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한때 후계자 나집 끌어내리고 … 총리 컴백한 93세 마하티르

말레이시아 총선에서 승리한 마하티르 모하맛 전 총리(가운데)와 당원들이 9일(현지시간) 쿠알라룸푸르 기자회견장에서 환호하고 있다. [EPA=연합뉴스]

말레이시아 총선에서 승리한 마하티르 모하맛 전 총리(가운데)와 당원들이 9일(현지시간) 쿠알라룸푸르 기자회견장에서 환호하고 있다. [EPA=연합뉴스]

돌아온 93세 노익장의 파워가 말레이시아의 역사적인 전환점을 끌어냈다. 9일(현지시간) 치러진 말레이시아 총선에서 마하티르 모하맛(93) 전 총리가 이끄는 야권연합이 압승을 거뒀다. 마하티르가 창당한 희망연대(PH)와 지역 정당인 와리산당은 하원 222석의 과반인 121석을 확보해 79석을 얻는 데 그친 집권여당연합 국민전선(BN)을 크게 따돌렸다. 1957년 말레이시아가 영국에서 독립한 이래 61년 만에 첫 정권교체다.
 
이번 승리의 주인공은 말할 나위 없이 마하티르 전 총리다. 81년 4대 총리로 취임, 2003년까지 22년간 철권통치하며 말레이시아의 ‘국부’로 칭송받았던 그는 15년 만에 총리직에 복귀하게 됐다. 만 92세10개월의 세계 최고령 선출직 지도자다.
 
나집의 비자금 터지자 신당 창당 
 
현역 시절 선거에서 한 번도 진 적 없는 그는 이번에도 위력의 표몰이를 과시했다. 여당이 고령을 트집 잡아 공격해도 “신체적 나이가 물리적 나이와 반드시 일치하진 않는다”며 건재를 과시했다. 애초 선거구 획정에서 야권이 불리한 것으로 거론됐지만 개표함을 열자 기우로 판명났다. PH는 집권여당의 전통적 지지기반이었던 농촌지역에서도 BN을 웃도는 득표를 보였다.
 
나집 라작 총리를 비롯한 여권 수뇌부의 부정부패 의혹과 민생 악화 등에 대한 불만이 팽배했기 때문으로 분석된다. 평일에 치러졌음에도 유권자 1430만명(총 인구 3200만명) 가운데 76%가 참여해 상당히 높은 투표율을 보였다.
 
마하티르로선 한때 그가 후견인을 자처했던 나집 총리를 직접 끌어내린 격이 됐다. 마하티르는 2003년 퇴임 당시 압둘라 아맛 바다위 부총리에게 총리직을 넘겼지만 사실상 여권의 실세로서 ‘수렴청정’을 한다는 소문이 파다했다. 2009년 나집 총리가 취임했을 때도 마하티르의 공개 지지가 든든한 기반이었다.
 
야권연합, 총선 222석 중 121석 확보 
 
‘후원자와 추종자’였던 이들 관계는 2015년 나집 총리의 비자금 스캔들이 터지면서 틀어졌다. 국영 기업인 1MDB의 돈 7억 달러가 나집 총리의 개인 계좌로 들어갔다는 의혹이 제기되자 마하티르는 나집 사퇴 운동에 앞장섰다. 나집은 마하티르의 아들 무크리드 마하티르의 당적을 박탈하는 등 집권여당 내 마하티르 세력을 대거 숙청했다. 마하티르는 2016년 통일말레이국민기구(UMNO)를 탈당하고 신당 PH를 창당한 뒤 정권교체 선봉에 섰다. PH는 이번 선거에서 113석을 챙겨 단번에 제1당으로 도약했다.
 
1925년 영국 식민 치하의 말레이 반도에서 태어난 마하티르는 의사로 일하면서 정치에 관심을 가졌다. 46년 UMNO가 창당하자 가입했고 57년 말레이시아의 독립을 전후해 본격적으로 정치인의 길을 걷기 시작했다. 64년 첫 국회의원 배지를 달았고 이후 몇 번의 부침 끝에 주요 관직을 승승장구했다.
 
