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[양성희의 직격 인터뷰] “유튜브 경연 정치, 선동형 정치 지도자 출현 우려”

이준웅 서울대 언론정보학과 교수
이준웅 교수는 ’유튜브 정치가 포퓰리즘에 빠질 우려가 크지만 정부의 생각처럼 규제 강화가 정답은 절대 아니다라고 강조했다. [최정동 기자]

이준웅 교수는 ’유튜브 정치가 포퓰리즘에 빠질 우려가 크지만 정부의 생각처럼 규제 강화가 정답은 절대 아니다라고 강조했다. [최정동 기자]

그야말로 유튜브 정치시대의 개막이다. 홍준표 전 자유한국당 대표의 유튜브 채널 ‘홍카콜라’, 유시민 전 의원의 ‘알릴레오’ 등 프로 정치인들이 속속 유튜버로 변신 중이다. 신재민 전 기재부 사무관의 내부 고발도 유튜브를 통해 이루어졌다. 대통령도 “정책홍보에 유튜브를 잘 이용하라”고 말할 정도다. 기대와 우려는 엇갈린다. 유튜브가 한국 정치에 새로운 장을 열어줄 것이란 기대, 전통적 미디어의 위기 속에서 확인되지 않은 가짜뉴스의 창궐 가능성에 대한 우려가 맞선다. 인터넷이나 SNS를 통해 사실보다 감정이나 신념으로 가공된 ‘대체 사실’이 앞서는 ‘탈진실(post truth)’ 현상은, 미국 트럼프 대통령 당선에 여파를 미치는 등 전 세계적인 것이기도 하다.
 
미디어 환경 변화에 따른 한국 담론권력의 변화에 주목해온 이준웅 서울대 언론정보학과 교수를 만났다. 그는 미디어 플랫폼의 다변화가 한국 담론공중(시민)과 담론권력(정치 엘리트)의 관계를 변화시켰다고 분석한다. 지금은 미디어 변화에 따라 전통적 정치 엘리트가 재편되는 시기이며, 일정 조건에서 선동적이고 권위주의적인 포퓰리스트 지도자의 출현이 예상된다고 우려했다. 이 교수는 정부가 추진하는 규제론에 대해서는 반대 뜻을 분명히 했다. 인터뷰는 지난달 말 중앙일보에서 했다.
 
최근 한국 정치는 유튜브 없이는 설명하기 어렵다.
“우선 홍카콜라와 알릴레오. 정치인이 정당을 버리고 인터넷으로 갔다. 신재민씨 폭로. 예전 같으면 언론이나 정당을 찾아갔지만 직접 유튜브를 택했다. 마지막으로 조국 민정수석. 페이스북에 "국민이 도와주셔야 한다”라는 호소 글을 올렸다. 역시 규정된 정치적 과정을 밟지 않고 시민들에게 직접 호소하는 전략이다. 이게 보여주는 것은 정치 엘리트와 대중의 소통방식, 여론 형성방식이 바뀌었다는 점이다. 정당과 언론이라는 정제된 통로를 통하지 않고 수용자를 직접 선택한다.”
 
왜 정당과 언론을 ‘패싱’할까.
“전통적 정당 체제의 무기력함, 전통적 언론에 대한 불신, 시민적 소통 채널의 활성화가 이유겠다. 민주화의 결과, 누구나 말할 수 있는 시대가 됐다. 학교, 관료조직, 종교집단, 직장 등 사회 전반의 구제도는 붕괴 중이고 시민 사회의 분화도 계층, 성별 등 극단화하고 있다. 이런 변화를 기존 정당이나 사회단체가 수용하지 못하고 있다. 왜 유튜브로 가느냐고? 거기에 대중이, 지지자들이 있기 때문이다.”
 
유튜브 정치의 도래를 엘리트의 변화로 설명하는데.
“유튜브의 부상에서 실제로 벌어지는 일은 한국사회 담론권력, 즉 정치 엘리트의 변화다. 지금은 전통적 정치 엘리트가 재편되고, 새로운 소통형 정치 엘리트로 대체되는 시기다. 전통적 정치 엘리트란 국회의원, 장관, 군인, 변호사, 교수, 언론인 같은 사람들이다. 이들은 학벌을 이용하고 지연, 학연, 혼맥으로 권력의 탑을 형성한다. 외세든, 군부든, 재벌이든 숨어 있는 진짜 권력을 대신해 집행력, 행정력을 행사한다. 반면 소통형 엘리트란 2002년 이후 본격 등장해 매력의 경연장에서 훈련받은 사람들이다. 몇 년 전만 해도 아무도 엘리트라고 인정하지 않던 사람들, 예를 들면 김제동, 설민석, 대도서관, 김어준, 손석희 같은 이들이다. 전통 엘리트는 행정력을 가진 사람들이니까 근엄하고 엄숙하게 명령하면 됐다. 그러나 소통형 엘리트는 ‘나가수’ 같은 경연장에서 매력 경쟁을 벌이는 존재다. 행정력이 아니라 매력, 감동, 설득력을 무기로 대중과 직접 소통하며 정치적 동원을 이뤄낸다.”
 
