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한국 D램 시장선 58% 압도, AI 등 미래반도체에선 3%뿐

한국 반도체의 실적 호조는 세계 반도체 경기가 ‘초(超)호황’을 맞은 덕분이다. 관건은 이런 ‘수퍼 사이클’이 언제까지 지속하느냐는 것이다.
 
1일 시장조사업체 D램익스체인지에 따르면 지난해 12월 9.6달러까지 올랐던 D램(DDR4 8Gb 2133/2400㎒) 가격은 6월 현재 8.6달러까지 내렸다. 6개월 연속 하락세다. 지난해 9~10월 14.3달러였던 낸드(256Gb 32x8 MLC) 가격도 계속 하락하면서 현재 13.3달러에 거래되고 있다. 반도체 가격이 하락 추세로 접어들었다고 보기는 이르지만 지난해와 같은 오름세는 꺾였다는 게 반도체 업계의 판단이다.
 
문제는 올해 말부터 중국 업체들이 메모리 반도체 양산에 들어가면 가격 하락 기울기가 가팔라질 수 있다는 점이다. 중국이 저가형 반도체를 시작으로 생산을 확대하면 공급이 늘어나 가격 하락 압박이 커진다. 특히 중국은 세계 반도체 수요의 60% 이상을 차지한다. 중국이 자국 내 메모리 반도체 시장 점유율을 높여가면 한국의 수출도 감소할 수밖에 없는 구조다.
 
[그래픽=박경민 기자 minn@joongang.co.kr]

[그래픽=박경민 기자 minn@joongang.co.kr]

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이주완 하나금융경영연구소 연구위원은 “지난해 한국의 D램 반도체 수출이 수량 기준으로는 1.4% 감소한 점을 고려하면 한국 반도체의 실적 호조는 메모리 가격 급등에 따른 ‘가격효과’가 절대적”이라며 “반도체 가격이 하락한다면 한국의 전체 수출 금액이 크게 줄어들 수 있다는 의미”라고 말했다. 그는 이어 “올해 하반기 완공될 중국 기업의 메모리 생산량만으로도 반도체 공급 부족에서 공급 과잉으로 전환될 수 있다”며 “투자가 완료되는 2025년에는 중국의 반도체 시장 점유율이 18%대까지 올라갈 것”이라고 덧붙였다.
 
사실 반도체는 공급이 조금만 넘쳐도 가격이 급락하고 조금만 부족해도 급상승하는 등 변덕이 심한 사이클을 지니고 있다. 1995년 삼성전자가 반도체에서만 영업이익 2조원을 벌어들이는 ‘전설’을 썼다가 이듬해 반도체 공급 과잉으로 16Mb D램 가격이 50달러에서 4달러까지 추락하면서 영업이익이 1000억원대로 곤두박질한 게 대표적인 예다
 
또 다른 위기 요인은 메모리 분야에 대한 지나친 쏠림 현상이다. 세계 반도체 시장의 4분의 3을 차지하는 시스템(비메모리) 반도체 분야에서 한국의 점유율은 3%에 불과하다. 4차 산업혁명을 맞아 사물인터넷(IoT)·인공지능(AI)·자율주행차 기술이 발전하면서 그래픽처리장치(GPU)·애플리케이션프로세서(AP) 같은 시스템 반도체의 쓰임새는 넓어지고 있다.
 
안기현 한국반도체산업협회 상무는 “한국의 메모리 반도체 의존도가 높다기보다는 시스템 반도체의 경쟁력이 낮다는 게 정확한 표현”이라며 “열악한 생태계와 자본 및 전문인력 부족, 정부의 연구개발(R&D) 지원 미비 등이 복합적으로 작용한 결과”라고 꼬집었다.
 
장비·소재·부품 같은 이른바 반도체 후방산업도 비슷한 형편이다. 세계 메모리 반도체 시장에서 한국의 점유율은 58%나 되지만 반도체 장비 시장에서 한국의 점유율은 10.1%다. 반도체 소재도 9.9%에 불과하다. 국내 업체 중 세계 반도체 장비 업계 10위권에 드는 곳은 한 곳도 없다. 한 반도체 업계 관계자는 “국산화율이 20%가 채 안 된다”며 “삼성전자가 10조원을 들여 반도체 공장을 지으면 장비 구매에 평균 7조원을 쓰는데 이 중 5조6000억원은 외국 업체로 흘러간다는 얘기”라고 설명했다.
 
김용석 성균관대 전자전기공학부 교수는 “한국 반도체 산업이 ‘불안한 호황’의 정점을 지나고 있다”며 “내년 이후 중국의 공세에 얼마나 잘 준비해 놓느냐에 따라 미래가 결정될 것”이라고 강조했다.
 
‘반도체 코리아’의 제2 전성기를 이루기 위해 전문가들이 제시하는 해법은 우선 메모리 기술의 초격차 전략이다. 어차피 저가 보급형 메모리 시장은 중국에 시장 일부를 내줄 수밖에 없다. 차세대 메모리 개발을 위한 R&D에 집중해야 하는 이유다.
 
이와 함께 시스템 반도체와 후방산업의 역량을 끌어올려야 한다. 최재성 극동대 반도체장비공학과 교수는 “메모리 반도체에서 중국에 빼앗기는 파이 조각 이상을 시스템 반도체에서 가져와야 한다”며 “시스템 반도체 설계 능력을 갖춘 팹리스 업체와 파운드리 업체를 양성하고, 외국 기업의 인수합병(M&A)도 적극적으로 검토해야 한다”고 조언했다.
 
정부의 지원도 뒷받침돼야 한다. 지난해 반도체 호황에도 국내 반도체 관련 중소·중견기업 5곳 중 1곳은 적자를 기록할 정도로 생태계는 부실하다. 국내 반도체 산업 특허(실용신안) 출원 건수는 2012년 1만3720건에서 2016년 1만1044건으로 계속 줄고 있다.
 
정부 차원에서 막대한 비용과 지원을 쏟아붓는 중국과 달리 한국은 반도체 산업 지원에 인색하다. 그간 정부의 지원은 R&D 투자 정도였는데, 가장 많은 지원을 했을 때가 연간 900억원 선이었고, 올해는 아직 새 프로젝트 지원이 없다. 정연승 단국대 경영학부 교수는 “반도체 산업이 대기업 중심으로 성장한 산업이라는 인식 때문에 ‘반도체 산업 지원=대기업 지원’이라고 여기는 게 문제”라고 지적했다.
 
장기적으로는 반도체 인력 양성에 신경 써야 한다. 송용호 한양대 융합전자공학부 교수는 “인구 감소와 정원 축소로 개발에 필요한 인력을 대학에서 제대로 공급하지 못하면서 중소기업의 인력이 대기업으로 이동했고, 이는 반도체 중소기업 생태계가 위축되는 결과를 낳았다”며  “퇴직 인력들에게 기업과 연계된 사업 아이템을 주고 대학과 정부가 지원하는 방안 등을 고려할 수 있다”고 조언했다. 
 
손해용·최현주 기자 sohn.yong@joongang.co.kr
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‘북한의 급변사태와 안정화 전략’을 주제로 북한학 박사를 받았다. 국방연구원 안보전략연구센터ㆍ군사기획연구센터와 고려대학교 아세아문제연구소 북한연구센터에서 군사ㆍ안보ㆍ북한을 연구했다. 2016년부터는 중앙일보에서 군사ㆍ안보 분야 취재를 한다.