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정부, 한국기자 빼고 북 비행기 뜬 뒤에야 “유감”

미국·중국·영국·러시아 등 4개국 취재진이 북한 풍계리 핵실험장 폐기 과정을 참관하기 위해 22일 중국 베이징에서 고려항공을 이용해 북한으로 출국했다. 이날 원산 갈마공항에 도착한 취재진이 입국수속을 하고 있다. 한국 취재진은 북한의 명단 접수 거부로 방북이 무산됐다. [신화뉴스 트위터 캡처=연합뉴스]

미국·중국·영국·러시아 등 4개국 취재진이 북한 풍계리 핵실험장 폐기 과정을 참관하기 위해 22일 중국 베이징에서 고려항공을 이용해 북한으로 출국했다. 이날 원산 갈마공항에 도착한 취재진이 입국수속을 하고 있다. 한국 취재진은 북한의 명단 접수 거부로 방북이 무산됐다. [신화뉴스 트위터 캡처=연합뉴스]

북한의 함경북도 풍계리 핵실험장 폐기(23~25일) 행사에 한국 취재진의 참관이 무산됐다. 북한이 지난 12일 초청하겠다고 밝혔던 취재진 중 한국을 제외한 미국·영국·중국·러시아 4개국 외신기자단은 22일 원산에 도착했다. 베이징~원산 간 특별편성된 고려항공 JS622 편을 이용했다. 이들은 특별열차를 이용해 풍계리로 이동한다.
 
통일부는 한국 취재진의 방북을 위해 이날도 명단 전달을 시도했다. 하지만 북측은 “상부에서 지시받은 것이 없다”며 접수를 거부했다. 이에 따라 21일부터 베이징에서 대기 중이던 한국 취재단 8명은 발길을 돌렸다. 조명균 통일부 장관은 “북측이 한국 기자단을 초청했음에도 후속 조치가 없어 기자단의 방북이 이뤄지지 않은데 대해 안타깝고 유감스럽게 생각한다”고 밝혔다.
 
북한은 최근 연례적으로 진행되는 한·미 연합훈련 맥스선더를 빌미로 남북 고위급회담을 일방적으로 취소(16일)하는 등 대남·대미 공세 수위를 높여왔다. 남측 취재진 거부도 이러한 공세의 연장선상으로 볼 수 있다. 여기에 태영호 전 공사의 북한 지도부 비판 기자회견(14일)과 전단 살포 등에 대한 불만이 녹아 있을 수도 있다.
 
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그러나 북한은 맥스선더 훈련을 한국과 함께 진행하고 북한 비핵화에 대한 압박을 강화했던 미국의 취재진은 받아들였다. 진희관 인제대 통일학부 교수는 “북한이 북한 체제 비판에 대해선 타협하지 않을 것이란 점을 분명히 하려는 의도”라며 “동시에 22일(미국 시간) 한·미 정상회담에서 자신들 편에서 미국을 설득해 달라는 압박일 수 있다”고 분석했다. 그래서 북한이 핵실험장 폐쇄행사를 24일이나 25일께 진행하면서 한국 취재단의 육로 방북을 급하게 허용할 수 있다는 관측도 있다.
 
이런 가운데 한국 정부가 저자세로 북한 눈치보기에 급급하다는 지적이 나오고 있다. 정부는 지난 15일 북측에서 통신사 1곳과 방송사 1곳, 각 4명씩 취재단을 구성해 달라는 요구를 그대로 언론에 전달했다. 통상 방북 취재는 기자단에서 신문·방송·통신을 아울러 구성하지만 이런 관례를 무시한 채 북한 요구를 무조건 수용한 것이다. 또 정부의 요구대로 구성된 취재단 명단 접수를 거부하는데도 “기다려 달라”는 말만 되풀이했다.
 
특히 한국 취재단의 현장 방문이 어려워지고 있음에도 핫라인을 가동하지 않았다. 비행기가 뜬 뒤에 유감을 표명하는 입장문을 낸 게 전부다. 시종일관 북한의 ‘처분’만 기다리는 모양새였다. 혹시나 하는 마음으로 일단 중국에 가서 대기하고 있던 취재진에 정부는 오히려 “판문점 채널을 통해 노력하고 있으니 북한이 압박처럼 느낄 수 있는 취재는 자제해 달라”거나 “북한 대사관 관계자는 물론 경비한테 말 거는 것도 하지 말아 달라”고 취재진에 협조 요청을 했다. 비위를 건들지 말아 달라는 우회적인 표현이었다.
 
북한이 국제 취재단의 사증 수수료로 1만 달러를 요구했다는 보도에 대해서도 정부는 북측 또는 북한 대사관 측에 문의조차 하지 않으면서 오보를 키우기도 했다. 전직 정부 당국자는 “최근 북한이 당국 간 회담을 끊은 채 압박하고 있지만 그 정도의 문의에는 답을 했을 것”이라며 “오히려 오보가 확대 생산되면서 북한이 비상식적 국가라는 식으로 이미지만 나빠졌다”고 지적했다.
 
지난 20일 외신을 통해 북한이 비자 수수료만 1만 달러를 요구한다는 보도가 나왔다. 이 때문에 베이징으로 향했던 한국 취재진도 현금 다발을 들고 다녀야 했다.
 
이날 오전 6시부터 베이징 공항에는 외국 10여 개 언론사 취재진이 모여들었다. 이번이 18번째 방북이라고 밝힌 CNN 윌 리플리 특파원은 “두 눈 크게 뜨고 무엇이 벌어지는지 지켜보겠다”며 “북한이 투명하게 말한 대로 이행하는지 핵실험장 폐기 장면을 취재하겠다”고 밝혔다.
 
한편 22일 밤에도 통일부는 “23일 아침 우리 측 취재단 명단을 다시 전달할 예정”이라며 “북측이 수용한다면 남북 직항로를 이용해 원산으로 이동할 수 있을 것”이라며 한국 취재진의 방북 가능성을 열어뒀다.
 
박유미 기자, 베이징=신경진 특파원, 공동취재단 yumip@joongang.co.kr
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‘북한의 급변사태와 안정화 전략’을 주제로 북한학 박사를 받았다. 국방연구원 안보전략연구센터ㆍ군사기획연구센터와 고려대학교 아세아문제연구소 북한연구센터에서 군사ㆍ안보ㆍ북한을 연구했다. 2016년부터는 중앙일보에서 군사ㆍ안보 분야 취재를 한다.