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8번째 소년까지 나왔다… 목숨 건 동굴 구조, 남은 사람은 5명

“우리는 두 개의 어려움과 싸우고 있다. ‘물’ 그리고 ‘시간’이다.”
 
태국 북부 치앙라이의 탐 루앙 동굴에 갇혀 있는 소년들을 구출하는 작업이 이틀 째 이어진 가운데 9일(현지시간) 4명의 생존자가 추가로 구조돼 병원으로 이송된 것으로 알려졌다.
 
CNN 등 외신은 이날 "소년들이 잇따라 구조대에 의해 동굴 밖으로 실려나와 구급 헬기로 옮겨졌다"는 목격자의 말을 통해 이 같이 전했다. 전날 4명의 1차 생존자가 동굴을 빠져나온 후 2차 구조 작업의 결실이다. 외신들은 동굴 안에 아직 5명이 남아 있다고 보도했다. 8일 밤부터 폭우가 쏟아지는 가운데 구조대는 9일 오전 11시 2차 구조 작업을 시작했다. 현장 지휘자인 나롱싹 오소따나꼰 치앙라이 지사는 기자들에게 “물과 시간이 구조의 가장 큰 장애물”이라고 말했다.
8일 오후 구조대원들이 태국 치앙라이 동굴에서 16일 만에 구조된 소년을 병원으로 옮기고 있다. [EPA=연합뉴스]

8일 오후 구조대원들이 태국 치앙라이 동굴에서 16일 만에 구조된 소년을 병원으로 옮기고 있다. [EPA=연합뉴스]

AP통신 등 외신에 따르면 전날 열린 1차 구조 작업은 순조롭게 진행됐다. 구조대원들이 동굴로 출발한 지 9시간 여 만인 오후 5시 40분, 첫 번째 생존자인 몽꼰 분삐암(14)이 동굴 입구에서 걸어 나왔다. 이어 5시 50분, 7시 40분과 50분에 구조대와 함께 3명의 소년이 동굴을 무사히 빠져나왔다. 
 
‘무 빠(야생 멧돼지라는 뜻의 태국어)’라는 이름의 축구클럽에 소속된 12명의 소년들과 코치 1명은 지난 달 23일 이 동굴에 놀러 갔다가 폭우로 고립됐다. 열흘 만인 지난 3일 구조대에 의해 생존이 확인됐으나 동굴 안이 물로 가득 차 있어 구조 작업은 8일에야 본격적으로 시작됐다. 구조 당국은 “계획대로 진행될 경우 3~4일 내에 전원 구조가 가능할 것”이라고 밝혔다.   
 
“수영과 잠수, 걷기에 등반까지 필요한 난코스” 
이번 동굴 탈출 작전은 소년들은 물론 구조대에게도 위험한 도전이라고 CNN 등 외신들은 전했다. 8~9일 구조에 나선 18명의 다이버 팀은 다 년 간의 잠수 경험을 지닌 최정예 요원들이다. 이들은 미리 설치된 잠수 로프를 따라 소년들이 머물고 있는 동굴 입구로부터 4.5km 안쪽 지점에 도착했다.
 
탈출 작전은 잠수 전문가 2명-소년 1명, 3인 1조로 진행됐다. 잠수복 차림의 소년들은 얼굴 전체를 덮는 마스크 모양의 호흡기를 착용하고, 앞 쪽 구조대원과 로프로 몸을 연결했다. 소년의 산소통은 앞 쪽 구조대원이 들었다. 다른 한 명의 구조대원이 소년의 뒤를 따랐다.  
 
그래픽=김영옥 기자 yesok@joongang.co.kr

그래픽=김영옥 기자 yesok@joongang.co.kr

그간의 물 빼기 작업으로 동굴 안 수위는 조금 낮아졌지만, 동굴 내 침수 구역은 아직까지도 네 구간, 약 1.7km 거리에 달한다. 특히 소년들이 머물던 공간에서 이어지는 첫 1km가 가장 난코스다. 또 일부 구간은 동굴의 폭이 60cm 정도밖에 안 돼 구조대원이 산소통을 매단 채 통과하기 비좁을 정도다.     
BBC는 이들이 탈출한 길을 “잠수와 수영, 걷기와 등반이 모두 필요한 코스”라고 전했다. 1km의 물 속을 통과한 아이들은 진흙 길을 수백 미터 걸어간 후, 등산 스틱 등의 장비를 활용해 언덕을 올라가야 했다. 그리고 다시 군데군데 침수 지역을 수영과 잠수로 통과한 끝에 잠수부들이 머물고 있던 베이스 캠프에 도착했다. 동굴 입구로부터 2km 안쪽 지점이다. 
 
동굴 밖으로 나온 소년들은 간단한 건강 검진을 받은 후 치앙라이 시내 쁘라차눅로 병원으로 이송됐다. 8일 구조자 네 명 중 한 명은 위독한 상태로 알려졌으나 병원 측은 9일 오전 “소년의 건강은 양호한 상태”라고 밝혔다. 
 
누구를 먼저 데리고 나올까
구조대는 당초부터 13명의 팀을 4개 그룹으로 나눠 준비 시켰다. 동굴 안 의료진이 아이들을 진찰한 후 구조 순서를 정했다. 건강 상태가 가장 좋지 않았던 첫 번째 그룹 4명에 이어 이후 구조될 3개 그룹에 각 3명 씩 총 9명이 배치됐다.    
9일 태국 치앙라이 동굴 인근에 구급차 2대가 도착하고 있다. [AP=연합뉴스]

9일 태국 치앙라이 동굴 인근에 구급차 2대가 도착하고 있다. [AP=연합뉴스]

태국 정부는 첫 번째 구조자 공개 후 현재까지 누가 구조됐는지를 언론에 밝히지 않고 있다. 아이들의 신원이 알려질 경우, 아직 동굴 안에 있는 소년들의 부모가 겪게 될 감정적 동요를 고려해서다. 현지 일간지 방콕포스트는 9일 첫 날 동굴을 나온 4명 중 코치가 포함돼 있다고 보도했으나, 사실 여부는 아직 확인되지 않고 있다.  
 
이 지역은 수요일까지 80~90%의 확률로 비가 예보돼 있다. 비로 동굴 내 수위가 다시 높아지면 이후 구조 작업에 차질이 빚어질 수 있다.   
 
한편 미국 테슬라사의 최고경영자(CEO)인 일론 머스크가 9일 태국 소년들을 구조하기 위해 ‘소형 잠수함’을 시험 가동하고 있다고 밝혀 주목된다. 이 소형 잠수함은 유선형의 금속 재질 원통에 수중 호흡을 위한 공기통 등을 부착한 장치로, 길이는 2m 정도다. 
 
일론 머스크가 운영하는 터널 굴착업체 대변인은 AP통신에 “태국 정부로부터 소형 잠수함 제공을 요청받았다. 아이들이 좁고 물이 찬 통로를 빠져나오는 데 도움을 줄 수 있을 것”이라고 말했다.
이영희·강혜란 기자 misquick@joongang.co.kr 
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‘북한의 급변사태와 안정화 전략’을 주제로 북한학 박사를 받았다. 국방연구원 안보전략연구센터ㆍ군사기획연구센터와 고려대학교 아세아문제연구소 북한연구센터에서 군사ㆍ안보ㆍ북한을 연구했다. 2016년부터는 중앙일보에서 군사ㆍ안보 분야 취재를 한다.