경연장에서 매력경쟁을 펼친다면 감성정치로 흐를 수밖에 없다.
“그들은 아리스토텔레스가 말한 레토릭의 3가지 요소, 에토스(배경과 매력), 파토스(감동적 행위), 로고스(타당한 논변)를 갖춘 사람이다. 잘 생기면 도움이 되지만 꼭 잘생겨야만 하는 건 아니고, 매력적이고 감동적인 이야기, 말발이 있으면 된다. 인터넷 담론공중은 ‘좋아요’ ‘구독’ ‘팔로우’ 같은 방식을 통해 이들에게 권력을 준다. 인터넷 담론공중이란 인터넷 동호회 게시판 상주자, 카페 이용자, SNS 이용자들을 뜻한다. 2000년대 초 약 200만명으로 추산됐고 지금은 규모를 추정하는 게 의미 없다. 이들이 단지 인터넷에만 존재하는 것이 아니라 실재하는 공중이라는 건 2016~17년 확인됐다. 촛불이든 태극기든 광화문에 쏟아진 사람들을 생각해보라. 홍준표, 유시민, 조국 같은 분들은 전통형과 소통형 엘리트의 중간 단계다. 서울대를 나왔지만 꼭 학벌로 성공한 것은 아니고 오히려 아웃사이더 같으면서 소통능력으로 성공한 분들이다.”
 
유튜브에서 대중과 소통만 잘하면 엘리트가 된다. 위험스럽지 않나?
“그게 문제다. 유튜브 정치라는 게 경연문화의 활성화니까. 공작새 같은 사람들이 나와서 짧은 메시지로 매력경쟁을 하고 구독자 수나 좋아요로 실시간 인기투표를 하면서 서열이 만들어진다. 보는 이들은 즐겁지만 극단적인 포퓰리스트의 출현 가능성은 얼마든지 있다. 아무리 ‘관종’이고 이상한 사람이어도 30만명만 동원하면 재생산 구조가 만들어지는 구도다. 예전처럼 언론과 정당으로 연결된 하나의 공론장이 해체되면서 무수한 개별영역이 생겼는데, 이 개별영역들은 검증의 힘이 없다. 미국, 헝가리처럼 위험한 정치 지도자가 얼마든지 나올 수 있다.”
 
선동적 포퓰리스트의 발호를 막으려면.
“담론공중(시민)들의 적극적인 담론적 개입이 답이다. 이상한 얘기를 하는 사람들을 쫓아가 반박이든, 조롱이든, 어그로를 끌든(공격적 플레이로 관심 끌기) 해야 한다. 범죄면 신고, 고발하고. 예컨대 포털 댓글이 개판이라고 해서 무조건 닫는 게 능사는 아니라는 얘기다. 일베, 워마드, 에스더(기독교 근본주의 사이트) 같은 곳의 문제는 개입하는 타자들이 없다는 점이다. 남이 안 보고 우리끼리라고 생각할수록 점점 더 이상해진다. 그런데 지식인들이나 정부가 오히려 규제 강화를 들고나오는 게 문제다. 갈등이 커지고 싸움이 되더라도 시민의 담론 개입을 활성화하고 고차원적인 담론 경쟁의 장을 열어주는 게 맞다. 그게 정부의 역할이다. 반박, 비판, 조롱 등에는 혐오도 당연히 포함된다. 진보 지식인들 사이에도 증오 발언을 규제하자는 목소리가 있는데, 자유민주주의 국가에서 혐오 발언 자체를 규제할 도리는 없다. 명예훼손죄나 모욕죄로 거를 수 있다. 인터넷 자체가 담론공중의 개입이 활성화되도록 디자인된 공간인데 이를 거꾸로 규제한다? 실효도 없고 부작용만 크다.”
 
전통매체의 역할이 더 중요해지지 않을까.
“구독자 10~30만을 모아놓고 자기들끼리 대장질하는 선동적 포퓰리스트를 검증하는 유일한 방법이 바로 공개장에 끌어올려 토론시키는 거다. 그게 전통 언론의 할 일이다. 말이라는 게 절대 쉽지 않다. 한 시간 정도만 혼자 말 시키면 알아서 자폭한다. 누가 진짜 말이 되는 얘기를 하는지, 단지 약을 파는 건지 대중은 판별한다.”
 
