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'600개 탐지' 美조기경보기 한반도 전개···북에 경고장?

E-3 센트리 조기경보기. [사진=미 공군]

E-3 센트리 조기경보기. [사진=미 공군]

미군의 E-3 조기경보통제기가 최근 한반도에 전개된 것으로 19일 확인됐다. 군 소식통에 따르면 일본 가데나 기지의 E-3 조기경보통제기가 지난 18일 동해에 파견된 뒤 오산기지에 착륙했다. E-3의 한국 전개가 알려진 건 2017년 12월 한·미 연합공중연습 ‘비질런트 에이스’ 이후 처음이다.
 
군 소식통은 “E-3의 이동은 연례적 한·미 연합훈련의 일환”이라며 “그간 매년 진행되온 퍼시픽 선더(Pacific Thunder) 훈련에 항상 참여해 왔다”고 설명했다. 해당 훈련은 한·미 공군의 조난 조종사 구출을 목적으로 이번 달 18~29일 실시되고 있다. 또 다른 군 소식통은 “E-3는 지난 18일 강원도 동해 상공에서 훈련한 뒤 오산기지에 머물며 19일 훈련도 진행했다”며 "남은 훈련을 가네다에서 오가면서 진행할지 오산에서 오가면서 진행할지는 미군이 편의를 고려해 결정한다"고 말했다.
 
하지만 E-3 이동을 놓곤 지난달 2차 북·미 정상회담이 결렬된 후 북한의 이상징후 가능성에 대비한 대북 억제력 강화 차원이라는 관측도 나온다. 미국이 북한에 경고장을 보냈다는 의미다. 북한은 지난달 중순부터 이번 달 초까지 동창리 미사일 발사장의 복구를 진행했다. 이후 최선희 외무성 부상이 핵·미사일 실험 중단 상태를 끝낼 가능성도 있다고 위협해 한·미가 관련 정찰 활동을 강화하고 있다. 이에 따라 E-3의 한반도 전개도 유사한 맥락 아니냐는 해석이다.
 
E-3 조기경보통제기는 공중을 감시하고 지휘하는 하늘의 지휘소다. 보잉 707 상업용 항공기를 개조해 동체 위에 지름 9.14m, 높이 1.8m의 돔 모양의 레이더를 장착했다. 이 레이더는 400㎞ 범위에서 약 600개 목표물을 탐지하고, 200개 이상 목표물에 대해 피아 식별이 가능하다. 정찰 기능뿐 아니라 적 레이더를 혼란시킴으로써 적 방공망을 무력화하고 귀환하는 아군기를 보호하는 등 지휘기 역할도 겸한다. 적항공기 식별과 우군 항공기 지휘가 강점인 E-3 특성을 이용해 미국이 북한의 항공 훈련 동태 등을 집중 감시하고 있다는 분석이다.
 
이근평 기자 lee.keunpyung@joongang.co.kr 
 
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‘북한의 급변사태와 안정화 전략’을 주제로 북한학 박사를 받았다. 국방연구원 안보전략연구센터ㆍ군사기획연구센터와 고려대학교 아세아문제연구소 북한연구센터에서 군사ㆍ안보ㆍ북한을 연구했다. 2016년부터는 중앙일보에서 군사ㆍ안보 분야 취재를 한다.