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비핵화 빅딜 급한 트럼프, 김정은과 게임 시작됐다

마이크 폼페이오 미 국무장관 지명자가 3월 31일~4월 1일 트럼프 대통령 특사로 비밀리 방북해 김정은 북한 국무위원장과 만났다는 사실이 공개됐다. [AP=연합뉴스]

마이크 폼페이오 미 국무장관 지명자가 3월 31일~4월 1일 트럼프 대통령 특사로 비밀리 방북해 김정은 북한 국무위원장과 만났다는 사실이 공개됐다. [AP=연합뉴스]

도널드 트럼프 미국 대통령이 18일 "마이크 폼페이오(국무장관 지명자)가 지난주 북한에서 김정은 국무위원장을 만났다"고 밝혔다. 트럼프 대통령은 트윗에서 "(두 사람의) 회동은 매우 원만하게 진행됐고 좋은 관계가 형성됐다"며 "정상회담 세부 사항에 대한 협의도 진행중"이라고 하면서다. 워싱턴포스트가 17일 "폼페이오 지명자가 북·미 정상회담 준비작업을 위해 부활절 주말(3월 31일~4월 1일) 비밀 방북했다"고 보도하자 시점만 달리해 공식 확인해준 셈이다. 고위급 특사 방북은 트럼프 대통령과 김정은 위원장간 북미 정상회담이 급진전되고 있다는 신호라는 분석이 나온다.  
 
폼페이오 지명자는 방북 때 백악관이나 국무부 관리들이 아니라 중앙정보국(CIA) 관리들만 대동했다고 CNN은 전했다. 현직 CIA 국장 신분으로 북한 정찰총국과 비공개 채널을 통해 방북했다는 의미다. 북한 지도자가 미 고위관료를 직접 만난 건  2000년 매들린 올브라이트 당시 국무장관이 빌 클린턴 대통령과 김정일 위원장 간 정상회담 문제를 논의한 이후 18년 만이다.  
 
트럼프 대통령은 미 언론 보도 전 “북한 최고위급과 직접 대화를 했다”는 사실을 먼저 공개했다. 그는 17일 오후 아베 신조 일본 총리와 기자회견장에서 “우리는 북한과 직접 대화를 시작했다. 매우 고위급 대화”라면서 다시 한번 “극도로(extremely) 높은 급”이라고 강조해 김정은 위원장과 대화를 시사했다. 그러면서 "나는 선의(善意)가 많이 있다고 생각하며, 좋은 일이 많이 일어나고 있다"며 "최종 결과가 중요하기 때문에 지켜보자"고도 덧붙였다.   
이어 기자들이 “대통령이 김 위원장과 대화를 했느냐”고 묻자 “(그 부분은) 조금 부족한 채로 남겨두겠다”며 “최고위급”이라고만 반복했다. 워싱턴포스트가 두 명의 정통한 소식통을 인용해 폼페이오 지명자의 특사 방북을 보도한 뒤에야 새라 샌더스 대변인을 통해 “행정부가 최고위급 대화를 했다는 것이지, 내가 직접 함께 한 건 아니다”고 밝혔다.
 
트럼프 "5곳 중 장소 곧 발표", 스위스·스웨덴·몽골 중립국 검토 
북미 회담 준비를 총괄 지휘한 폼페이오 지명자가 김 위원장과 직접 면담한 것은 회담 장소와 시기는 물론 비핵화 일괄타결 조건에 대한 조율이 상당히 이뤄졌다는 걸 의미한다. 김 위원장과 만난 뒤 폼페이오 지명자는 지난 12일 상원 인준청문회에서 “나는 트럼프 대통령과 북한 지도자가 대화에서 미국과 세계가 간절히 원하는 외교적 성과를 달성할 수 있게 하는 적절한 조건을 만들 수 있다고 낙관한다”고 말했다.
트럼프 대통령은 이날 “회담 장소를 아직 선정하진 않았지만 가능성 있는 5개 후보지를 정했다”며 “곧 알려주겠다”고도 말했다. 회담 장소 발표가 임박했다는 뜻이다. 블룸버그 통신은 정통한 소식통을 인용해 “북ㆍ미간 스위스 제네바와 아시아 및 동남아시아 지역의 여러 곳을 논의 중”이라고 전했다. "북한이 주장해온 평양과 베이징, 서울과 판문점은 검토대상이 아니다"라고 밝히면서다. 이에 스웨덴ㆍ몽골 등 유럽과 아시아 중립국을 주로 검토한다는 얘기가 나오고 있다.
 
김정은 위원장이 3월 25일~27일 중국을 방문해 시진핑 주석을 만난 직후 폼페이오를 평양으로 직접 부른 것은 남북, 북미 정상회담 국면에서 ‘키플레이어’ 역할을 보여준 것이란 평가도 나온다. 폼페이오를 만난 후 다시 쑹타오 중국 대외연락부장을 평양으로 불러 의도적으로 미ㆍ중간 균형을 조정하는 모습까지 보여서다. 
 
북한과 1.5트랙 대화를 벌여온 수전 디마지오 뉴욕 뉴 아메리카 연구소 국장은 트윗에서 “김 위원장의 직접 역할은 충격적”이라며 “게임은 시작됐다”고 말했다. 그는 “지속적이고 생산적인 협상을 위한 준비작업에 가장 좋은 건 직접 대면해서 하는 준비회담”이라며 “폼페이오 방북으로 정상회담 성사 가능성을 크게 높였다”고 덧붙였다.
애덤 마운트 미과학자연맹(FAS) 선임연구원도 “미국이 김 위원장과 직접 만난 건 상당히 극적인 발전”이라면서 “정상회담이 열리기 전에는 고위급 대화가 이뤄지는 것이 맞다”고 덧붙였다.
 
트럼프 대통령으로선 북한 비핵화 빅딜을 성사시켜 정치적 리더십을 입증하는 게 어느 때보다 중요해졌다. 국내에서 전직 포르노 배우와성 추문 스캔들이 커지고 있는 데다 제임스 코미 전 중앙수사국장(FBI)까지 "사법방해 증거가 있다"고 공격하고 있기 때문이다. 트럼프-김정은의 주도권 경쟁이 북·미 정상회담의 또 다른 변수가 될 수 있다는 의미다. 

 
 
워싱턴=정효식 특파원 jjpol@joongang.co.kr   
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‘북한의 급변사태와 안정화 전략’을 주제로 북한학 박사를 받았다. 국방연구원 안보전략연구센터ㆍ군사기획연구센터와 고려대학교 아세아문제연구소 북한연구센터에서 군사ㆍ안보ㆍ북한을 연구했다. 2016년부터는 중앙일보에서 군사ㆍ안보 분야 취재를 한다.