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'리튬전지' 상업화한 요시노…노벨상 받은 27번째 일본인

2019 노벨 화학상 수상자인 요시노 아키라가 9일 수상 발표 직후 기자회견을 하며 환하게 웃고 있다. [AFP=연합뉴스]

2019 노벨 화학상 수상자인 요시노 아키라가 9일 수상 발표 직후 기자회견을 하며 환하게 웃고 있다. [AFP=연합뉴스]

또다시 일본에서 노벨상 수상자가 나왔다. 스웨덴 왕립과학아카데미는 9일(현지시간) 리튬이온 전지 발전에 공로한 존 B. 구디너프 텍사스대 교수(미국), M. 스탠리 휘팅엄 뉴욕주립대 교수(영국)와 함께 일본인 요시노 아키라(吉野彰·71) 아사히카세이 명예 펠로우를 올해 노벨 화학상 수상자로 발표했다.  

2019 노벨 화학상 수상자로 선정
아사히카세이 입사해 줄곧 충전지 연구
일본 기초과학 실력 또다시 입증

 
국적과 상관 없이 일본인 노벨상 수상자로는 27명째다. 요시노는 8번째 일본인 노벨 화학상 수상자이기도 하다. 일본의 기초과학 실력이 다시 한번 입증된 쾌거라며 일본은 환호하고 있다.      
 
요시노는 세계 1위 리튬이온 전지업체인 아사히카세이에서 줄곧 일했다. 2002년 노벨 화학상을 받았던 시미즈 제작소의 다나카 고이치(田中耕一)처럼 샐러리맨 출신인 셈이다.  
 
교토대학 대학원을 졸업한 뒤 아사히카세이에 입사한 그는 전지 연구개발 부문 책임자를 맡으며 ‘충전할 수 있는 전지’ 개발에 천착해왔다. 재작년부터는 나고야의 메이조대학에서 강의도 하고 있다.  
 
요시노는 충전지의 소형화와 경량화를 위해 노력했다. 구디너프 교수가 1980년 발표한 논문을 바탕으로 사실상 리튬이온의 ‘원형’을 만들어냈다. 전지의 기본구조를 확립한 85년엔 특허 출원을 했고, 이를 활용해 91년 소니가 세계 최초로 노트북과 휴대전화 등에 리튬이온 전지를 채택했다. 그후 파나소닉, 산요전지 등이 세계 시장을 석권했지만, 2000년대 이후 한국과 중국 기업에게 점차 자리를 내주고 있는 상황이다.  
 
요시노는 2004년 일본 정부로부터 자수(紫綬)포장을 받았고, 2014년엔 ‘공학분야의 노벨상’으로 불리는 미국의 찰스 스타이크 드레이버상을 수상했다. 올해는 유럽 특허청이 주최하는 유럽발명가상도 받는 등 그동안 꾸준히 국내외에서 업적을 평가 받아 왔다.  
 
이날 수상 발표 직후 요시노는 기자회견에서 "제 자신이 흥분하고 있다. 젊은 연구자들에게 자극이 되기를 바란다"고 말했다. 그의 좌우명은 '호기심과 통찰력'이다.  
 
김상진 기자 kine3@joongang.co.kr            
 
 
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