81년 후세인 온 당시 총리가 건강 악화로 사임하면서 총리직을 승계했다. 이후 2003년까지 다섯 번에 걸쳐 총리직을 이어갔다. 이 기간 그는 한국과 일본의 노동 윤리를 배우자는 동방정책(Look East)을 기치로 고무와 주석밖에 팔 것이 없던 말레이시아를 세계의 제조업 생산기지로 탈바꿈시켰다. 말레이시아를 2020년까지 선진국 대열에 올려놓겠다는 ‘와와산 2020’ 등 강력한 국가주도 경제발전 정책을 펼쳤다.
 
이 같은 ‘스트롱맨’식 국정 운영은 한쪽에선 고속 성장을 이뤘지만 다른 쪽에선 야당 및 언론 탄압 등으로 비난을 샀다. 인구 60%를 차지하는 말레이인들을 우대하고 타민족들을 차별하는 정책도 반발을 불렀다. 그럼에도 그는 꿈쩍하지 않았다. “말레이시아처럼 복잡한 다민족 국가에서 민주주의적 자유는 무정부를 부른다”는 게 그의 지론이었다.
 
1981~2003 철권통치,15년 만에 복귀 
 
그는 서방에 대한 독설로도 유명하다. 97년 아시아 외환위기가 터졌을 때 이것이 조지 소로스 등 유대인 금융자본가들의 농간 때문이라고 주장하기도 했다. 서구 언론은 반(反)서방 발언을 서슴지 않는 그에게 ‘말레이시아의 IBM(International Big Mouth)’이란 별명을 선사했다. 실제로도 마하티르 정부는 외환위기 때 해외 투기 자본을 배척하는 식의 ‘경제 쇄국 정책’을 펼쳤는데 이를 통한 경제 회복에 성공하면서 반서방·반세계화 모델이 됐다.
 
안와르 석방되면 총리직 이양할 듯 
 
61년 만의 정권교체는 말레이시아 정·재계에 어마어마한 지각변동을 가져올 것으로 예상된다. 일단 사법 당국이 무혐의로 수사를 종결한 나집 총리의 비자금 스캔들이 다시 심판대에 오를 가능성이 크다. 마하티르도 승리가 확정된 직후 회견에서 “우리는 복수를 추구하지 않는다”면서도 “우리가 원하는 것은 법치의 회복이며 법을 어긴 자는 법정에 서야만 한다”고 강조했다.
 
야권연합은 선거 기간 나집 정부가 도입했던 6%의 재화용역세(GST·한국의 부가가치세와 비슷)를 폐지하고 석유 보조금을 재도입할 것이라고 공약했다. 블룸버그통신 등 외신들은 세수 감소에 따른 재정적자를 해소할 청사진이 없고 원유 의존 경제를 심화시킬 수 있다고 지적한다. 다행스러운 것은 말레이시아가 지난해 5.9%의 경제성장률을 기록했고 올해도 5.5~6% 성장을 기대하고 있다는 점이다.
 
마하티르의 임기는 이르면 6월로 끝날 수 있다. 동성애 혐의로 투옥 중인 야권의 실질적 지도자 안와르 이브라힘 전 부총리가 석방되는 시점이다. 마하티르는 재임 당시인 1999년 자신과 대립각을 세웠던 안와르 부총리에게 동성애 등의 혐의를 씌워 탄압했다. 20년 가까이 대립했던 이들은 정권교체의 기치하에 최근 전격 화해했고 마하티르는 선거유세에서 안와르의 사면·복권을 공약했다. 현지 언론은 안와르가 석방되는 시점에 마하티르가 총리직을 이양할 것으로 전망하고 있다.
 
강혜란 기자 theother@joongang.co.kr
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‘북한의 급변사태와 안정화 전략’을 주제로 북한학 박사를 받았다. 국방연구원 안보전략연구센터ㆍ군사기획연구센터와 고려대학교 아세아문제연구소 북한연구센터에서 군사ㆍ안보ㆍ북한을 연구했다. 2016년부터는 중앙일보에서 군사ㆍ안보 분야 취재를 한다.