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당뇨·흡연, 당신의 시력을 노린다

실명에 이르는 다른 질환들 빛의 마법사라고 불리는 네덜란드 화가 렘브란트는 ‘실명(失明)’을 소재로 많은 작품을 남겼다. 그중에서도 ‘눈을 잃은 삼손’은 빛을 잃었을 때의 두려움을 잘 묘사한 작품이다. 이처럼 앞을 못 볼 수 있다는 두려움은 사람들에게 극도의 공포감을 조성한다. 실제 시력이 점점 나빠지는 질환을 앓고 있는 환자 중 절반 이상이 두려움으로 자살충동을 느낀다고 답했다(2009년 황반변성 환우회). 그렇다면 녹내장을 제외하고 실명을 유발하는 눈 질환에는 어떤 것들이 있을까.






당뇨병성 망막증 망막의 말초혈관에 장애

‘당뇨대란’이라 할 정도로 환자가 많아지면서 급증하는 질환이다. 현재 우리나라 성인 실명 원인 1위 질환이다. 삼성서울병원 안과 강세웅 교수는 “당뇨병은 망막의 말초혈관에 순환장애를 일으킨다”며 “이 때문에 혈관이 막히면서 심각한 출혈이 발생하거나, 쉽게 터지는 새 혈관이 자라면서 문제가 된다”고 설명했다. 당뇨병성 망막증은 당뇨병을 앓은 기간이 길수록 빈도가 증가하므로 처음 당뇨병을 진단받았을 때부터 주기적으로 망막의 변화를 관찰해야 한다. 강 교수는 “당뇨병성 망막증이 있다면 보통 2~4개월, 적어도 6~12개월마다 정기적인 관찰이 필요하다”고 강조했다.

망막박리 눈에 이상 없어도 노화로 인해 발병

망막에 구멍이 생겨 액체가 유입되거나 염증에 의해 망막이 제 위치에서 떨어지는 것을 말한다. 나이가 들면 노화로 인해 눈 안에 빈 공간이 생긴다. 이때 구슬과 같은 유리체는 쉽게 움직일 수 있게 돼 망막이 찢어질 수 있다. 따라서 눈에 아무런 이상이 없더라도 망막박리는 생길 수 있다. 고도근시가 있다면 나이와 상관없이 발병하기도 한다. 강세웅 교수는 “근시가 심한 사람은 망막이 얇아져 망막박리가 잘 생긴다”며 “검은 점이나 거미줄 같은 것이 보이거나, 눈을 좌우로 움직일 때 번쩍이는 불빛이 보인다면 병원을 찾아야 한다”고 말했다. 조기에 진단하면 국소 마취를 한 상태에서 레이저로 비교적 간단히 치료할 수 있지만 떨어져 나간 부위가 넓다면 망막을 붙여주는 수술을 해야 한다.

황반변성 40~50대 환자 급증






눈의 망막에서 빛을 받아들이는 세포가 가장 많은 ‘황반’에 문제가 생기는 질환이다. 영화관에서 스크린이 망가지면 잘 보이지 않는 것처럼 황반이 두꺼워져 상이 깨끗하게 맺히지 않는다. 문제는 황반변성이 별다른 증상이 없다가 서서히 시력을 잃어 결국 실명에 이르는 병이라는 데 있다. 건양대 김안과병원 이동원 교수는 “초기에는 사물이 흐리게 보이거나 가까운 곳을 볼 때 휘어져 보여 질환이 상당히 진행된 뒤에야 병원을 찾는 사례가 많다”고 설명했다. 과거에는 60대 이상에서 자주 발생하는 노인성 질환으로 알려졌지만 지금은 다르다. 40~50대 황반변성 환자가 10년 전에 비해 9배 늘었다(2010년 한국망막학회). 이 교수는 “치료를 한다고 해도 손상된 세포를 되살릴 수 없기 때문에 정기적인 검사를 통해 조기에 병을 발견하는 것이 중요하다”고 말했다. 신선한 과일과 채소를 섭취하고, 발병 요인으로 밝혀진 흡연은 하지 않는 것이 예방 수칙이다.

포도막염 과로·스트레스가 원인인듯

포도막은 안구를 둘러싸고 있는 막이다. 빛의 양을 조절하거나 수정체를 받쳐주는 역할을 한다. 혈관이 많이 분포해 있어 혈관막이라고 부르기도 한다. 문제는 치료의 어려움 때문에 생기는 질환의 반복성과 지속성이다. 이동원 교수는 “시력·안압·X선 검사 등 10가지 이상의 검사로도 원인을 찾을 수 없을 때가 많다”고 말했다. 염증이 급성일 때는 눈이 빨갛게 충혈되고 심한 통증을 느낀다. 만성적으로 진행될 때는 한 번씩 통증이 나타나면서 점점 빠른 속도로 시력을 잃는다. 또 이차적으로 유리체가 혼탁해지거나 녹내장과 같은 다른 질환도 일으킨다. 이 교수는 “대부분 원인을 모르기 때문에 근본적인 치료가 어렵다”며 “염증이 심하면 염증 치료제인 ‘스테로이드’를 투여한다”고 말했다. 전문가들은 원인을 알 수 없는 포도막염을 자신의 세포를 적으로 간주하고 공격하는 자기면역체계 이상 때문으로 추정한다. 자기면역체계 이상은 과로와 스트레스, 유전적 요인에 의해 발생하는 것으로 알려져 있다.

 권병준 기자

☞포도막=안구의 바깥쪽 막과 안쪽 막 사이에 위치한 부드럽고 얇은 막. 홍채·모양체·맥락막을 말한다. 홍채는 빛을 조절하고 모양체는 수정체를 받쳐준다. 맥락막은 다른 빛이 들어오는 것을 막는 일종의 암실 역할을 한다.

망막과 황반=망막은 우리 눈이 사물을 볼 수 있도록 해주는 종이와 같이 얇은 신경조직으로 카메라의 필름에 비유된다. 황반은 이 망막 중에서 빛을 가장 선명하고 정확하게 받아들이는 부분으로 노란색을 띠고 있다.
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‘북한의 급변사태와 안정화 전략’을 주제로 북한학 박사를 받았다. 국방연구원 안보전략연구센터ㆍ군사기획연구센터와 고려대학교 아세아문제연구소 북한연구센터에서 군사ㆍ안보ㆍ북한을 연구했다. 2016년부터는 중앙일보에서 군사ㆍ안보 분야 취재를 한다.