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91세 화가 카츠 “난 오늘도 그린다, 뉴욕의 맨얼굴을”

미국 화가 알렉스 카츠는 추상과 구상, 광고와 회화의 경계를 넘나들며 작업한다. 지난해 90세가 된 카츠가 캘빈 클라인 속옷 광고 사진에서 영감을 얻어 작업한 대형 초상화 ‘Coca-Cola Girl 3’. [사진 롯데뮤지엄]

미국 화가 알렉스 카츠는 추상과 구상, 광고와 회화의 경계를 넘나들며 작업한다. 지난해 90세가 된 카츠가 캘빈 클라인 속옷 광고 사진에서 영감을 얻어 작업한 대형 초상화 ‘Coca-Cola Girl 3’. [사진 롯데뮤지엄]

아흔을 넘어선 나이에도 그는 주 7일, 매일 그림을 그린다. 그게 ‘도리’라고 생각하기 때문이란다. “젊었을 적에 내가 전업 화가로 생계를 유지하며 살 수 있다고 생각하지 못했다”는 그는 “그래서 작가로서 삶을 사는 지금 정말 최선을 다해야 한다고 믿는다”고 했다.
 
‘현대 초상회화의 거장’이라 불리는 알렉스 카츠(91)의 말이다. 자기 일에 대한 겸허한 자세가 오늘의 그를 있게 한 원동력이 아니었을까.
 
뉴요커의 일상을 그린 그림으로 유명한 카츠의 작품 70여 점이 한국을 찾았다. 서울 잠실 롯데뮤지엄은 ‘알렉스 카츠, 아름다운 그대에게’전을 열고 있다. 아시아에서 열린 그의 전시 중에서 가장 큰 규모인 이번 전시는 초상화와 풍경화, 설치 작품, 그가 광고에서 영감을 받아 그린  최신작 20점을 함께 보여준다.
 
흔히 카츠의 그림은 멀리서 봐도 한눈에 알아볼 수 있다고 한다. 그만의 독특한 ‘카츠 스타일’ 때문이다. 카츠는 단색의 대형 화면에 마치 만화처럼 인물의 특징적인 부분을 확대해 그리는 것으로 유명하다. 이른바 ‘크롭 클로즈업(crop close-up)’ 기법이다. 배경을 비롯해 많은 부분을 과감히 생략하고, 명확한 윤곽과 뚜렷한 색채로 캔버스를 채우는데, 오히려 그 덕분에 그의 초상화는 마치 영화의 클로즈업 장면처럼 인물에 대해 더 많은 얘기를 들려준다는 평가를 받는다.
 
알렉스 카츠가 캘빈 클라인 속옷 광고에서 영감을 받아 그린 ‘CK 13’. [사진 롯데뮤지엄]

알렉스 카츠가 캘빈 클라인 속옷 광고에서 영감을 받아 그린 ‘CK 13’. [사진 롯데뮤지엄]

이주은 건국대 문화콘텐츠학과 교수는 “카츠는 대상의 주요 특징만을 단순화시킨 후 그 위에 우아함을 입힌다”며 “카츠는 실제 모델을 두고 그리지만 색면을 추상적으로 표현했다는 점에서 추상과 구상의 경계를 허물어 독창적인 스타일을 발명해낸 예술가”라고 말했다. 아흔 살이 넘은 나이에도 미국 뉴욕에서 왕성하게 창작 활동을 하는 그를 e메일로 만나봤다.
 
당신은 뉴요커와 그들의 일상을 작품에 담아왔다. 당신에게 뉴욕이란 어떤 의미인가.
“내가 뉴욕이 아닌 다른 도시에서 산다는 것은 상상하기도 어렵다. 그만큼 뉴욕은 내게 특별하다. 뉴욕은 활기가 넘치는 동시에 굉장히 사적인 도시이고, 영감을 주는 곳이다. 뉴욕 출신이 아닌 사람은 이해하지 못하겠지만, 나는 자신 있게 뉴욕이 가장 사적인 장소라고 말할 수 있다. 뉴욕에선 그 어떤 사람도 초대받지 않은 채로 당신의 대문을 두드리지 않는다.”
 
일상의 어떤 한순간을 카메라 렌즈로 포착하듯이 캔버스에 담아왔다.
“작업 초창기였던 1960년대에 나는 시에 관심이 많았다. 당시 시인들은 우리의 현실을 그들만의 방식으로 표현했다. 그 시들처럼 내 그림에도 내가 사는 세상, 이 시점, 현재가 담겨야 한다고 생각해왔다. 내가 현재의 느낌을 살린 그림을 그리는 이유다.”
 
