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[단독]김정일 “중국 믿지 말라”했던 공관장회의, 김정은 무슨 말?

김정은 북한 국무위원장이 지난 2015년 대사 회의에 참석한 관계자들과 기념촬영을 한 뒤 손을 흔들고 있다. 조선중앙TV는 그해 7월 날짜를 특정하지 않은 채 보도했다. [사진=조선중앙TV 캡처]

김정은 북한 국무위원장이 지난 2015년 대사 회의에 참석한 관계자들과 기념촬영을 한 뒤 손을 흔들고 있다. 조선중앙TV는 그해 7월 날짜를 특정하지 않은 채 보도했다. [사진=조선중앙TV 캡처]

김정은 북한 국무위원장이 최근 해외에 근무하는 대사들을 긴급 소집해 한반도 정세와 관련한 회의를 열 계획이라고 정부 고위 당국자가 18일 말했다.
 
이 당국자는 “대사 회의(재외공관장회의)를 소집하라는 김정은 위원장의 지시에 따라 전 세계에 파견된 북한 대사들이 지난주 말 평양으로 귀국했다”며 “금명 간 회의가 열리는 것으로 안다”고 전했다.
 
이 당국자는 “대사 회의에는 대사와 대표부 대표 50여 명을 비롯해, 외무성, 노동당의 주요 관계자 전원이 참석할 것으로 보인다”며 “참석자들은 회의에서 그동안의 외교활동을 결산(총화)하고, 최근 정세토론과 정보공유, 대외활동의 지침을 전달받고 다음 주 초 부임지로 향할 것”이라고 덧붙였다.
 
북한의 대사 회의는 한국 정부가 매년 실시하는 재외공관장 회의와 유사한 성격으로 지금까지 40여 차례 열렸다. 다른 당국자는 “한국 정부는 매년 공관장회의를 정기적으로 열지만, 북한은 1~2년에 한 번씩 개최한다”며 “특히 북한이 대사 회의를 공개하는 경우가 거의 없다”고 말했다.
 
김 위원장 집권 이후 북한이 대사 회의를 개최한 사실이 알려진 건 2015년과 2017년에 이어 이번이 세 번째다. 2015년 7월에는 김 위원장이 이들과 기념 촬영을 한 사진을 노동신문 등이 공개하기도 했다.
 
북한은 2011년 대사 회의에서는 “총력을 다해 식량(80만t)을 구해 보내라”는 지시를 내렸다고 한다. 당국은 이번 회의가 북한이 비핵화를 약속하고, 김 위원장이 한국과 미국, 중국 정상과 회담한 직후 열린다는 점에 주목하고 있다. 이번 회의에서 핵과 관련한 외교전략을 바꾸거나, 한반도 평화체제 구축을 위한 메시지 등을 하달할 수도 있기 때문이다.
 
특히 그간 간혹 발생했던 외교관의 탈북을 막기 위한 조치가 내려질 가능성도 있다. 북한이 중국에 대규모 경제시찰단을 보내는 등 개방 움직임을 보이는 가운데 외교관 탈북이 발생할 경우 심각한 타격을 입을 수 있기 때문이다.
 
무엇보다 김 위원장이 미국은 물론, 후견국인 중국이나 러시아에 대해 어떤 입장을 내놓을지 관심이다. 김정일 국방위원장(2011년 사망)은 2000년대 후반 열린 대사 회의에서 “(최진수)중국 대사 일어나시오. 중국 사람들 믿는 것 아니야”라며 경계의 끈을 놓지 말 것을 지시했다.
 
김정은 위원장 역시 집권 6년이 지나도록 ‘혈맹’인 중국과 거래를 중단한 채 냉랭한 관계를 유지해왔지만 올 들어 세 차례나 중국을 방문하는 등 돈독한 관계를 회복했다.
 
정부 당국자는 “북한은 1950년대 후반에도 옛 소련과 중국 사이에서 줄타기 외교를 한 적이 있다”며 “미국, 중국과 각각 관계개선, 전략적 관계를 추구하는 북한의 외교 노선이 대사 회의 이후 더욱 선명해질 것”이라고 전망했다. 그러나 회의 내용이 구체적으로 파악될지는 미지수다. 회의 날짜 역시 이날 현재 확인되지 않고 있다.
 
다만, 김 위원장은 지난달 말부터 평북 신의주와 양강 삼지연, 함북 청진 등에서 현지지도를 이어갔는데, 지난 17일(북한 언론 보도일 기준)까지 김 위원장이 함북지역에 머물렀던 것을 고려하면 회의는 18일 시작했거나, 금명 간 진행될 것으로 보인다. 익명을 원한 북한 외교관 출신 탈북자는 “공관장 회의 기간은 상황에 따라 유동적”이라며 “최고지도자(김정은)가 참석하는 회의 말고도, 참관이나 사상학습 등 체제결속을 다잡는 행사들이 함께 진행된다”고 설명했다.
 
이런 가운데 북한이 남북 간 진행키로 한 일체의 당국 간 회담에 반응하지 않고 있어 북한 철도·도로 현대화 사업 등에 차질이 예상된다. 전문가들은 북·미 유해송환 회담이나 남북 민간교류 등으로 인해 북한의 통일전선부 업무가 많아져 물리적으로 어려움을 겪고 있는 것으로 보고 있다.
 
정용수 기자 nkys@joongang.co.kr
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‘북한의 급변사태와 안정화 전략’을 주제로 북한학 박사를 받았다. 국방연구원 안보전략연구센터ㆍ군사기획연구센터와 고려대학교 아세아문제연구소 북한연구센터에서 군사ㆍ안보ㆍ북한을 연구했다. 2016년부터는 중앙일보에서 군사ㆍ안보 분야 취재를 한다.