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문 대통령 북·미 회담 중매론에 … 직거래로 끼어든 김정은

베트남과 아랍에미리트(UAE) 순방을 마치고 귀국한 문재인 대통령이 28일 서울공항에서 마중 나온 정의용 국가안보실장과 이야기하고 있다. [김상선 기자]

베트남과 아랍에미리트(UAE) 순방을 마치고 귀국한 문재인 대통령이 28일 서울공항에서 마중 나온 정의용 국가안보실장과 이야기하고 있다. [김상선 기자]

김정은 북한 노동당 위원장의 깜짝 방중(25~28일)으로 성사된 북·중 정상회담은 긴박하게 돌아가는 한반도 안보 상황에서 중국이 다시 키 플레이어로 부상했다는 의미가 있다. 이런 구도 변화는 ‘중매쟁이’를 자처해 온 한국의 역할에도 영향을 미칠 수밖에 없다. 북한이 굳이 한국을 거치지 않고 원하는 상대와 직거래를 하겠다는 뜻을 명확히 한 셈이기 때문이다.
 
28일 중국 신화통신에 따르면 김정은은 “현재 한반도 정세가 급변하고 있어 정의와 도의로 볼 때 시 주석에게 직접 와서 통보해야겠다고 생각했다”고 말했다. 시진핑(習近平) 중국 국가주석도 “중국은 한반도 문제에서 건설적 역할을 발휘하고 북한을 포함한 각국과 함께 노력해 한반도 정세 완화를 추진하길 바란다”고 화답했다.
 
양측은 고위급 교류를 포함한 소통 강화의 필요성도 공감했다. 김정은은 “전략적 의사 소통과 전략·전술적 협동을 강화해야 한다”고 했고, 시 주석은 “다양한 방식으로 연락을 일상화하며 전략적 소통의 전통을 활용하자”고 말했다. 회담 뒤 인민대회당에서 이뤄진 연회 연설에서 김정은과 시 주석은 ‘피로 맺어진 관계’임을 강조했다.
 
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이처럼 남북 및 북·미 정상회담 추진 과정에서 소외되는 듯했던 중국이 이번 회담 한 번으로 무대 한복판에 등장했다. 이희옥 성균관대 성균중국연구소장은 “북한으로선 북·미 정상회담에서 원하는 것을 얻지 못할 경우에 대비해 중국에 보험을 든 것으로 해석할 수 있고, 중국은 북·미 관계 개선의 마지막 칼끝이 자신들을 겨냥할 수 있다는 판단에 따라 이 문제에 적극 개입할 필요가 있었다”고 말했다. 이 소장은 “평화체제 논의에선 중국도 당사자가 된다. 한국 입장에선 더 복잡해진 구도에 직면하게 됐다”고 분석했다. 관련 사정에 밝은 외교 소식통은 “문재인 대통령이 21일 남·북·미 정상회담까지 언급한 것이 중국의 개입 의지를 더 키운 측면이 있다”고 전했다.
 
나아가 ‘코리아 패싱’이 시작될 수 있다는 우려도 나온다. 그간 한국이 발휘한 협상력의 주요 토대는 북한이 문재인 정부와만 소통했다는 점에서 비롯된 것이다. 이용호 북한 외무상이 다음달 러시아를 방문하고, 일본이 납북자 문제 논의를 위한 북·일 정상회담 성사를 적극 희망하는 것도 북한의 직거래 시도를 가속화할 가능성이 크다.
 
시 주석이 지난 12일 정의용 청와대 국가안보실장이 전달한 문 대통령의 국빈 방한 초청엔 아직 묵묵부답이면서, 김정은의 방북 초청은 즉석에서 수락한 점도 대비된다. 한국은 지난해 고고도미사일방어(THAAD·사드) 체계 갈등을 서둘러 봉합하며 한·중 관계 정상화를 선언했지만 조만간 냉정한 현실에 직면할 수 있다.
 
북·중 정상회담을 통해 비핵화에 대한 북·미의 입장 차가 드러났기 때문에 앞으로 한·미의 입장 조율이 더욱 중요해졌다. 정재흥 세종연구소 연구위원은 “북한과 중국이 비핵화 방법에 대해 단계적으로 행동 대 행동 원칙으로 가겠다고 합의를 보고 메시지를 내놨기 때문에 미국이 강경하게 ‘완전하고 검증 가능하며 불가역적인 비핵화(CVID)’부터 하라고 고집한다면 회담 자체가 성사되기 어렵다”며 “미국을 설득하고 조율하는 역할을 이제는 한국이 해야 한다”고 말했다.
 
비핵화와 관련한 북·중 간의 정확한 논의 내용은 29일 시 주석의 특별대표 자격으로 방한하는 양제츠 중국 외교담당 정치국 위원이 들고 올 메시지에 보다 정확히 담길 것으로 보인다. 양 위원은 정의용 실장과 회담 및 만찬을 하고 문 대통령도 예방할 예정이다. 청와대 고위 관계자는 “북·중 간 대화 내용이 앞으로 있을 남북 및 북·미 정상회담에도 긍정적 영향을 미칠 것으로 예측하고 있다”고 말했다.
 
박유미 기자 yumip@joongang.co.kr
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‘북한의 급변사태와 안정화 전략’을 주제로 북한학 박사를 받았다. 국방연구원 안보전략연구센터ㆍ군사기획연구센터와 고려대학교 아세아문제연구소 북한연구센터에서 군사ㆍ안보ㆍ북한을 연구했다. 2016년부터는 중앙일보에서 군사ㆍ안보 분야 취재를 한다.