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설정 스님 “16일 사퇴” 뒤집고 “연말 물러날 것”

설정 스님은 13일 ’종단 개혁 초석을 마련코자 12월 31일에 사퇴하겠다“고 밝혔다. [연합뉴스]

설정 스님은 13일 ’종단 개혁 초석을 마련코자 12월 31일에 사퇴하겠다“고 밝혔다. [연합뉴스]

‘친자 의혹’을 받으며 조계종단 안팎에서 사퇴 압력에 시달리던 설정 총무원장이 “8월 16일 이전에 사퇴하겠다”던 자신의 말을 번복하며 “12월 31일에 사퇴하겠다”고 밝혔다.
 

16일 중앙종회 불신임 투표가 변수
야권은 종회 해산, 원로회의 요구

설정 총무원장은 13일 오후 2시 서울 종로구 한국불교역사문화기념관에서 긴급 기자회견을 갖고 “진실 여부를 떠나 종단의 안정을 위해 스스로 사퇴하고자 했으나, 종단 내부의 뿌리 깊은 기득권 세력에 의해 은밀하고도 조직적으로 견제되고 조정되는 상황을 목도하면서 사퇴만이 종단을 위한 길이 아님을 깨닫게 되었다”며 “어떠한 오해와 비난이 있더라도 종단 개혁의 초석만은 마련하고, 2018년 12월 31일 총무원장직을 사퇴할 것”이라고 말했다.
 
이어서 설정 총무원장은 “저에 대한 모든 의혹들은 전혀 근거가 없고, 알려진 내용들 역시 악의적으로 조작된 것들임을 거듭 밝혀드린다”며 숨겨 놓은 딸이 있다는 ‘친자 의혹’을 전면 부인했다. 이에 따라 ‘설정 총무원장 진퇴’를 둘러싼 종단 내 세력 싸움이 본격화할 전망이다. 크게 보면 설정 총무원장과 자승 전 총무원장, 그리고 조계종 야권의 삼각 구도다.
 
◆‘총무원장 불신임’ 가결될까=당장 16일에 조계종 임시중앙종회가 열린다. 중앙종회는 ‘국회’에 해당한다. 재적의원 3분의 2 이상이 찬성하면 총무원장 불신임을 가결할 수 있다.
 
총무원 집행부와 대립각을 세우고 있는 종책모임 법륜승가회 등 종단 야권은 표결은 참여하지만 불신임 가결에는 동의하지 않을 가능성이 높은 것으로 알려졌다.
 
현재 종단 최대 종책모임(계파)은 ‘불교광장’이다. 중앙종회 의원의 약 3분의 2가 여기에 속해 있다. ‘불교광장’은 자승 전 총무원장의 절대적인 영향력 아래 있다. 여기다 비구니 지분(10표)까지 가세하면 ‘불교광장’ 주도로 설정 총무원장에 대한 불신임안을 통과시킬 수 있다.
 
만약 ‘총무원장 불신임안’이 중앙종회에서 통과되면 설정 스님은 사퇴해야 하고, 총무원장 권한대행 체제로 전환되며, 60일 이내에 총무원장 선거를 치러야 한다.
 
◆설정 스님 개혁안에 힘 실릴까=설정 총무원장은 사퇴 일자를 ‘12월 31일’로 미루면서 ‘종단 개혁의 초석 마련’이 이유라고 했다. 이대로 물러나면 종단 정치권의 기득권 세력이 다시 종권을 장악할 것이라는 시각이다.
 
이에 설정 스님은 13일 ‘직선제 포함한 선거제도 개혁 추진’ ‘실질적 개혁위원회 발족’ ‘승려의 입산부터 입적까지 포괄적 복지시스템 구축’ ‘부당한 징계 받은 승려 복권’ ‘종단 재정 투명성 확보’ 등을 향후 추진할 구체적인 개혁 항목들로 내걸었다.
 
그런데 조계종단의 야권조차 “‘종단 개혁의 필요성’에는 동의하지만, 그걸 왜 설정 스님이 이끌고 가느냐. 친자 의혹 공방으로 인해 도덕성에 너무 큰 타격을 입었다. 개혁의 동력을 마련하기가 현실적으로 불가능해 보인다”는 입장이다. 한 마디로 설정 스님에게 ‘명분과 자격’이 부족하다는 시각이다.
 
사퇴 압박이 계속되자 설정 총무원장은 총무원 집행부의 사표를 받았다. 그리고 ‘종단 2인자’에 해당하는 총무부장 자리에 성문 스님을 임명했다. 그런데 성문 스님은 임명 하루만인 10일 사직서를 제출했다.
 
◆종단 정치판 완전히 뒤집을 수 있을까=조계종 재야 세력의 최종 목표는 ‘설정 스님 사퇴’가 아니다. 사퇴 후에도 종회를 장악한 종단 정치권이 다시 종권을 거머쥘 것이라 보기 때문이다. 이들의 주장은 중앙종회의 해산이다.
 
조계종적폐청산시민연대 김영국 상임대표는 “정치판이 주도하는 종단을 본질적으로 바꾸려면 중앙종회를 해산해야 한다. 이 시스템을 바꾸지 않고선 종단을 바꿀 수가 없다. 그건 현실적으로 조계종 원로회의만 할 수 있다”며 “원로회의가 중심이 돼 종회를 해산하고, 비상대책기구를 설립해 종단의 개혁을 이루어야 한다”고 강조했다.
 
그러나 조계종 종정 진제 스님은 8일 ‘설정 스님의 명예로운 퇴진’을 주문하며 “종헌 종법 질서 속에서 선거법에 의해 차기 총무원장을 선출해야 한다”는 교시를 내린 바 있어, 현실적으로 원로회의가 종회해산까지 요구할지는 의문이다.
 
백성호 기자 vangogh@joongang.co.kr
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