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김치 가장 맛나게 익는 시점 알려주는 장치 개발, KAIST 여성 외국인 유학생

김치 숙성 정도 실시간으로 알 수 있는 도구를 만들어 연구에 활용한 외국인 유학생이 한국과학기술원(KAIST)에서 석사학위를 받았다. 15일 KAIST에서 우수 논문상을 받는 코스타리카 출신 유학생 마리아 호세 레예스 카스트로(25)가 주인공. 산업디자인과 석사과정을 마친 그는 ‘김치만들기 정량화:초심자를 위한 김치 모니터링 도구제작’라는 제목의 논문을 썼다.  

 
15일 한국과학기술원(KAIST)에서 석사학위를 받은 코스타리카 출신 마리아가 꽃다발을 들고 웃고 있다. [사진 KAIST]

15일 한국과학기술원(KAIST)에서 석사학위를 받은 코스타리카 출신 마리아가 꽃다발을 들고 웃고 있다. [사진 KAIST]

'김치 타이머'라고 부르는 이 도구의 작동 원리는 모바일 앱과 스마트 센서를 이용해 김치의 숙성도를 실시간으로 파악하는 것이다. 갓 담근 김치 통속에 스마트 센서를 넣고 모바일 앱을 연결한 뒤 수소이온농도(pH) 변화를 관찰해 숙성에 필요한 기간을 예측하는 원리다. 김치 숙성 정도는 수소이온농도와 밀접한 관련이 있다는 게 마리아의 설명이다.
 
사용자가 입맛에 따라 원하는 숙성도나 염분 농도를 미리 설정하면 모바일 앱은 김치가 가장 맛있게 익는 시점을 날짜와 시간 단위로 예고한다.  
'김치 타이머'는 현재 배추김치에 최적화돼 있지만, 데이터 수집 여하에 따라 갓김치 등 다른 김치에도 기술을 적용할 수 있다. 김치 담그는 과정에서부터 소금 등의 재료를 적당히 넣었는지 알려주는 기능을 추가해 연구를 확장할 수 있다.  
 
마리아는 “평소 와인이나 치즈 같은 발효 음식에 관심이 많았다”며 “유럽이나 아시아권 학생들이 발효식품인 김치 담는 걸 어려워하는 걸 보고 연구를 시작하게 됐다”고 했다.  
마리아는 유튜브 채널을 보며 레시피를 익힌 다음 김치를 직접 담가보고, 관련 논문을 통해 발효에 관한 데이터를 수집했다. 김치 전문가를 찾아가 조언을 구하며 김치를 이해하기 위해 노력했다.  
남택진 KAIST 산업디자인학과 학과장은 "연구의 디자인적 가치와 실용성은 물론 코스타리카 학생이 네덜란드 교수의 지도를 받아 김치 관련 연구를 했다는 게 눈길을 끈다"고 했다.  
 
15일 한국과학기술원(KAIST)에서 우수 논문상을 받은 마리아가 자신이 개발한 김치 타이머 앱을 보여주고 있다. [사진 KAIST]

15일 한국과학기술원(KAIST)에서 우수 논문상을 받은 마리아가 자신이 개발한 김치 타이머 앱을 보여주고 있다. [사진 KAIST]

마리아는 지난 1월 대덕연구개발특구에 있는 첨단 농업 분야 스타트업에 입사했다. 생물학 관련 연구로 사람과 제품 간의 상호 작용을 극대화하는 디자인 분야 업무를 담당한다. 그는 오는 5월 결혼을 앞두고 있다. 백년가약을 맺을 상대는 8년 전 마리아에게 KAIST를 소개했던 노승한(29)씨다. 마리아는 2011년 코스타리카 과학기술부 주최 경진대회에서 우승을 차지해 독일에서 열린 과학캠프에 참가자격을 얻었다. 독일 과학캠프에 갔다가 노씨를 만났다. 
 
마리아는 2012년 KAIST에 유학 왔다. 이들 예비부부는 이날 학위수여식에서 나란히 학위 모를 썼다. 노승한씨는 나노과학기술대학원에서 통계 물리학 분야 박사 학위를 받았다. 마리아는 “전문 지식을 활용해 많은 사람이 일상에서 활용할 수 있는 다양한 도구를 만들고 싶다”고 말했다.
 
대전=김방현 기자 kim.banghyun@joongang.co.kr
 
 
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