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“한국에 진정한 저비용 항공사 없다”

19일 싱가포르 마리나베이샌즈에서 열린 핀테크 행사 '머니2020 아시아'에서 만난 토니 페르난데스 에어아시아 회장. 조진형 기자

19일 싱가포르 마리나베이샌즈에서 열린 핀테크 행사 '머니2020 아시아'에서 만난 토니 페르난데스 에어아시아 회장. 조진형 기자

 
“단순히 한국 가요를 부를 수 있다는 이유로 ‘케이팝(K-pop) 스타’라고 부를 순 없다. 한국 저비용 항공업계도 진정한 저비용 항공사를 찾아보기 어렵다.”
 
19일(현지시간) 싱가포르 마리나베이샌즈에서 열린 ‘머니 2020 아시아’에서 만난 토니 페르난데스(54) 에어아시아 회장은 중앙일보와 단독 인터뷰에서 이처럼 밝혔다. 말레이시아에 본사를 둔 에어아시아는 26개국 130여 도시에 취항하는 아시아 최대 저비용 항공사(LCC)다. 다음은 일문일답.
 
-“한국에 진정한 저비용 항공사가 없다”고 주장하는 이유는.
“비싼 티켓값 때문이다. 한국 대다수 저비용 항공사 티켓값은 대형 항공사보다 20~30% 저렴하다. 하지만 최소 50% 이상 가격이 낮아야 안정적인 가격 경쟁력이 확보된 저비용 항공사라고 할 수 있다.”
 
최근 태국 방콕의 국제 공항에서 에어아시아 항공기가 이륙하고 있다. [로이터=연합뉴스]

최근 태국 방콕의 국제 공항에서 에어아시아 항공기가 이륙하고 있다. [로이터=연합뉴스]

 
에어아시아는 지난 2014년 청주공항이 거점인 한국 법인 설립을 추진했지만 무산됐다. 한국 법인을 설립해야 한국발(發) 항공기 출항 등이 가능한 AOC(항공운송사업 허가증) 취득 신청을 할 수 있기 때문이다. 현재 에어아시아는 본사 지원 역할의 서울 사무소만 둔 상태다.
 
-한국 법인 설립 계획이 상당 기간 답보 상태였다.
“한국은 법인 설립부터 AOC 발급까지 일련의 과정이 상대적으로 까다롭다. 한국에 거점을 둔 항공사를 세운다면 (한국에 정기편 노선을 세우는 등) 더 많은 혜택을 한국인에게 제공할 수 있는데 말이다. 하지만 한국 시장에 더 이상 진출하지 않기로 했다. 더 이상의 한국과 인연은 내 아내로 족하다. (웃음)” (※페르난데스 회장은 2017년 자사 소속 한국인 승무원과 결혼했다.)
 
-무엇이 문제였나.
“일본 등은 AOC 취득 과정이 한국보다 유연하다. 한국은 그 과정이 더 까다롭다. 차라리 북한 평양에 법인을 세우는 게 더 낫겠다는 생각마저 들었다.” 
 
-현재 에어아시아는 ‘쿠알라룸푸르-인천’ ‘마닐라-인천’ 등 한국 노선을 운영하고 있다. 한국 내 항공 노선 확대 계획은.
“인도네시아와 부산을 잇는 직항 노선이 상당히 부족하다. 하지만 현재로썬 어렵다. 부산 김해국제공항에 등록된 한국 항공기가 지나치게 많다. 외국 항공기가 이 공항에 자리를 확보하기 어렵다.”
 
토니 페르난데스 에어아시아 회장. [사진 에어아시아]

토니 페르난데스 에어아시아 회장. [사진 에어아시아]

 
지난해 페르난데스 회장은 항공사 최초로 암호화폐 발행 계획을 밝혔다. 에어아시아 고객이 '빅코인'으로 비행기 티켓 및 기내식을 값싸고 편하게 사고, 좌석 업그레이드까지 가능토록 하겠다는 취지였다. 하지만 그는 이날 인터뷰에서 이 계획을 보류하겠다는 뜻을 처음으로 밝혔다.
 
-빅코인 발행 계획을 보류한 이유는.
“우린 리플·이더리움 등 다양한 암호화폐를 모델 삼아 빅코인을 개발하려 했다. 하지만 최근 암호화폐 시장이 크게 출렁였다. 어떤 암호화폐는 1년 만에 2000달러(약 226만 원)에서 6만 달러(약 6783만 원)까지 가격이 뛰더라. 이런 불안정성에 고객들은 불안을 느낀다. 안정성과 투명성이 담보돼야 암호화폐 발행 역시 추진할 수 있다.”
 
-암호화폐 발행 계획을 완전히 접은 건가.   
“아니다. ‘미래의 화폐는 암호화폐일 것’이라는 내 믿음은 여전하다. 다만 발행 시점을 무기한 연기할 필요가 있다. 언젠가 암호화폐 시장이 안정된다면, 빅코인 역시 발행할 수 있을 것이다.”
 
-방한 계획은.
“내달쯤 들를 생각이다. 아내와의 신혼집을 서울 서울숲에서 강남 청담동으로 이사할 계획이다.”

 
싱가포르=조진형 기자 enish@joongang.co.kr
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