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‘번식왕’ 갈라파고스 땅거북, 종족 2000마리 번식 후 ‘금의환향’

갈라파고스 땅거북 디에고. [EPA=연합뉴스]

갈라파고스 땅거북 디에고. [EPA=연합뉴스]

왕성한 번식력으로 멸종위기에 놓인 종족을 구한 100살 갈라파고스 거북이가 임무를 완수하고 귀향하게 됐다.
 
12일(현지시간) AFP·EFE통신에 따르면 에콰도르 갈라파고스 제도의 산타크루스섬에 있는 번식센터에서 ‘종족 번식’ 임무를 해온 디에고는 오는 3월 고향인 갈라파고스 제도 에스파뇰라섬으로 돌아간다고 갈라파고스 국립공원 측은 밝혔다. 무려 80여 년 만의 귀환이다. 
 
학명 ‘켈로노이디스 후덴시스’(Chelonoidis Hoodensis) 종인 디에고는 80여 년 전 에스파뇰라섬에서 원정대에 발견돼 미국 샌디에이고 동물원으로 옮겨졌다. 1976년 종족 보존의 특명을 띠고 다시 갈라파고스 제도의 산타크루스섬 번식센터로 가게 됐다.
 
해적의 남획 탓에 섬 전체에 있던 디에고의 종족은 수컷 2마리, 암컷 12마리가 전부일 때였다. 그나마도 흩어져서 살고 있어서 자연 번식이 힘든 상황이었다.
 
산타크루즈 섬에서 디에고는 본격적인 번식 작업에 들어갔다. 몸길이 90㎝에 키 150㎝, 몸무게 80㎏의 디에고는 ‘정력왕’이라는 별칭이 붙었을 정도로 왕성한 번식력을 보였다. 디에고는 눈에 띄는 암컷마다 짝짓기를 시도했고 이후 40년이 넘는 시간 동안 800마리의 새끼를 낳아 종족 번식에 기여했다.
 
새끼 갈라파고스 땅거북. 디에고의 후손. [EPA=연합뉴스]

새끼 갈라파고스 땅거북. 디에고의 후손. [EPA=연합뉴스]

디에고와는 종이 다른 ‘켈로노이디스 아빙도니’(Chelonoidis abingdoni) 종인 갈라파고스 땅거북 ‘외로운 조지’는 당국의 노력에도 끝내 짝짓기에 실패해 자손을 하나도 남기지 못하고 2012년 세상을 떠난 바 있다.
 
디에고의 ‘업적’으로 14마리뿐이던 갈라파고스 땅거북은 총 2000여마리로 늘었다. 번식센터에서 태어나 에스파뇰라섬으로 돌려보내진 거북이 1800마리고, 에스파뇰라섬에서 자연 번식도 이뤄졌다.
 
갈라파고스 국립공원 관계자는 2000마리가 넘는 에스파뇰라섬 전체 갈라파고스 거북 중 40%가 디에고의 자손일 것으로 추정했다. 자손이 800마리에 달하는 셈이다.
 
100살의 나이와 왕성한 짝짓기에도 디에고는 현재 건강한 상태라고 전해진다. 갈라파고스 땅거북의 평균 수명은 180년~200년 정도로 알려져 있다.
 
국립공원 관계자는 종족 보존에 공헌한 디에고의 역할을 높이 사면서 “에스파뇰라섬 거북이의 유전적 다양성을 확보하고 개체 수를 더 늘리기 위해서는 디에고의 자손이 아닌 거북이들이 필요하다”고 EFE통신에 설명했다.
갈라파고스 땅거북 디에고. [EPA=연합뉴스]

갈라파고스 땅거북 디에고. [EPA=연합뉴스]

 
한영혜 기자 han.younghye@joongang.co.kr
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