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비핵화 악마의 디테일은 … 추적 힘든 땅속 HEU 시설

핵무기 연구소. [연합뉴스]

핵무기 연구소. [연합뉴스]

미국과 북한이 북한 비핵화에 합의해도 향후 비핵화의 판을 깰 수 있는 ‘악마의 디테일’은 고농축우라늄(HEU)이라는 지적이 잇따르고 있다. 비핵화는 큰 틀에서 보면 현존 핵무기의 해체, 핵폭탄을 만드는 원료(핵물질)의 제거, 핵무기를 원거리에 떨어뜨리는 운반 수단 및 기술(장거리탄도미사일)의 제거 등이다. 이 중 가장 찾아내기 어려운 게 핵폭탄의 원료인 HEU다.
 
익명을 요구한 정부 소식통은 3일 현존 핵무기의 해체와 관련해 “북한은 핵탄두를 옛 소련과 중국처럼 쿠데타를 우려해 중앙에서 통제한다”며 “평양 인근에 핵탄두를 보관하는 것으로 보인다”고 말했다. 또 다른 소식통은 “탄도미사일 등 핵탄두 운반 수단은 한·미 정보 당국이 상당한 정보를 갖고 있어 북한이 감추기가 쉽지 않다”고 말했다.
 
[그래픽=김주원 기자 zoom@joongang.co.kr]

[그래픽=김주원 기자 zoom@joongang.co.kr]

 
HEU 시설은 소규모  … 숨기기 쉬워
 
관건은 핵탄두의 주재료인 핵물질이다. 핵물질은 플루토늄과 HEU다. 한·미 정보 당국은 북한이 HEU 758㎏과 플루토늄 54㎏을 보유한 것으로 추정하고 있다. 이는 최대 60개 핵탄두를 만들 수 있는 분량이다. <중앙일보 2017년 2월 9일자 1, 3면>
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전략군사령부. [연합뉴스]

전략군사령부. [연합뉴스]

그런데 플루토늄의 경우 추정치와 실제 보유량의 오차가 클 가능성은 작다. 안진수 전 한국원자력통제기술원 책임기술원은 “플루토늄 재처리 시설은 대형이라 외부로 노출될 수밖에 없다”며 “이 시설의 가동 현황을 파악하면 생산량 근사치를 구할 수 있다”고 말했다.
 
반면 HEU는 다르다. HEU는 원심분리기라는 알루미늄이나 마레이징강(니켈·강철 합금)통만 있으면 가능하다. HEU는 합금 통 안에서 우라늄을 고속으로 돌려 농축시키는 원심분리기를 잇따라 연결해 얻는다. 그래서 농축은 재처리와 달리 공간을 적게 차지한다. HEU를 찾아내는 게 얼마나 어려운지를 보여 주는 사례가 남아프리카공화국이다. 국제원자력기구(IAEA)가 1993년 비핵화를 선언한 남아공을 사찰했을 때 놀이공원 내 간이 건물의 작은 지하 공간에서 숨겨진 원심분리기를 발견했다. 북한 역시 원심분리기를 예상치 못한 장소에 분산해 숨겨 뒀을 가능성이 크다. 이 때문에 당국의 HEU 추정량은 정확도가 플루토늄보다 떨어진다는 지적이 많다.
 
 
북 마음만 먹으면 또 자체생산 가능
 
화학재료연구소. [연합뉴스]

화학재료연구소. [연합뉴스]

북한은 2010년 11월 미국의 핵 전문가인 시그프리드 해커 박사에게 영변에서 2000개 정도의 원심분리기가 작동하고 있는 우라늄 농축 시설을 공개했다. 이 시설은 한·미 정보 당국이 뒤늦게 파악한 곳이다. 영국의 군사정보 매체인 제인스는 2015년 북한이 영변에 또 다른 우라늄 농축 시설을 가동 중인 것으로 보인다고 밝혔다. 제인스가 중앙일보에 제공한 북한의 핵시설 목록에 따르면 평북 태천·박천에도 지하 우라늄 농축 시설이 있다. 미국의 과학국제안보연구소(ISIS)는 평북 구성시 방현비행장 인근 지하에도 우라늄 농축 시설이 존재할 가능성이 있다고 주장했다.
 
안 전 연구원은 “우라늄 농축 시설의 위치를 파악해도 정확한 생산량을 알기 힘들다”며 “생산 공정에 따라 편차가 크기 때문”이라고 설명했다. 남아공은 성실히 신고했는데도 문서상 HEU의 양과 IAEA가 실제로 발견한 양이 달랐다. 북한이 일부 HEU를 보험용으로 빼돌릴 가능성이 제기되는 배경이다. 이 때문에 “북한의 비핵화는 가장 어려운 비핵화다. 지금까지 비핵화 사례 중 유사한 게 없다”(안준호 전 IAEA 사찰관)는 우려가 나온다.
 
 
"북 비핵화는 가장 어려운 비핵화”
 
영변 우라늄 농축시설 두 배로 확장

영변 우라늄 농축시설 두 배로 확장

일각에선 미국이 순수 핵 시설 이외 북한의 전략군사령부(핵무기 운용), 핵무기연구소(핵탄두 소형화 연구), 화학재료연구소(미사일 재진입체 연구)에 대한 사찰을 요구할 수도 있다고 본다. 이곳에서 HEU 등 핵물질 정보를 얻을 수 있어서다. 미국은 300명으로 추산되는 북한의 핵심 핵개발 인력에 대한 조사도 요구할 가능성이 있다. 정부 소식통은 “미국은 옛 소련인 우크라이나를 비핵화하면서 핵심 인력을 직접 조사했다”며 “김격식 전략사령관 등이 대상에 포함될 수 있다”고 말했다.  
 
이철재 기자, 박용한 군사안보연구소 연구위원 seajay@joongang.co.kr
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박용한 연구위원 : park.yonghan@joongang.co.kr (02-751-5516)
‘북한의 급변사태와 안정화 전략’을 주제로 북한학 박사를 받았다. 국방연구원 안보전략연구센터ㆍ군사기획연구센터와 고려대학교 아세아문제연구소 북한연구센터에서 군사ㆍ안보ㆍ북한을 연구했다. 2016년부터는 중앙일보에서 군사ㆍ안보 분야 취재를 한다.