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스마트폰ㆍ미세먼지 탓에...9세 이하 안구건조증 환자 5년새 33% 증가

한 어린이가 스마트휴대기기를 유심히 보고 있다. [중앙포토]

한 어린이가 스마트휴대기기를 유심히 보고 있다. [중앙포토]

주부 김모(42·서울 영등포구)씨의 아들(8)은 지난 봄 갑자기 "눈이 아프다"며 통증을 호소했다. 아이는 눈이 잘 보이지 않는듯 자주 눈을 비비기도 했다. 안과를 찾았더니 '안구건조증' 진단을 받았다. 병원에선 "인공눈물과 안약을 넣고, 스마트폰이나 PC를 자제시키라"고 했다. 김씨는 "어린 애가 안구건조증에 걸릴거란 생각을 못했다. 하루 1~2시간씩 하던 스마트폰 게임 탓인 것 같아 당분간 스마트폰 사용 금지령을 내렸다"고 말했다.
 
미세먼지와 스마트폰의 영향으로 최근 안구건조증 환자가 늘고 있다는 분석이 나왔다. 특히 김씨의 아들처럼 9세 이하 어린이 환자가 5년새 33%가 늘어난 것으로 확인됐다.  
 
국민건강보험공단은 2013~2017년 안구건조증 환자의 건강보험 이용 통계를 분석한 결과를 14일 공개했다.  
 
건보공단 분석에 따르면 안구건조증으로 병원 진료를 받은 환자는 2013년 약212만명에서 2017년 약231만명으로 늘었다. 안구건조증은 눈을 촉촉하게 적셔서 부드럽고 편안한 눈 상태로 유지해주는 눈물층의 양이 줄거나 질이 나빠지면서 안구 건조감, 작열감, 흐려보임 등 불편한 증상이 나타나는 질환이다. 일반적으로 노화에 따라 환자가 늘어 50세 이상 장년층에서 많이 발생한다.  
 
최근 안구건조증 환자가 늘어나는데 대해 박종운 국민건강보험 일산병원 안과 교수는 “컴퓨터, 스마트폰, 태블릿PC 등 영상단말기의 사용 급증이라는 환자의 개별적 요인과 미세먼지 등 대기환경의 악화라는 주변 환경적 요인의 복합에 의한 현상 때문”이라고 설명했다. 환자가 가장 많이 발생하는 연령대는 50대(45만6715명)다. 그 뒤를 60대(39만1739명), 70대(29만2774명)가 이었다.  
 
최근 5년간 10대~30대 환자는 소폭 줄어들었다. 하지만 9세 이하 어린이 안구건조증 환자는 2013년 2만1586명에서 2017년 2만8775명으로 늘었다.
 
이에 대해 신선영 서울성모병원 소아안과 교수는 “최근 어린이 안구건조증이 늘어나는 가장 큰 원인 두가지는 미세먼지와 알레르기성 결막염이고, 스마트폰 사용은 안구건조증 증세를 악화시키는 요인으로 작용한다”며 “눈을 깜빡일  때마다 눈을 보호하는 눈물막이 생성되는데 스마트폰을 많이 쓰면 눈 깜빡임이 줄어들어 안구건조증을 부추길 수 있다”라고 설명했다. 신 교수는 “아이들의 안구건조증을 방치하면 각막에 상처가 생기고, 각막 상처가 심해지면 안구건조증이 더 악화되는 식으로 악순환이 발생한다”며 “난시 등이 생겨 시력에도 영향을 미칠 수 있기 때문에 조기에 치료해야 한다”라고 지적했다.  
 
아이들은 어른에 비해 증상을 자각하고 표현하는데 서투른 만큼 부모가 주의깊게 관찰해야 한다. 신 교수는 “아이들의 경우 눈이 아프다고 표현하거나 눈에 자꾸 손을 가져다 대는 등의 증상을 보이는데 그런 경우 병원을 찾아 진료를 받아보는게 좋다”고 조언했다. 잘 때 착용하는 시력 교정용 렌즈 등도 안구건조증을 유발할 수 있다.
 
안구건조증은 한번 발생하면 증상 완화는 할 수 있어도 완치는 어렵다. 일산병원 박 교수는 “자신의 지병과 먹고 있는 약 등을 파악해 안구건조증에 영향을 주지 않는지 확인해야 한다. 인공눈물을 사용하고, 눈꺼풀 세정ㆍ눈꺼풀 온찜질을 하는 것이 가장 기본이 되는 치료법”이라고 설명했다.
 
그래도 증상이 나아지지 않으면 항염증, 눈물을 보강해주는 전문 점안약제를 사용하거나 누점마개술 등의 치료를 시행한다. 더 심한 경우, 자가혈청안약이나 경구약 또는 영구적 누점폐쇄수술 등의 수술적 치료도 시행하기도 한다.
 
안구 건조증 예방을 위해서는 가습기 사용 등 건조한 환경 노출을 피하는게 좋다. 스마트폰이나 PC를 사용할 때는 쉬는 시간을 가지고 과도한 사용을 피한다. 여성의 경우 콘택트렌즈나 경구용피임약이 안구 건조증을 유발ㆍ악화시킬 수 있어 주의해야 한다.
이에스더 기자 etoile@joongang.co.kr
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‘북한의 급변사태와 안정화 전략’을 주제로 북한학 박사를 받았다. 국방연구원 안보전략연구센터ㆍ군사기획연구센터와 고려대학교 아세아문제연구소 북한연구센터에서 군사ㆍ안보ㆍ북한을 연구했다. 2016년부터는 중앙일보에서 군사ㆍ안보 분야 취재를 한다.