preLoad Image preLoad Image
검색 바로가기
주메뉴 바로가기
주요 기사 바로가기
다른 기사, 광고영역 바로가기
중앙일보 사이트맵 바로가기
닫기
닫기

"사라진 남극 빙하 30%는 덜 내린 눈 때문"

 
기온 상승으로.남극 빙하에 폭포수가 형성됐다. [사진 극지연구소]

기온 상승으로.남극 빙하에 폭포수가 형성됐다. [사진 극지연구소]

극지연구소는 최근 10여 년간 감소한 남극 빙하 양의 30%는 눈이 덜 내린 탓이라고 24일 밝혔다. 그동안 학계에서는 남극 빙하량 감소가 전적으로 해양 온난화 때문이라고 알려졌다. 바다 온도가 높아져 빙하의 이동이 빨라지고, 바다로 유출되는 빙하 양도 증가한다는 것이다. 하지만 덜 내린 눈이 새로운 원인으로 제시됐다.

 
남극 빙하 양의 변동은 크게 두가지로 결정된다. 눈이 내려 쌓이는 양과, 빙하가 바다로 빠져나가는 양이 그것이다. 눈이 많이 내리거나 빙하의 이동이 멈추면 남극 얼음은 점점 두꺼워지지만, 내리는 눈의 양이 줄거나 빙하 이동이 빨라지면 남극 얼음은 점차 얇아진다.  
 
 
극지연구소와 서울대, 미국 텍사스대 등이 참여한 국제공동연구팀은 중력관측위성 GRACE에서 받은 자료와 남극 대기 관측 결과를 종합하여 무엇이 남극 빙하의 양을 변화시키는지 정량적으로 분석했다. 이에 따르면 남극빙하는 지난 25년 (1992~2017년)간 매년 평균 1100억t이 사라졌다. 또 같은 기간 지구의 해수면은 약 7.6mm 올랐다. 사라지는 속도는 최근 들어 가파르게 상승했는데, 2007년 이후 남극빙하의 연평균 감소량은 1940억t으로 그 이전 470억t보다 4배 이상 빨랐다. 2007년을 기점으로 남극 빙하의 손실량이 연평균 1470억t  늘어난 것인데, 연구팀은 이 가운데 약 400억t은 새로 쌓이는 눈의 양이 줄어서 발생했다고 전했다.
.

.

 
 
연구팀은 강설량 감소의 원인으로 ‘남극 진동’ (Antarctic Oscillation)이 강해진 점을 꼽았다. 남극 진동이 중위도에서 날아오는 수분의 유입을 막아서 눈이 충분히 생성되지 못했다는 것이다. 남극 진동은 남극을 둘러싸는 기압대의 크기가 주기적으로 변하는 현상으로 바람의 세기나 방향에 영향을 미친다. 남극의 강설량은 남극 진동이 강해지면 줄어들고, 기온이 오르면 증가한다. 두 요인 중 무엇이 더 우세한지 명확하지 않았으나, 이번 연구로 최근의 남극 강설량에 더 큰 영향을 미친 것은 남극 진동으로 확인됐다.
 
 
이원상 극지연구소 빙하환경연구본부장은 “지구의 해수면 상승은 연안 침수 등 사회ㆍ경제적 피해를 불러올 수 있다”며, 해수면 상승과 직결된 남극 빙하의 움직임을 더욱 정확하게 파악하기 위해 연구 역량을 집중하겠다“고 전했다. 연구결과는 국제 저명 학술지인 사이언티픽 리포트에 게재되었다.
 
 
최준호 과학ㆍ미래 전문기자 joonho@joongang.co.kr 
온라인 구독신청 지면 구독신청

다른 기자들의 연재 기사 보기