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당 제명 면한 임동호, 오늘 총선 출마 기자회견 돌연 취소 왜

경선포기 대가로 청와대로부터 고위직을 제안 받았다는 의혹을 받는 더불어민주당 임동호 전 최고위원이 지난해 12월 30일 오후 서울 서초구 서울중앙지검에서 세 번째 참고인 조사를 받기 위해 출석하며 취재진의 질문에 답하고 있다. [연합뉴스]

경선포기 대가로 청와대로부터 고위직을 제안 받았다는 의혹을 받는 더불어민주당 임동호 전 최고위원이 지난해 12월 30일 오후 서울 서초구 서울중앙지검에서 세 번째 참고인 조사를 받기 위해 출석하며 취재진의 질문에 답하고 있다. [연합뉴스]

'청와대 울산시장 선거개입 의혹'의 주요 당사자인 임동호 전 더불어민주당 최고위원이 총선 출마 예정 기자회견을 열기로 했다가 갑자기 취소해 그 배경에 관심이 쏠리고 있다. 
 

임동호 전 더불어민주당 최고위원
13일 울산 중구 예비후보 등록 예정
기자회견 갑자기 취소해 배경 관심
"16일 다시 연다. 외부압박 없었다"

임 전 최고위원은 13일 오전 10시 30분 울산시의회 프레스센터에서 기자회견을 열고 울산 중구 예비후보 등록을 밝힐 예정이었다. 하지만 기자회견을 앞두고 울산시의회 측은 "기자회견이 갑자기 취소됐다. 오는 16일 다시 기자회견을 열 예정"이라고 했다. 
 
기자회견을 갑자기 취소한 이유에 대해 임 전 최고위원 측은 중앙일보와의 통화에서 "다른 압박이 있었던 것은 아니다"며 "선거 사무소 공사가 지연되고 있고, (임 전 최고위원이) 후보로 나서는 울산 중구 지역에 참석해야 할 신년회가 아직 많이 남아 있는데 참석할 시 선거법 위반의 소지가 있어 전략적으로 미룬 것이다"고 밝혔다. 
 
공직선거법에 따르면 선거 기간은 총선 90일 전부터 시작하는데, 그 전에는 예비후보 신분으로 할 수 있는 선거 운동이 '명함 돌리기' 등으로 제한돼 있다. 총선은 올해 4월 15일 치러지고 선거 운동 기간은 공직선거법에 따라 오는 16일부터다. 임 전 최고위원이 16일 전에 울산 중구 예비후보 등록 후 예비후보 신분으로 신년회 등 모임에 가면 사전 선거 운동으로 선거법 위반의 소지가 있다.
 
임 전 최고위원은 지난해 말까지만 해도 더불어민주당 예비후보로 총선 출마가 불가능했다. 자서전에서 민주당원의 명예를 훼손했다는 논란이 일어 민주당에서 제명처분을 받았기 때문이다. 임 전 위원은 지난해 7월 13일 출판한 자서전 『민주당, 임동호입니다』를 통해 ‘2005년 울산시당위원장 재임 당시 국회의원 보궐선거에 출마한 민주당 후보가 모 정치 브로커에게 3억원의 돈을 건넸다’고 했다.
 
출판기념회 이후 민주당의 한 당원이 ‘임 전 최고위원의 책 내용은 당과 당원에 대한 명예훼손과 해당 행위’라며 민주당 울산시당에 처벌을 청원했고, 시당은 윤리위원회를 열어 같은 해 11월 1월 임 전 위원에 대한 제명 결정을 내렸다. 이어 민주당 중앙당은 한 달 뒤인 12월 1일 명예훼손 등의 사유로 임 전 위원을 제명 처분했으나, 임 전 위원이 반발해 중앙당 윤리심판원에 재심을 요청했다. 
 
민주당은 임 전 위원의 재심 요청을 받아들여 같은 달 30일, 임 전 위원 대한 제명 처분을 당직 자격정지 6개월로 징계 처분을 감경했다. 이에 따라 임 전 최고위원은 민주당 예비후보로 등록해 본격적인 선거 운동에 나설 수 있게 됐다.
 
울산시의회 측에 따라 만약 오는 16일 임 전 최고위원이 예비후보로 등록하면 민주당 울산 중구 후보 경쟁에서만 최소 3파전이 될 전망이다. 현재 박향로 전 중구지역위원장, 김광식 전 근로복지공단 감사 등이 울산 중구에 예비후보로 등록했다. 
 
임동호 전 더불어민주당 최고위원(오른쪽 둘째)이 2017년 12월 자신의 페이스북에 올린 여권 인사 모임 사진. 임 전 최고위원과 김경수 경남지사(왼쪽 셋째), 임종석 전 대통령 비서실장(왼쪽 넷째) 등 참석자들이 기념사진을 찍고 있다. 당시 이 자리에서 오사카 총영사 제안 이야기가 오고 간 것으로 보인다. [사진 임동호 전 최고위원 페이스북 캡처]

임동호 전 더불어민주당 최고위원(오른쪽 둘째)이 2017년 12월 자신의 페이스북에 올린 여권 인사 모임 사진. 임 전 최고위원과 김경수 경남지사(왼쪽 셋째), 임종석 전 대통령 비서실장(왼쪽 넷째) 등 참석자들이 기념사진을 찍고 있다. 당시 이 자리에서 오사카 총영사 제안 이야기가 오고 간 것으로 보인다. [사진 임동호 전 최고위원 페이스북 캡처]

임 전 최고위원은 청와대 울산시장 선거개입 의혹의 중심에 서 있는 인물이다. 검찰은 청와대가 문재인 대통령의 30년 지기 송철호 울산시장의 당선을 위해 민주당 내 경쟁자였던 임 전 최고위원에게 다른 자리를 제안했는지 등을 수사 중이다. 
 
그는 최근 언론에 "지난 2018년 지방선거 당시 경선을 포기하는 조건으로 청와대에서 오사카 총영사 자리를 제안받았다"고 했다가, 논란이 일자 "총선 포기 조건은 아니었다. 단순히 술자리에서 오고 간 이야기였다"고 말을 바꿨다. 공직선거법 57조5항은 당내 경선에 있어 후보자가 되지 않게 하거나 사퇴하게 할 목적으로 후보자에게 이익 제공 등을 할 수 없다고 규정한다. 이런 의혹이 사실로 드러난다면 공직선거법상 금지하고 있는 '후보 매수' 가 될 가능성이 높다.
 
울산=백경서 기자 baek.kyungseo@joongang.co.kr 
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