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“어렵게 잡혔다”는 한·미 정상회담, 북 이슈로 돌파구 마련하나

고민정 청와대 대변인이 지난 13일 오전 서울 춘추관 대브리핑룸에서 문재인 대통령이 22일부터 26일까지 미국 뉴욕을 방문해 유엔총회에 참석하고 방미기간 도널드 트럼프 미국 대통령과 정상회담을 한다고 밝히고 있다. [연합뉴스]

고민정 청와대 대변인이 지난 13일 오전 서울 춘추관 대브리핑룸에서 문재인 대통령이 22일부터 26일까지 미국 뉴욕을 방문해 유엔총회에 참석하고 방미기간 도널드 트럼프 미국 대통령과 정상회담을 한다고 밝히고 있다. [연합뉴스]

추석 연휴가 끝난 16일, 청와대에선 기자들과 핵심 관계자 사이에서 이런 문답이 오갔다.
 
청와대가 추석 연휴 기간 파악한 민심이 있나. 연휴 이후에도 정치권에선 조국 장관 문제가 화두다.
“정치권에서 관심사항이긴 하지만, 청와대가 계속 그것만 바라볼 수는 없다. 민생 경제활력이 중요해서 전날 일자리 관련 브리핑을 했다. 외교안보 관련해서도 한반도 프로세스를 좀 더 다져가기 위한 한 주가 돼야 한다.”
 
이 문답에는 추석 후 청와대의 움직임에 대한 단서가 고스란히 담겨 있다. ‘정치권에서야 조 장관을 계속 얘기하겠지만, 민생과 외교·안보를 챙기겠다’는 것이다. 청와대는 추석 연휴 때의 민심 흐름, 이른바 ‘밥상머리 민심’에 대한 공개적인 언급은 자제하고 있다. 한 참모는 “공식적인 회의 석상에서는 거의 언급이 없었다”고 전했다. 문재인 대통령도 이날 수석·보좌관 회의에서 공개적으로 이를 언급하지 않았다. 하지만 ‘나쁘지 않다’는 게 내부 기류다. “‘정권 교체에 동의하는가’ ‘야당이 대안인가’라는 두 질문 모두 ‘동의한다’가 50%를 넘어야 정권의 위기로 볼 수 있는데 아직은 그런 상황이 아니다”는 박성민 정치컨설턴트의 지적처럼 오히려 지지층이 결집하고 있기 때문이다.
 
이런 가운데 청와대는 특히 문 대통령의 뉴욕 방문에 집중하고 있다. 청와대 관계자는 “그동안 북·미 관계가 경색국면을 이어왔다면, 이제는 새로운 국면으로 전환하려는 그런 시작 시점에 있는 것 같다”고 말했다. 그간 정체 상태이던 북·미 관계가 물꼬를 트는 것과 맞물려 문 대통령의 이번 순방은 급박하게 잡은 정황이 짙다. 최근까지도 청와대에선 “참석 여부는 확정되지 않았지만, 가느냐 안 가느냐 묻는다면 안 갈 가능성이 51%”라는 말이 많았다. 청와대 관계자도 전날 “한·미 정상회담이 어렵게 잡혔다. (청와대는) 거기에 집중한다고 보면 된다”고 말했다.
 
이번 문 대통령의 뉴욕 방문은 문재인 정부를 상징하다시피 하는 한반도 평화 프로세스를 가속하기 위한 전략적 선택으로 풀이된다. 최근까지 북한이 한국을 대화 상대로 인정하지 않았지만, 비핵화 과정에서의 한·미 공조를 재확인하면서 역할론을 직·간접적으로 드러낼 수 있다고 본 것이다. 특히, 완고한 보수주의자로 ‘슈퍼 매파’로 분류되던 존 볼턴 국가안전보장회의 보좌관이 경질되고 대화 흐름이 가속화되는 상황에서 이번 정상회담을 계기로 보다 정확한 입장 조율과 정보 교환이 이뤄질 수 있다는 기대다.
 
천문학적인 액수의 방위비 분담금 인상이나 호르무즈 파병 등 이른바 ‘동맹 비용’에 대한 언급이 나올 경우 부담이 되겠지만, 이를 무릅쓸 정도의 가치가 있는 회담이라는 것이다. 
 
하지만 청와대 일각에선 “분명 중요한 국면이고 뉴스를 장식할 만한 소식이 많겠지만, 국면을 확 뒤집을 만한 경천동지할 뭔가를 기대해선 안 된다”는 신중론도 나온다.
 
권호 기자 gnomon@joongang.co.kr
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