “환자가 약을 먹었을 때 나타나는 부작용은 치료제마다 조금씩 다르다. 주요 치료제 중 슈펙트는 눈이 노랗게 변하는 황달이나 간 기능에 문제가 생기는 부작용이 있다. 다른 백혈병 치료제인 타시그나는 간 기능 저하와 함께 당뇨병을 일으킨다. 스프라이셀은 폐에 물이 차는 증상이 나타난다. 부작용이 전혀 없는 약은 존재하지 않는다. 중요한 점은 과거에 나왔던 치료제에 비해 최근에 등장한 신약의 부작용이 확 줄어들었다는 것이다. 겁부터 먹지 말고 환자의 상태에 따라 전문가가 권하는 약을 선택하면 된다.”

 -백혈병 정복을 위해 남은 과제는.

 “아직 백혈병이 발생하는 원인을 정확하게 알지 못한다. 방사성 물질에 노출되거나 유해물질 때문에 유전자 변이가 일어난다는 몇 가지 사실만 밝혀져 있을 뿐이다. 개인적으로 볼 때 발병 원인의 95% 정도는 여전히 미궁이다. 백혈병을 근본적으로 치료하기 위해서는 발병 원인을 알아야 한다.

 지금까지 개발된 약은 암 줄기세포를 직접 공격하는 것이 아니었다. 바로 아래 단계에 있는 암세포를 공격해 병을 치료하는 우회 공격을 펼쳤다. 만약 암 줄기세포를 직접 공격하는 항암제가 개발될 수 있다면 백혈병도 정복할 수 있다.”

 -백혈병 치료의 과거와 현재는.

 “불과 10여 년 전만 해도 만성골수성백혈병에 걸리면 골수이식을 받아야 살 수 있다는 게 정설이었다. 하지만 항암제(글리벡)가 개발된 이후 백혈병 치료 패러다임이 크게 변했다. 약만 잘 먹으면 문제없이 생활이 가능하다. CML로 진단 받은 뒤에도 20년 이상 살고 있는 환자가 많다. 새로운 백혈병 치료제가 나온 후 글리벡의 효과를 볼 수 없었던 환자도 치료할 수 있게 됐다. 골수이식은 항암제 치료에 실패한 환자에게 진행한다.”

권선미 기자
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