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치매 유발하는 새 유전자 발견

치매를 유발하는 유전자가 새롭게 발견됐다.

서울대 의과대 서유헌(사진) 교수팀은 치매 환자의 뇌에서 ‘S100a9’라는 유전자가 활발하게 활동하는 것을 발견해 이것이 치매 유발 유전자라는 사실을 알아냈다고 21일 발표했다. 이에 따라 새로운 치매 치료제 개발 가능성이 높아졌다.

연구팀은 치매를 앓는 쥐에게 ‘S100a9’의 활동을 억제하는 물질(SiRNA)을 주사하면 치매 상태가 현저하게 개선된다는 것을 확인했다. 이 물질을 치매 쥐에게 주사한 뒤 수조에 설치한 미로에서 목적지를 찾아가게 하는 실험을 한 결과 정상 쥐와 큰 차이 없는 시간 안에 목적지에 도달했다.

쥐 실험 결과 ‘S100a9’를 억제하는 물질을 투여하면 치매의 가장 큰 증세인 기억력 감퇴가 방지되고 뇌 세포 속에 다량 존재하는 독성 물질인 베타 아밀로이드도 크게 줄었다. 베타 아밀로이드는 치매 환자의 뇌세포에서 흔히 발견되는 것으로, 신경을 못 쓰게 만들고 신경세포가 죽게 한다. 이 유전자를 잘만 조절하면 치매 발병 가능성을 낮추고 치매 치료가 가능할 수 있는 셈이다.

박방주 과학전문기자
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