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음식물 끼어 충치·잇몸병 잦으면 치아교정으로 근본 치료 서둘러야





‘예뻐지려고 치아를 교정한다?’ 이렇게 생각한다면 교정치료의 한쪽만 아는 사람이다. 잘못 배열된 치아는 충치는 물론 잇몸질환에 쉽게 걸린다. 자세가 바르지 못한 사람이 척추질환으로 고생하는 것과 같은 이치다. 몇 달 전 교정치료를 끝낸 김O연(37·서울 강남구)씨. 그녀가 교정을 시작한 이유는 미용이 아닌 잇몸질환 때문이었다. 어금니가 비뚤비뚤 누워 자란 탓에 식사 때마다 음식물이 끼었다. 이 틈새에 낀 음식 찌꺼기는 양치를 해도 잘 제거되지 않았고 염증까지 생겨 냄새와 함께 통증을 유발했다. 그럴 때마다 염증 치료를 받았지만 효과는 그때뿐이었다. 마지막으로 그녀가 찾아간 곳은 교정전문 치과였다. 담당 치과의사는 “치아를 바르게 배열하면 반복되는 염증에 시달리지 않을 뿐 아니라 잇몸질환을 예방할 수 있다”고 말했다. 교정치료 후 그녀는 “요즘 입안이 청결해져 기분까지 상쾌하다”고 말했다.

충치·잇몸병 줄이려 교정치료

최근 김씨와 같이 치아 건강을 위해 교정치료를 받는 환자가 늘었다. 대한치과교정학회 박영국 회장(경희대치과병원 교정과 교수)은 “‘보기 좋은 떡이 먹기에도 좋다’는 말이 있다. 이는 치아에도 그대로 적용된다. 보기에 좋은 고른 치아가 건강에도 좋다”고 말했다.

우선 충치가 발생할 위험이 준다. 치아가 고르지 않으면 치아 사이로 음식물이 잘 낀다. 남은 음식물 찌꺼기는 세균의 번식지가 돼 충치의 원인이 된다. 박 교수는 “치아 배열이 좋지 않은 어린이일수록 충치가 많다”고 말했다. 잘못된 치아 배열을 방치하면 이른 나이에 잇몸병을 얻는다. 조재형 대한치과교정학회 공보이사(조재형치과 원장)는 “치태는 잇몸에 염증을 일으켜 결국 이를 지지하는 잇몸뼈를 녹아내리게 한다”고 말했다. 치아 교합에도 악영향을 미친다. 치아가 바르지 않으면 윗니와 아랫니가 제대로 맞물리지 않는다. 음식을 씹을 때 특정 어금니에만 힘이 가해져 장기적으로 이를 약하게 만든다. 턱관절 건강도 해친다. 부정교합으로 씹을 때 한쪽 턱관절 뼈에 무리가 가기 때문이다.

턱관절에 균형이 깨지면서 음식을 씹을 때마다 턱에서 소리가 나고 통증이 발생하는 턱관절 질환이 생긴다. 소화불량의 원인을 제공하기도 한다. 박영국 교수는 “어금니가 음식물을 제대로 갈아줘야 소화가 잘된다. 어금니 교합이 완전하지 않으면 음식물을 대충 씹어 넘긴다. 노인뿐 아니라 젊은 사람도 만성소화불량을 겪을 수 있다”고 말했다.





사춘기 전에 교정치료 시작해야

교정치료는 치아와 턱의 성장이 끝나는 사춘기 전에 하는 게 좋다. 자녀 나이 10~11세 때 치과에 데려가 턱과 치아의 상태를 점검해 준다. 조재형 원장은 “치아와 턱 엑스레이를 찍으면 아이가 주걱턱이 될지, 무턱이 될지 알 수 있다”며 “이때를 놓쳐 사춘기가 되면 턱이 완전히 성장해 치아 교정만으로 얼굴 모양을 개선하는 데 한계가 있다”고 말했다. 턱과 치아의 위치를 바로잡으려면 양악수술 같은 큰 수술을 해야 한다는 것이다.

손가락을 빨거나 혀를 내미는 습관이 있는 아이, 코가 아닌 입으로 호흡하는 아이는 구강구조가 바뀔 수 있으므로 교정치료 대상인지 점검을 받도록 한다. 박영국 교수는 “이런 아이는 이가 나는 턱뼈의 공간이 좁아 부정교합이 생길 확률이 높다”며 “조기에 교정치료를 시작해야 부정교합을 막을 수 있다”고 말했다. 턱이나 손가락 빨기 등의 문제가 없이 부정교합만 발견됐다면 초등학교 6학년 전후에 교정치료를 받는다.

최근에는 20~30대 교정치료 환자도 크게 늘었다. 사회활동이 많으므로 교정장치의 미적인 부분을 고려한다. 일반적인 금속 교정장치보다 도자기로 만든 교정장치, 또 플라스틱처럼 생긴 특수 투명 교정장치 등을 선호한다. 치아 앞쪽에 교정장치를 다는 것이 부담스럽다면 치아 뒤편에 교정장치를 설치하는 설측교정을 권하기도 한다.

중장년층에서도 교정치료를 권하는 경우가 있다. 잦은 치주염으로 고생하는 사람이 대표적이다. 교정치료를 통해 치아 사이를 좁히면 치주염도 줄어든다.

임플란트 시술 전에도 교정과를 찾아 상담해 보는 것이 좋다. 조재형 원장은 “교정으로 인접 치아 사이의 간격을 조절하면 임플란트를 굳이 하지 않아도 되는 경우가 종종 있다”고 말했다.

배지영 기자

☞대한치과교정학회=대한치과의학회 산하 최초의 분과학회로 1959년 5월 28일 창립됐으며 현재 2008명의 회원이 활동중이다. 2009년 창립 50주년을 기점으로 세계 3대 교정학회 위상에 걸맞은 연구와 학술활동, 사회공헌 활동을 기획·실행하고 있으며 또 다른 도약을 위해 사단법인화도 추진하고 있다.

2003년부터 시작된 저소득층 청소년 무료 교정치료는 대표적인 사회공헌활동사업이다. 지난해에는 150명의 청소년을 대상으로 무료 교정치료를 진행했다. 올해는 6월 초부터 대상자를 선정 중이다. 생활보호대상자나 차상위계층의 한 부모가정, 조손 가정처럼 사회적 도움이 필요한 청소년이 대상. 선정은 삼성 꿈장학재단·서울시 복지재단·광주어린이재단의 도움을 받아 선정한다. 청소년 교정치료에 소요되는 비용은 치료를 맡은 학회 회원이 자발적으로 부담한다.
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‘북한의 급변사태와 안정화 전략’을 주제로 북한학 박사를 받았다. 국방연구원 안보전략연구센터ㆍ군사기획연구센터와 고려대학교 아세아문제연구소 북한연구센터에서 군사ㆍ안보ㆍ북한을 연구했다. 2016년부터는 중앙일보에서 군사ㆍ안보 분야 취재를 한다.