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[사설] 미 민주당이 하원 장악한 날, 북·미 회담 연기 우려한다

어제 미 국무부가 8일 뉴욕에서 열릴 예정이던 마이크 폼페이오 국무장관과 김영철 북한 노동당 부위원장의 회담 연기를 발표했다. 마침 이날은 중간선거 결과 야당인 민주당이 8년 만에 하원 탈환에 성공함으로써 미 의회의 권력이 공화당 상·하원 독식에서 ‘상원-공화, 하원-민주’의 분점 구도로 바뀐 날이다. 미 국무부가 “서로의 일정이 가능할 때 회담을 다시 잡을 것”이라고 했지만, 미국 정치 지형의 변화와 맞물려 북핵 협상 전도에 먹구름이 드리우는 것은 아닌지 우려된다.
 
이번 뉴욕 회담은 교착상태에 빠졌던 북·미 협상을 복원시킬 절호의 기회란 점에서 기대하는 바가 컸다. 내년 초로 미뤄진 북·미 정상회담의 전초전이기도 했다. 김정은 국무위원장은 남북 정상회담에서 ‘핵 리스트를 미국에 제출하라’는 문재인 대통령의 말에 ‘공격할 목표 리스트를 제출하라는 것이냐’고 불만을 표시했다고 한다. 핵 리스트 제출은 비핵화의 진정성을 확인할 핵심 조치다. 오히려 북한은 최근 부쩍 “핵·경제 병진노선으로 돌아갈 수 있다”며 제재 완화를 강하게 요구하고 있다. 여기에다 이번 뉴욕 회담을 연기하자고 한 것도 북한이라고 한다. ‘회담이 무산되거나 동력을 상실한 것은 아니다’는 외교부의 설명도 선뜻 납득하기 어렵다.
 
그동안 싱가포르 북·미 정상회담이 열리고, 지지부진하나마 대화의 동력을 유지해 온 것은 트럼프 대통령의 ‘독특한’ 대북 접근법으로 가능했다. 원칙적인 행정부 관료들의 의견도 뿌리쳤다. 이젠 상황이 달라졌다. 이번 중간선거에서 미국 민심은 ‘블루(민주당 색깔) 웨이브’에 올라탔고, 트럼프의 집권 2년을 심판했다.
 
미국은 우리와 달리 다수당이 모든 상임위원회와 소위원회 위원장을 독식한다. 하원의 모든 위원회를 장악한 민주당이 2020년 대선 탈환을 목표로 트럼프의 대중 무역전쟁과 이란 정책 등 모든 정책에 강하게 개입할 것으로 보인다. ‘대화로 북핵 해결’ ‘제재 유지’ 등 대북 정책 골격엔 이견이 없지만 그동안 ‘두루뭉수리’식으로 진행된 협상에 대해 현미경 검증을 들이댈 것이란 관측이다. 이란 핵협정보다 더 구체적이고 강화된 협상과 함께 테이블 아래로 내려둔 북한 인권 문제도 의제에 올릴 것을 요구할 가능성도 높다.
 
북핵 협상이 진전이 없을 경우, 트럼프가 더 이상 대북 협상에 열의를 보이지 않을 수도, 또는 미국의 실질 위협인 ICBM(대륙간탄도미사일)만 해결하고 한국의 안보는 뒤로 뺄 수도 있다는 가능성이 제기되는 것도 걱정스럽다. 우리로선 두 가지 다 용납하기 어려운 시나리오다. 미국의 보다 적극적인 자세, 북한의 실질적 비핵화 조치를 촉구하는 바다. 어쩌면 진짜 시험대에 선 것은 우리 정부다. 미국에 “핵 리스트 제출은 뒤로 미루자”는 제안까지 해가며 남북관계에 속도를 높이는 사이 한·미 간 균열은 만천하가 알 정도가 돼버렸다. 미국의 정치 판도가 변한 만큼 남북 관계에도 속도 조절이 필요하다. 지난 1년 반 거침없이 몰아쳤던 우리의 외교를 차분히 되돌아봐야 할 지점에 섰다.
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‘북한의 급변사태와 안정화 전략’을 주제로 북한학 박사를 받았다. 국방연구원 안보전략연구센터ㆍ군사기획연구센터와 고려대학교 아세아문제연구소 북한연구센터에서 군사ㆍ안보ㆍ북한을 연구했다. 2016년부터는 중앙일보에서 군사ㆍ안보 분야 취재를 한다.