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우체국 드론 택배, 차로 30분 거리 별마로천문대 7분 만에

우정사업본부가 8일 강원도 영월에서 산간지역 우편물 드론 배송 시연을 성공적으로 실시했다. 관계자들이 영월우체국을 출발해 2.3 비행한 뒤 별마로천문대에 도착한 드론에서 물품을 옮기고 있다. [김경록 기자]

우정사업본부가 8일 강원도 영월에서 산간지역 우편물 드론 배송 시연을 성공적으로 실시했다. 관계자들이 영월우체국을 출발해 2.3 비행한 뒤 별마로천문대에 도착한 드론에서 물품을 옮기고 있다. [김경록 기자]

8일 오후 1시30분쯤. 강원도 영월 우체국 옥상에서 드론이 ‘윙’하는 엔진 소리를 내며 사뿐히 날아올랐다. 드론 하단엔 우체국 택배 박스 중 가장 큰 사이즈인 ‘5호’ 상자를 실은 채였다. 70~80m가량 상공으로 떠오른 드론은 봉래산 정상(해발 780m)에 있는 별마로 천문대까지 날아갔다. 이어 천문대 주차장 150m 상공에서 멈춘 뒤 수직으로 낙하해 지면과 별다른 마찰 없이 안전하게 착륙했다. 직선으로 2.3㎞ 되는 거리를 평균 속도 18㎞로 날아 총 7분이 소요됐다. 별마로 천문대는 한 달에 소포 우편물 등 약 80건의 우편물이 배달되는 곳이다. 그동안은 집배원이 9㎞의 산악도로를 차로 30분 이상 달려 배달해왔지만 드론 배송으로 시간이 4분의 1로 단축됐다. 우정사업본부가 우편 배달용 드론의 시범 운영을 한 것은 이번이 세 번째다.
 
우편용 드론 개발을 맡은 정훈 한국전자통신연구원 센터장은 “지난해 11월 시범 운영한 고흥 득량도의 경우 50m 상공에서 고도를 유지한 채 날아가면 됐지만 별마로 천문대의 경우 산 경사에 맞춰 고도를 유지해야 하기 때문에 해외에서도 보기 힘든 선진 기술”이라고 말했다. 정 센터장은 “착륙 시 지면과의 거리 오차를 줄여 안전하게 착륙할 수 있는 센싱 기술도 향상됐다”고 덧붙였다. 시범 운영에 쓰인 드론은 국내 네오테크가 제작했다.
 
강성주 우정사업본부장은 “예정된 2022년보다 1년 앞당긴 2021년까지 드론 배달을 상용화하겠다”며 “이렇게 되면 도서산간 지역 등의 국민에게도 보편적 서비스를 제공할 수 있고 집배원의 과도한 업무량도 줄어들게 될 것”이라고 기대했다.
 
하지만 아직 기술이나 규제 면에서 풀어야 할 과제가 많다. 정 센터장은 “드론이 자체적으로 고장을 판단하는 기술, 드론에 장착된 카메라가 민간의 프라이버시를 침해하지 않도록 보호할 수 있는 기술 등이 추가로 연구돼야 한다”고 말했다.
 
배터리 문제도 있다. 우정사업본부 측은 우편용 드론에 탑재된 배터리의 최대 이용 시간은 40분이라고 설명했지만 실제 이날 실험에선 도착지인 별마로 천문대에서 배터리 충전을 한 뒤 출발지로 되돌아왔다. 바람이 강하게 부는 등 산악 지역의 특수성 때문에 배터리 소모가 컸기 때문이다.
 
정부가 규제를 완화했다고 해도 아직은 넘어야 할 산이 많다. 정부는 지난해 11월부터 관련 기관의 사전 승인이 있을 경우에는 야간시간대 비행과 비가시권 비행을 허용하고 있다. 한국안전기술원의 허가를 받으면 승인된 지역에서 드론을 시범 운영하는 것이 가능하다. 하지만 승인된 지역이 한정적이고 지방에 몰려 있다는 것이 한계로 꼽힌다. 현행법상 공항 반경 9.3㎞ 이내 지역이나 사람이 밀집한 대도시에선 드론 비행을 할 수 없다.
 
영월=김경진 기자 kjink@joongang.co.kr
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‘북한의 급변사태와 안정화 전략’을 주제로 북한학 박사를 받았다. 국방연구원 안보전략연구센터ㆍ군사기획연구센터와 고려대학교 아세아문제연구소 북한연구센터에서 군사ㆍ안보ㆍ북한을 연구했다. 2016년부터는 중앙일보에서 군사ㆍ안보 분야 취재를 한다.