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'외로움 장관' 이어 영국에 자살 예방 장관 생겼다

자살 예방 장관에 임명된 재키 도일-프라이스 영국 건강 장관. [트위터]

자살 예방 장관에 임명된 재키 도일-프라이스 영국 건강 장관. [트위터]

 외로움 문제를 담당하는 장관에 이어 자살 예방을 주도할 장관이 영국에 생겼다. '자살 예방 장관'은 세계에서 처음이라고 인디펜던트가 소개했다. 이 같은 조치는 지난해 10대 자살률이 2010년에 비해 67% 가량 높아져 국가적 대책이 필요하다는 지적에 따른 것이다.
 
 BBC 등은 10일(현지시간) "테리사 메이 영국 총리가 재키 도일-프라이스 건강 장관을 자살 예방 장관으로 겸직 발령을 내렸다"며 "이는 정신 건강 문제에 시달리는 이들을 지원하기 위한 것"이라고 전했다. 현재 잉글랜드에서만 매년 4500명 이상이 스스로 목숨을 끊고 있고, 45세 이하 연령에서는 자살이 주요 사망 원인 중 하나로 꼽히고 있다.
 
 국제 정신 건강의 날을 맞아 한 연설에서 메이 총리는 “총리가 됐을 때 우리 사회의 불의와 싸우겠다고 선언했다. 정신 건강에 문제가 있는 이들이 제대로 보살핌을 받지 못하고 있는 것이 현실"이라고 지적했다. 그러면서 “이들이 침묵 속에서 고통 받는 것을 끝내도록 해야 한다"며 “우리는 아이들의 정신적 웰빙을 정책의 우선순위에 놓을 것이고 육체 건강과 정신 건강을 동등하게 관리할 것"이라고 덧붙였다.

 
스스로 목숨을 끊은 이들을 애도하는 메시지가 적힌 게시판 [AP=연합뉴스]

스스로 목숨을 끊은 이들을 애도하는 메시지가 적힌 게시판 [AP=연합뉴스]

 메이 총리는 180만 파운드(약 26억 8000만원)를 자살 예방 핫라인을 운영하는 단체인 사마리아인에 기부해 앞으로 4년 동안 무료 상담 핫라인을 계속 운영할 수 있도록 했다. 이같은 조치는 런던에서 50개국 이상의 장관 등이 참여한 가운데 처음으로 세계 정신 건강 회의가 열리는 가운데 나왔다.
 자선단체를 운영하는 마조리 월라스는 “정부의 노력에 박수를 보내지만 여전히 영국에는 정신 관련 간호사와 의사가 부족해 치료 받지 못하는 사람들이 많다"며 “정신 건강 관리의 실패는 사회, 경제적으로 큰 영향을 미친다"고 지적했다. 

 
 고독으로 고통을 겪는 이들이 영국에만 900만 명이 있고, 이들이 겪는 외로움은 매일 담배 15개비를 흡연하는 것과 비슷한 수준으로 건강에 악영향을 미친다는 보고서도 있다. 현재 영국에선 75세 이상 인구의 절반 가량이 혼자 사는데, 정신적 자극이 부족한 사람은 그렇지 않은 이들보다 치매에 걸릴 확률이 64% 높은 것으로 조사됐다. 
  
런던=김성탁 특파원 sunty@joongang.co.kr
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