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[남기고] 이헌재 위기를 쏘다 (8) DJ와 나

김대중 전 대통령은 왜 정치적 지분이 없는 이헌재(오른쪽)에게 핵심 장관직을 맡겼을까. 언론은 이를 ‘실용인사’라 평했다. 구조조정 기술자로서 이헌재를 고용했다는 것이다. 그래서일까. 공직에 있던 2년여, 이헌재가 김 전 대통령을 독대한 것은 단 한 번뿐이었다. 그것도 “재경부 장관을 그만두겠다”고 사의를 표명한 뒤 성사된 독대였다. [일러스트=박용석 기자]

1998년 2월 초, 서울 여의도 63빌딩의 중국집. 김대중 대통령 당선인은 여유로운 모습이었다. 어느 정도 자신감을 찾은 듯했다. TV에서 보던 모습과는 달랐다. TV 속 그는 늘 초조한 표정이었다. 당선 직후부터 무엇에 쫓기는 듯했다. 그럴 만했다. 평생 소원하던 국정 운영을 맡았지만 나라는 풍전등화의 위기를 맞고 있었다. 그러다 1월 28일, 채권단과의 외채 협상이 극적으로 타결됐다. 만기별로 연 7.85~8.35%의 고금리였지만 이것저것 따질 때가 아니었다. 두 자릿수가 아닌 것만도 감지덕지였다.

 DJ는 외채 협상이 마무리되자 비로소 한숨을 돌린 듯했다. 비상경제대책위원회 위원들을 모아 점심을 사겠다고 한 것도 그래서였을 것이다. 기획단장인 나를 데려간 것은 김용환 위원장이었다. “제일 고생한 이 단장이 빠져선 안 된다”고 했다.

 DJ를 직접 대면한 것은 이날이 처음이다. 1월 13일 4대 그룹 총수들과의 모임에선 먼발치에서 바라보기만 했다.

 “비대위원들이 고생 많이 했습니다. 덕분에 어려운 고비를 잘 넘겼어요.”

 조용하고 낮은 목소리. 하지만 힘이 있다. 위원들 한 명 한 명에게 인사를 건네던 그는 나를 쳐다봤다.

 “실무기획단을 맡은 이헌재 단장입니다.”

 김용환 위원장이 소개하자 “아…” 하고 고개를 끄덕였다.

 “얘기 많이 들었습니다. 일을 아주 잘한다고. 수고 많았어요.”

 말없이 고개를 숙였다.

 “진의종 전 총리(전북 고창 출신으로 5공 때 총리를 지냄) 사위라죠. 진 총리하고는 예전에 같이 고생을 많이 했었어요.”

 그때만 해도 DJ와의 인연이 다시 이어질 거라는 생각은 못했다. 급한 불을 껐으니 곧 떠나게 될 거라 생각했다. 외채 협상은 일단락됐다. 재벌 개혁의 큰 그림도 나왔다. 비대위는 며칠 뒤인 2월 중순 해체될 예정이다. 그러면 나도 야인으로 돌아가거나 김용환 위원장과 일을 조금 더 하거나 하게 될 터였다. 그런 내가 DJ 정권의 경제관료로 2년 반을 더 일하게 될 줄은 그때의 나는 물론, DJ도 몰랐을 것이다.

 DJ는 나를 동지가 아니라 기술자로 발탁했다. 하기야 DJ 정권에 지분 한 점 없었으니. 그런 사실을 잘 알고 있던 당시 언론은 나의 금융감독위원장 발탁을 ‘실용인사’라고 평했다. 그래서였을까. DJ는 내게 늘 멀리 있는 사람이었다. 금감위원장과 재정경제부 장관으로 일한 2년 반 동안, DJ를 독대한 것은 꼭 한 번뿐이었다. 그것도 2000년 7월 초, “장관직을 그만두겠다”고 사의를 밝힌 뒤에야 겨우 성사됐다.

 DJ와의 독대는 5분 정도였다. 이기호 경제수석이 잠시 머뭇거렸지만 DJ는 손짓으로 그를 내보냈다. 이재만 비서관을 통해 “독대를 청한다”고 말해 둔 터였다. 그 자리에서 나는 세 가지 건의를 했다. 여기에 대해서는 다시 상세히 전할 기회가 있을 것이다. 꼭 필요하다 싶어 새겨뒀던 얘기들이었다. 하지만 DJ는 간혹 고개를 끄덕일 뿐 가타부타 답이 없었다. 가슴속 진솔한 얘기를 다 꺼내기도 전에 집무실 노크 소리가 들렸다. 다음 약속을 알리는 소리다. 어쩔 수 없이 인사를 하고 나왔다. DJ는 가볍게 손을 들며 “네, 수고하세요”라고 말했다. 내가 공직자로 본 DJ의 마지막이었다. 당시 당부했던 세 가지 중 두 가지는 내가 사임한 뒤에 실행됐다.

 끝까지 기술자로 날 대했던 DJ이지만 국정 운영엔 본받을 점이 많았다. 지금도 고맙게 생각하는 게 있다. 그 살벌했던 구조조정의 소용돌이 속에서 DJ는 한번도 개인적 청탁을 하거나 정책에 대해 간섭한 적이 없었다. 재벌 개혁과 기업 워크아웃, 빅딜, 은행 퇴출…. 은행이 퇴출되고 사람들이 길거리로 내몰렸다. 기업은 쪼개지고 합쳐지고 팔렸다. 그에게 들어온 청탁이 얼마나 많았겠는가. 그런데도 DJ는 한번도 “누구를 봐줘라. 어느 회사는 손봐라” 언급한 적이 없었다. 그가 내게 물어본 것은 단 두 가지였다. “원칙에 맞는 것이오?” 그리고 “절차는 공정했나요”였다. 그것은 김종필 당시 국무총리도 마찬가지였다. 주기적으로 총리 주재 장관회의가 열렸지만 JP는 아예 기업 구조조정과 관련한 보고를 받지 않으려고 했다. 섣불리 관여하면 부탁할 일이 생기고, 그러면 복잡해진다고 생각했던 것 같다.

 일절 간섭이 없던 대통령과 총리. 그것이 결과적으로 좋았는지 나빴는지는 잘 모르겠다. 분명한 건 덕분에 정권 초기, 나는 온 신경을 정책에만 집중할 수 있었다. 청와대의 의중을 읽으려 고개를 기웃거릴 필요도, 지레짐작으로 누굴 봐주고 안 봐줄 필요도 없었다. 그러다 보니 오해와 불만도 샀다. 음해도 많았다. “이헌재가 호남 사람 다 자른다”는 음해가 그중 가장 아팠다.

만난 사람=이정재 경제부장
정리=임미진 기자


등장인물

▶ 김종필(85) 전 국무총리

5·16 군사정변의 주역으로 박정희 정권에서 국회의원으로 정치 활동을 시작한 거물 정치인. 71년부터 4년여간 국무총리를 지냈다. 87년 대권에 도전했으나 쓴맛을 보고 95년 자유민주연합(자민련)을 창당한 뒤 97년 대권에서 DJ와 손을 잡는다. 나는 그가 DJ 정권에서 국무총리를 지내는 동안 업무 때문에 자주 마주쳤다.
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‘북한의 급변사태와 안정화 전략’을 주제로 북한학 박사를 받았다. 국방연구원 안보전략연구센터ㆍ군사기획연구센터와 고려대학교 아세아문제연구소 북한연구센터에서 군사ㆍ안보ㆍ북한을 연구했다. 2016년부터는 중앙일보에서 군사ㆍ안보 분야 취재를 한다.