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“이젠 회장 내려놓고 옆에서 응원” 스스로 물러난 84세 참치왕

16일 동원그룹 50주년 기념식에 발언하고 있는 김재철 회장. [사진 동원그룹]

16일 동원그룹 50주년 기념식에 발언하고 있는 김재철 회장. [사진 동원그룹]

동원그룹 김재철(84) 회장이 16일 회장직에서 물러나겠다고 전격 발표했다. 1969년 동원산업을 창업하고 회사를 이끌어 온지 50년 만이다.
 
김 회장은 이날 오전 경기 이천의 ‘동원리더스아카데미’에서 열린 ‘동원그룹 창립 50주년 기념식’에서 기념사를 통해 “여러분의 역량을 믿고 회장에서 물러서서 활약상을 지켜보며 응원할 것”이라며 이렇게 밝혔다. 이때까지 김 회장 사퇴는 일부 고위 임원만 알고 있어서 행사에 참석한 일반 직원은 충격을 받았다. 동원 관계자는 “사장단은 알고 있었지만 실무진은 전날에서야 알고 (퇴진 이후 절차를) 부랴 부랴 준비했다”고 말했다. 일부 직원은 사내 방송을 보면서 눈물을 흘리기도 했다고 이 관계자는 전했다.
 
김 회장은 대표적인 재계 1세대 창업주다. 23세이던 1958년 한국 최초의 원양 어선인 지남호의 실습항해사로 사회생활을 시작해 3년만에 최연소 선장이 됐고 30대 중반에 창립한 동원은 재계 45위 기업으로 성장했다.
 
김 회장은 해외어장개척에 앞장섰지만, 원양어업이 위축되자 82년 참치가공사업을 했다. 국내 수요를 창출해 캔참치를  ‘국민 필수 식료품’ 반열에 올렸다. 차남인 김남정(46) 부회장이 동원 입사 이후 동원참치 제조공장에서 생산직, 영업사원을 거친 것은 유명한 일화다. 장남인 김남구(56) 부회장은 앞서 대학을 마치고 6개월 북태평양 명태잡이 어선을 탔다. 두 아들 모두 현장에서 11년을 보낸 뒤 임원으로 승진했다.
 
그동안 창업 세대가 명예롭게 자진 퇴진하는 사례가 거의 없어 이날 전격 퇴진이 주목받고 있다. 김 회장은  “‘인생의 짐은 무거울수록 좋다. 그럴수록 인간은 성장하니까’라는 말을 가슴에 새기고 노력해왔다”며 “동원의 자랑스러운 50년을 만들 수 있도록 바탕이 되어 준 우리나라와 사회에 감사를 드리며 우리 사회에 더욱 필요한 기업이 될 것을 다짐한다”고 말했다.
 
기념식에 이어 참석자 230명과 드론을 띄워 항공샷을 찍은 게 이날 행사의 유일한 이벤트였다. 기념사 외에는 별도의 코멘트나 의식, 눈물은 없었다.
 
김 회장의 퇴진 선언은 창립 50주년을 앞두고 오랫동안 고민하다 결단을 내린 것으로 알려졌다. 창업 세대로서 소임을 다했고, 후배들이 마음껏 일할 수 있도록 물러서야 할 시점이라고 판단했다는 후문이다. 동원그룹은 “김 회장이 그간 하지 못했던 일, 사회에 기여하고 봉사하는 일도 해나갈 것”이라고 전했다.
 
앞으로 동원 그룹은 김남정 부회장 체제로 이어간다. 김남구 부회장은 동원그룹이 82년 한신증권을 인수한 뒤 운영하다 이후 금산분리로 계열 분리한 한국투자금융그룹을 이끌고 있다.
 
전영선 기자 azul@joongang.co.kr
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