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시야 좁아지는 녹내장, '빛 받는' 시세포도 같이 고장난다

정상인의 시야(왼쪽)와 녹내장 환자의 손상된 시야(오른쪽). [자료 서울대병원]

정상인의 시야(왼쪽)와 녹내장 환자의 손상된 시야(오른쪽). [자료 서울대병원]

녹내장에 걸리면 시야가 점점 좁아지면서 사물 주변이 검게 보인다. 제대로 치료하지 않고 그대로 놔두면 시력이 사라지게 된다. 40세 이상 인구의 3.5%에서 나타나고 전체 실명 원인의 11%를 차지할 정도로 흔한 병이다. 그런데 녹내장 환자는 시야가 손상될 뿐만 아니라 빛을 받아들이는 시세포에도 문제가 생긴다는 사실이 확인됐다. 박기호ㆍ정진욱ㆍ김영국ㆍ하아늘 서울대병원 안과 교수팀은 이러한 내용을 세계 처음으로 규명했다고 27일 밝혔다.
 
우리 눈에 들어온 빛은 망막 내 감각세포인 시세포로 감지한다. 시세포는 빛을 전기신호로 바꾸고, 이 신호가 눈과 뇌를 잇는 시신경(망막신경절세포)을 통해 뇌로 전달된다. 그런데 녹내장은 안압 상승 등으로 눈과 뇌를 이어주는 시신경이 소실되는 병이다. 그동안 녹내장 환자의 시신경 상실은 잘 알려져 있었지만, 빛을 받아들이는 시세포에는 아무 문제가 없는 것으로 여겨졌다.
녹내장에 걸린 눈. [중앙포토]

녹내장에 걸린 눈. [중앙포토]

시세포는 변화가 없었을까. 연구팀은 2015~2017년 서울대병원 녹내장클리닉을 방문한 환자 150명에게 눈 CT로 불리는 ‘안구광학단층촬영’ 검사를 실시했다. 그랬더니 시야 손상이 중기 상태인 환자의 빛 반사 강도는 말기까지 심하게 진행된 환자의 2.45배였다. 또한 초기 환자의 빛 반사 강도는 중기 환자의 3.15배였다. 병세가 초기에서 중기, 중기에서 말기로 나빠질수록 시세포에서 빛을 감지하는 능력이 크게 줄어든다는 의미다.
 
박기호 교수는 ”망막의 여러 신경세포들은 긴밀히 연결돼 있다. 시신경 손상이 장기간 진행되고 신경 영양 인자들이 줄어들면서시세포에도 영향을 준 것으로 보인다“면서 ”이번 연구는 녹내장 발병ㆍ진행 연구에 새로운 패러다임을 제시할 것“이라고 말했다. 김영국 교수는 "비슷한 상태의 녹내장 환자에서도시세포 변성 정도에 따라 시력ㆍ시야 등이 차이 나거나 장기적인 증세가 다를 가능성이 있다"고 밝혔다. 이번 연구 결과는 안과학 분야 권위지인 '미국안과학회지'(American Journal of Ophthalmology) 최근호에 실렸다.  
정종훈 기자 sakehoon@joongang.co.kr
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