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93세의 마하티르 말레이 전 총리가 정계복귀한 이유는

“내 얘기를 하려면 내 앞에서 해라.”

 
지난 22일 말레이시아 쿠알라룸푸르 외곽에서 열린 정치포럼 행사장은 갑자기 나타난 노신사로 인해 크게 술렁였다. 단호한 모습으로 등장한 인물이 바로 마하티르 무함마드(93) 전 총리였기 때문이다. 
 
이날 행사는 올 총선에서 야권 후보로 출마 선언을 한 마하티르 전 총리의 건강에 관한 토론회였다. 정치학자, 심리학자, 피트니스 코치 등 3명의 전문가들이 한창 마하티르에 대한 열띤 토론을 하던 중이었다. 
마하티르의 등장으로 토론회는 중단됐고 마하티르가 발언권을 얻었다. 
 
마하티르는 현장에서 “나이에는 두 가지가 있다. 하나는 시간이 흐르면서 먹는 물리적 나이, 다른 하나는 신체적 나이다. 신체적 나이가 물리적 나이와 반드시 일치하진 않는다”고 역설했다. 그러면서 “내 건강에 관해 말하자면, 정신이 말짱하며 적어도 노망이 들진 않았다”고 덧붙였다.  
 
마하티르 전 말레이시아 총리. 올 총선에서 야권 총리 후보로 나섰다.

마하티르 전 말레이시아 총리. 올 총선에서 야권 총리 후보로 나섰다.

 
22년 간(1981년~2003년) 최장기 총리를 지냈던 마하티르가 총리 후보로 나서자 그의 건강 문제가 이처럼 논란이 되고 있다고 AFP통신 등이 27일(현지시간) 전했다.  
 
외신들에 따르면 현 집권 세력인 나집 라작 총리가 이끄는 집권여당 연합인 국민전선(BN)은 “마하티르는 짐바브웨를 37년간 철권통치하다 지난해 11월 쿠데타로 퇴출 당한 독재자 로버트 무가베(94) 전 대통령과 유사한 인물”이라고 비난하고 있다.  
 
이에 맞서 마하티르는 정계 복귀 이유를 “현 집권 세력의 부패 때문”이라고 강변한다. 그러면서 “도둑이 말레이시아 총리를 맡아 나라를 이끌고 있다”며 나집 정권의 퇴진을 강력히 요구하고 있다.  
 
사실 그와 맞붙은 나집 현 총리는 그의 정치적 후계자다. 마하티르가 자신의 후계자를 몰아내기 노구를 이끌고 정치판에 다시 뛰어든 것이다. 마하티르는 2015년 터진 나집 총리의 비자금 스캔들을 파헤치겠다는 각오다. 나집 총리는 국영투자기업 1MDB에서 35억 달러(약 3조7000억원) 이상을 횡령해 비자금을 조성했다는 의혹을 받고 있다.  
 
마히티르는 자신이 원로격으로 몸담고 있던 BN도 박차고 나왔다. BN은 1957년 말레이시아가 영국으로부터 독립한 이후 61년간 장기집권을 해온 정당이다. 마하티르는 현재 야권 연합인 ‘희망 연대(AH)’의 총리 후보다.  
나집 라작 말레이시아 현 총리. 정치적 스승격인 마하티르 전 총리와 이번 총선에서 박빙의 승부를 벌일 것으로 전망된다.

나집 라작 말레이시아 현 총리. 정치적 스승격인 마하티르 전 총리와 이번 총선에서 박빙의 승부를 벌일 것으로 전망된다.

총선 결과를 예상하긴 어렵다. 박빙의 승부가 될 것으로 현지 언론들은 보고 있다. 현 집권세력은 지난 총선에서 역대 최저 지지율로 간신히 승리했다.  
 
야권 연합이 승리하더라도 마하티르가 총리직을 오래 수행할 것 같지는 않다. 야권의 실질적 지도자로 현지 수감 중인 안와르 이브라힘 전 부총리가 총리에 오를 수 있도록 사면 조치를 왕실에 요청하고 물러날 것으로 보인다. 안와르는 한때 마하티르의 유력한 후계자이기도 했다. 
 
안와르는 1998년 마하티르 총리에 의해 숙청된 후 야권에 합류했다. 현지 언론들은 “마하티르가 자신이 쫓아냈던 안와르 전 부총리와도 손을 잡을 만큼 나집에 대한 반감이 크다”며 “집권 세력이 많이 약해지긴 했지만 여전히 영향력이 막강해 야권이 정권 획득이 쉽지 않을 것”이라고 설명했다.  
 
말레이시아 총선 일정은 아직 확정되지 않았다. 현 의회의 임기가 끝나는 올 8월 이전에는 총선이 치러질 전망이다.  
 
최익재 기자 ijchoi@joongang.co.kr 
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