당신의 초상화에선 패션이 큰 비중을 차지하는데.
“패션은 언제나 내게 자극과 영감을 주는 소재다. 패션은 시대적 흐름과 현재를 시각적으로 선명하게 보여준다. 전통적인 초상화는 인물의 배경이나 소품 등을 통해 인물의 내면을 표현한다. 그러나 꼭 그럴 필요가 있겠는가? 패션으로도 우리는 주인공의 삶과 성격, 그 인물이 속해 있는 사회의 성격 등을 표현할 수 있다.”
 
‘카츠 스타일’이란 용어가 있다. 이 용어에 대해 자부심을 느끼는지 궁금하다.
“무엇보다 ‘카츠 스타일’이란 말이 내 작업세계를 상당히 정확하게 설명하고 있어 만족스럽다. 어떤 미술사조의 일부가 아니라 독립된 나의 스타일을 잘 보여주기 때문이다. 나는 1950년대부터 나만의 양식(스타일)을 가지기 위해  작업해왔다. 60년이 지나니 사람들은 이를 ‘카츠 스타일’이라고 부르더라.”
 
이번 전시에 나온 ‘CK(캘빈 클라인) 시리즈’와 ‘코카콜라 걸 시리즈’ 등의 신작이 눈에 띈다. 흰색과 검은색의 조합(CK 시리즈), 빨간 화면에 금발의 여성(코카콜라 걸) 등을 작품에 적극적으로 끌어들였다.
“실제로 광고 사진 등에서 보여주는 앵글은 인간의 눈으로 보는 구도보다 어떻게 보면 객관적인 동지에 이질적이다. 그 신선한 느낌을 담고 싶었다.”
 
카츠와 그의 아내 아다. 카츠가 그린 아내 아다의 초상화만 250여 점이 넘는다. [사진 롯데뮤지엄]

카츠와 그의 아내 아다. 카츠가 그린 아내 아다의 초상화만 250여 점이 넘는다. [사진 롯데뮤지엄]

카츠의 작품을 말하면서 절대 빼놓을 수 없는 게 하나 있다. 그의 아내 아다(Ada) 얘기다. 카츠는 1957년 아다를 만난 이후 60여 년간 변화하는 아내의 모습을 캔버스에 기록해왔다. 그가 그린 아내 초상화만 250여 점이 넘는다.
 
당신은 아내를 가리켜 “평생 나의 뮤즈였다”고 했다. 아내의 모습에서 당신은 어떤 아름다움을 본 것인가. 시간이 흐르며 변화하는 아내의 모습을 담는 데 주력한 이유는.
“아다를 자주 그린 것은 맞지만, 아다만 그린 건 아니니까 주력했다고 할 수 없다. 아다는 유럽적인 아름다움과 미국적인 아름다움을 동시에 가지고 있다. 그녀는 내가 사는 사회의 일면을 매력적으로 표출하는 대상이다. 그녀가 아내라서 나의 뮤즈인 것은 아니다. 아다는 그녀의 외모와 분위기, 이미지만으로도 내게 완벽한 모델이다.”
 
요즘도 왕성하게 창작활동을 하고 있다. 그런 에너지는 어디에서 나오나.
“매일 조깅과 수영을 한다. 아침 일찍 하는 운동은 하루종일 나의 기분을 좋게 해준다. 나는 일찍이 몸과 두뇌의 연관성을 알았던 것 같다. 운동하지 않으면 사람이 둔해지고 자연스럽게 뇌도 둔해진다.”
 
미술사에서 렘브란트나 피카소처럼 오랫동안 명성을 누리는 아티스트들이 있다. 당신에게 가장 많은 영감을 준 아티스트는.
“마티스다. 마티스는 색을 대단히 아름답게 사용하는 동시에 자신만의 테크닉도 매우 뛰어나다. 마티스만큼 탁월한 화가도 없다고 생각한다.”
 
인터뷰 말미에 삶에서 중요한 일에 집중하기 위해 필요한 자세에 대해 조언해 달라고 부탁했다. 그의 대답은 심플했다. “지금 하는 일에 최선을 다하라. 그 외에 무엇이 더 있겠는가?” 전시는 7월 23일까지. 관람료 1만 3000원(청소년 1만원).  
 
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이은주 기자 julee@joongang.co.kr
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