소통형 엘리트의 등장이 2002년이다.
“인터넷 보급이 비약적으로 늘고 모든 사람이 휴대전화를 갖게 된 게 이 무렵이다. 1990년대 말 IMF 외환위기 직전 우리 사회 최대 이슈가 불륜이었는데, 동창생 찾기 사이트를 통해 엄청난 사적 통로가 열린 게 계기였다. 이후 사적 영역의 대폭발, 친밀성의 재구성이 일어났다. 친밀함을 표시할 수 있는 매체가 많아졌고, 사람들도 자기감정을 표현하기 시작했다. 더는 ‘아버지가 말은 안 해도 너를 사랑해’가 안 통하는 시대가 된 거다. 말을 하지 않으면 친밀하지 않은 것이라는 식으로 사적 영역이 바뀌었다. 공적 영역의 변화는 2004년 다음 아고라 등장이 기점이다. 댓글 달고, 카페에 글 쓰고 영화평 올리고, 토론하는 사람들이 나왔다. 서구 시민혁명의 기초 토양을 마련한 ‘리딩 퍼블릭(문해력 갖춘 독서 공중)’에 준하는 비판적 담론공중의 등장이다. 이렇게 사람들이 변했고, 사회가 변했고, 엘리트들이 변했다.”
 
유튜브 정치시대, 가짜뉴스에 대한 우려가 크다.
“전 세계적으로 가짜뉴스가 범람하고, 민주주의를 위협하는 극우 반동 세력이 발호한 것은 사실이다. 브라질, 폴란드, 터키, 필리핀뿐 아니라 미국, 독일, 스웨덴 등 발전한 자유민주주의 국가에서도 극단적인 증오 선동 세력이 득세했다. 그러나 과연 민주주의 위기의 원인이 가짜뉴스뿐인가? 아니다. 독일이 가짜뉴스 규제법을 만들었다고 하는데, 가짜뉴스 처벌법이 아니라 플랫폼 사업자에 대한 법 집행을 개선한 법일 뿐이다. 자유주의 국가 중 가짜뉴스를 법으로 규제하는 나라는 아직 없다. 일본에 혐한 발언을 규제하는 조례가 만들어졌다고 하나, 그것도 선언적 조항이다. 자유주의 국가들이 가짜뉴스를 규제하지 않는 이유는 그것을 발언의 자유라는 본원적인 자유와 시민권에 대한 침해로 보기 때문이다.”
 
가짜뉴스란 개념 자체가 모호하다. 불리하면 가짜뉴스로 몰아붙인다.
“트럼프가 ‘CNN 가짜뉴스’라고 하듯이 가짜뉴스란 개념을 사용해 정치적 반대파를 공격하는 경우가 많다. 진정한, 협의의 가짜뉴스란 언론사를 참칭해 거짓 제호를 내걸고 플랫폼에 유통해 이익을 얻을 경우뿐이다. 이땐 상표권 위반, 영업방해로 규제할 수 있다. 그밖에 다른 각종 의혹 제기는 발언의 자유 영역에 있다. 가령 세월호 7시간, 천안함 폭침설, 이게 다 가짜뉴스니 때려 잡아야 하는가. 가짜뉴스란 의견제시, 오보, 지라시, 풍자, 유언비어 등 단순 허위사실과 혼용되고 다의적으로 사용되고 있기 때문에 정부 규제정책의 대상 개념이 되기 어렵다. 한때 정부가 규제를 추진했듯이 ‘가짜뉴스- 허위조작정보’로 정의해도, 누가 허위성을 판단하느냐는 문제가 남는다.”
 
정부는 1인방송 규제책도 마련 중이다.
“이 정부도 규제론자의 일반적 염려를 갖고 있는 것 같다. 뭐라도 규제 안 하면 큰일 날 것 같은 느낌 말이다. 그러나 규제는 그 의도와 무관하게 반작용과 악영향을 낳을 수 있다. 특히 공중의 자발적 의견형성 능력을 축소하는 악영향을 낳을 수 있다. 공중의 자유롭고 활발한 정치 토론을 통해 탄핵정국과 대선정국에서 정치적 주도권을 유지했던 현 정부가 이제 와서 인터넷 토론 활성화에 찬물을 끼얹는 규제정책을 도입하려 한다는 것은 아이러니다. 실체도, 효과도 애매한 가짜뉴스 규제에 정권의 역량을 쏟는 모습이 딱하다. 아무리 규제하려 해도 이미 봇물이 터졌다. 물길을 어느 방향으로 내어 함께 타고 가느냐가 문제이지, 이미 터진 봇물을 다시 막으려는 것은 소용없다.” 
 
이준웅은…
1965년생. 서울대 언론정보학과 졸업, 미국 펜실베이니아대 커뮤니케이션 박사. 2012년 한국언론학회 희관언론상. 책 『말과 권력』 『댓글문화연구』 등.

 
양성희 논설위원
 
※  이 기사의 취재 작성에는 이정원 인턴기자가 참여했습니다. 
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‘북한의 급변사태와 안정화 전략’을 주제로 북한학 박사를 받았다. 국방연구원 안보전략연구센터ㆍ군사기획연구센터와 고려대학교 아세아문제연구소 북한연구센터에서 군사ㆍ안보ㆍ북한을 연구했다. 2016년부터는 중앙일보에서 군사ㆍ안보 분야 취재를 한다.