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스티브 비건 美 특별대표 "한미 공고한 파트너십 유지해야"

방한 중인 스티브 비건 미 국무부 대북정책특별대표가 30일 정의용 청와대 국가안보실장과 조명균 통일부 장관을 잇달아 만나 한반도 문제 현안에 대한 의견을 교환했다. 전날 강경화 외교부장관을 만난 뒤 임종석 대통령 비서실장(남북공동선언 이행추진위원장)을 만났던 일정의 재연이다. 이틀 동안 청와대 실장 두 명과 외교, 통일부 장관 등 한국 정부의 외교안보 책임자들을 모두 만난 셈이다.    
  
 
정의용 청와대 국가안보실장과 스티븐 비건 미국 국무부 대북특별대표가 30일 오후 청와대 본관 주변 정원을 산책하며 대화하고 있다. [사진 청와대]

정의용 청와대 국가안보실장과 스티븐 비건 미국 국무부 대북특별대표가 30일 오후 청와대 본관 주변 정원을 산책하며 대화하고 있다. [사진 청와대]

 
두 사람은 약 25분 가량 청와대 경내를 산책하며 의견을 나눈뒤, 본관에서 본격적인 대화를 나눴다. 북한 비핵화 협상과 관련해 한ㆍ미 핵심 인사가 두 시간 가량 심도있는 대화를 나눴지만 네 문장짜리 서면 브리핑이 전부였다. 청와대는 이날 면담에 대해 “두 사람은 2차 북ㆍ미 정상회담 준비상황에 대한 심도 깊은 대화를 나눴다”며 “튼튼한 한ㆍ미 동맹을 바탕으로 한반도 비핵화 및 평화 정착을 이루기 위한 방안에 대해 의견을 나눴다”고 설명했다. 청와대는 또 “비건 대표와 한국 정부 관계자들과의 의견 교환으로 한ㆍ미간 상호 입장을 더욱 깊이 있게 이해하고, 양국 공조관계를 더욱 굳건히 하게 됐다”는 평가도 내놓았다.  
정의용 청와대 국가안보실장과 스티븐 비건 미국 국무부 대북특별대표가 30일 오후 청와대에서 만나 대화하고 있다.[사진 청와대]

정의용 청와대 국가안보실장과 스티븐 비건 미국 국무부 대북특별대표가 30일 오후 청와대에서 만나 대화하고 있다.[사진 청와대]

 
 
청와대 고위 관계자는 “비건 대표가 방한한 건 (최근 한반도 문제와 관련한)한국의 입장을 다각도로 듣겠다는 입장이었다”며 “다양한 당국자로부터 한국 정부의 입장을 충분히 듣고, 우리 입장도 전달할 필요가 있지 않겠냐”고 설명했다.  
 
  
정의용 청와대 국가안보실장과 스티븐 비건 미국 국무부 대북특별대표가 30일 오후 면담에 앞서 청와대 본관에 걸려있는 임옥상 화백의 '광장에, 서'라는 그림을 보며 대화를 나누고 있다. [사진 청와대]

정의용 청와대 국가안보실장과 스티븐 비건 미국 국무부 대북특별대표가 30일 오후 면담에 앞서 청와대 본관에 걸려있는 임옥상 화백의 '광장에, 서'라는 그림을 보며 대화를 나누고 있다. [사진 청와대]

 
 
하지만 비건 대표의 방한 목적이 단순한 한국 정부의 의견 청취 이상이 아니냐는 관측도 있다. 일각에선 비건 대표가 정 실장에 앞서 만난 조 장관과의 모두 발언에 최근 남북관계를 바라보는 미국의 속내, 즉 속도조절 요구가 담겨 있다는 분석이다. 미국은 기회가 있을 때마다 남북관계가 북ㆍ미 관계를 앞서 간다는 우려의 목소리를 내고 있다. 미국은 국제사회의 강력한 대북제재를 통한 대북 압박에 주력하고 있는데 남북이 정상회담과 고위급 회담, 각종 실무회담을 통해 경협에 속도를 내려는 조짐이 마뜩치 않다는 것이다.  
 
조명균 통일부 장관이 30일 오후 서울 세종로 정부서울청사에서 스티븐 비건 미국 국무부 대북특별대표와 만나 악수하고 있다. [사진 뉴스1]

조명균 통일부 장관이 30일 오후 서울 세종로 정부서울청사에서 스티븐 비건 미국 국무부 대북특별대표와 만나 악수하고 있다. [사진 뉴스1]

 
실제 그는 그는 조 장관과 만나 “우리(한ㆍ미)는 한반도 문제에 있어 같은 것(same thing)을 원하고 있다”며 “(한반도의) 평화와 안정, 비핵화를 원한다”고 말했다. 그러면서 “이와 같은 부분에 있어 우리가 함께 협력할 수 있는 많은 사안이 있고, 통일부와의 협력을 고대한다”며 “모든 것들은 한ㆍ미 간의 공고한(close) 파트너십을 강조하고 있다”고 말했다. 비건 대표가 속도조절이라는 표현을 직접 사용하지는 않았지만 ‘파트너십’을 강조한 게 대북 정책에 있어 한미 공조를 염두에 뒀을 가능성이 제기된다. 
 
전직 외교안보 고위 당국자는 “비건 대표가 ‘북ㆍ미 회담을 위해 한국이 도와 달라’는 요청을 위해 방한했겠냐”며 “그가 한국을 찾은 것과, 파트너십을 강조한 건 미국이 한국의 정책에 맞추겠다는 뜻 보다는 한국이 미국과 보조를 맞춰야 한다는 의미로 봐야 할 것”이라고 설명했다.    
 
 
정용수·위문희 기자 nkys@joongang.co.kr
 
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‘북한의 급변사태와 안정화 전략’을 주제로 북한학 박사를 받았다. 국방연구원 안보전략연구센터ㆍ군사기획연구센터와 고려대학교 아세아문제연구소 북한연구센터에서 군사ㆍ안보ㆍ북한을 연구했다. 2016년부터는 중앙일보에서 군사ㆍ안보 분야 취재를 한다.