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“김정은, 미국인 석방과 북·미 회담 평양 개최 연계하려다 접어”

북한에 억류 중인 한국계 미국인 김동철·김상덕·김학송씨(왼쪽부터). [AP=연합뉴스, CNN 캡처]

북한에 억류 중인 한국계 미국인 김동철·김상덕·김학송씨(왼쪽부터). [AP=연합뉴스, CNN 캡처]

도널드 트럼프 미국 대통령이 지난 2일(현지시간) 밤 “채널을 고정하고 주목하라(stay tuned!)”면서 북한이 억류 중인 한국계 미국인 세 명의 석방이 임박했음을 시사했다.
 
당초 5월 말 북·미 정상회담 현장에서 김정은 북한 국무위원장의 ‘깜짝 선물’로 이뤄질 것으로 전망됐던 억류 미국인 석방이 회담 이전으로 앞당겨지는 분위기다.
 
북한이 이들의 석방을 앞당기는 것은 북·미 비핵화 협상의 걸림돌을 미리 제거해 달라는 미국의 요구를 받아들인 측면이 강하다.
 
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CNN방송은 이날 “북한은 이미 지난 3월 15~17일 이용호 외무상의 스웨덴 방문 때 미국인 석방 결정을 내렸지만, 당시 미국 관리들은 비핵화 주요 쟁점에 연계시키거나 느슨하게 할 의도로 사용해선 안 된다고 입장을 밝혔다”고 전했다. 억류 미국인 석방의 반대급부로 미국의 ‘완전한 비핵화’ 요구 수위를 누그러뜨릴 생각을 하지 말라는 뜻이었다.  
 
워싱턴의 외교 소식통은 “북한이 미국인 석방을 북·미 회담 장소와 연계시켜 평양을 고집했지만 미국이 이를 거부하고 회담 전 석방을 강력히 요구함에 따라 북한이 결국 수용한 것”이라고 전했다.
 
마이크 폼페이오 국무장관도 지난달 1일 부활절 비밀 방북에서 김 위원장에게 미국인 즉시 석방을 요구했지만 김 위원장은 “언제든 석방하겠다”면서도 바로 세 명을 돌려보내진 않았다.
 
대북 강경파인 존 볼턴 백악관 국가안보보좌관도 회담 전 미국인 인질 석방을 강력하게 요구했다.
 
볼턴 보좌관은 같은 달 29일 CBS방송에 출연해 “이들 세 명은 대통령이 염두에 두고 있는 최우선 과제”라며 “정상적인 국가였다면 이들은 억류조차 되지 않았을 사람들로 북한은 이를 매우 심각하게 생각해야 한다”고 말했다. 그러면서 “정상회담 전에 억류 미국인들을 석방한다면 북한의 진정성을 보여주는 계기가 될 것”이라며 “북한의 결단을 기다리고 있다”고 했다.
 
트럼프 행정부는 억류 미국인 석방 임박 소식이 전해지기에 앞서 북한의 인권 문제를 집중 제기했다. ‘세기의 핵 담판’이 될 북·미 정상회담을 앞두고 있지만 북한 인권에 대한 압박 고삐는 늦추지 않겠다는 뜻을 분명히 한 것이다.
 
헤더 나워트 국무부 대변인은 연례 ‘북한자유주간’ 성명에서 “우리는 수백만 명의 북한 주민이 세계에서 가장 억압적이고 폭력적인 정권 아래 고통받고 있다는 사실을 잊어선 안 된다”고 말했다.  
 
그러면서 “아이들과 가족까지 포함해 약 10만 명이 정치범수용소에서 고통받는 등 북한 주민들은 정권에 의해 기본적인 자유조차 완전히 거부당하고 있다. 억압적인 환경에서 탈출을 시도한 사람들은 붙잡히면 종종 고문받거나 살해됐다”고 덧붙였다.
 
나워트 대변인은 또 “우리는 이러한 인권 유린 실태에 대해 심각하게 우려하고 있다”며 “최대한 압박 캠페인을 펼치는 동시에 책임 있는 자들에겐 책임을 계속 물을 것”이라고 말했다.  
 
그는 “북한 주민들에게 외부 세계의 실상을 보여주기 위한 정보의 유입을 늘려 나갈 것”이라고 밝혔다.
 
워싱턴=정효식 특파원 jjpol@joongang.co.kr
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‘북한의 급변사태와 안정화 전략’을 주제로 북한학 박사를 받았다. 국방연구원 안보전략연구센터ㆍ군사기획연구센터와 고려대학교 아세아문제연구소 북한연구센터에서 군사ㆍ안보ㆍ북한을 연구했다. 2016년부터는 중앙일보에서 군사ㆍ안보 분야 취재를 한다.