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고마워 무한도전, 13년간 달린 바보들의 응원가

2005년 4월 첫 방송을 시작해 13년 동안 MBC 간판 예능으로 자리 잡아온 ‘무한도전’. 31일 방송을 마지막으로 기약 없는 휴가를 떠난다. 김태호 PD는 ’힘들어서 멈추는 게 아니다. ‘무한도전’이란 이름에 맞는 일을 하고 싶어서다“고 말했다. [사진 MBC]

2005년 4월 첫 방송을 시작해 13년 동안 MBC 간판 예능으로 자리 잡아온 ‘무한도전’. 31일 방송을 마지막으로 기약 없는 휴가를 떠난다. 김태호 PD는 ’힘들어서 멈추는 게 아니다. ‘무한도전’이란 이름에 맞는 일을 하고 싶어서다“고 말했다. [사진 MBC]

MBC ‘무한도전’은 31일 방송이 마지막일까, 아니면 ‘이번 시즌’의 마지막일 뿐일까. MBC는 ‘시즌제’란 입장이지만 돌아올 일시도, 형식도 확정하지 않은 상태. ‘무한도전’이 기약 없이, 방송사 파업 등이 아니라 자체적으로 휴지기를 갖는 건 2005년 4월 방송을 시작한 지 4726일(12년 346일) 만이다. 물론 팬들은 ‘언제든 돌아오라’는 태세다. 김태호 PD도 ‘사실상 종영이냐’는 질문에 “사실상 종영이라고 표현하면 오보가 될 수 있다”며 웃었다.
 
‘무한도전’의 공백은 방송가 전반에, 특히 매주 이 프로를 챙겨본 시청자에겐 의미가 각별하다. 엇비슷한 포맷을 자가복제해왔던 한국 예능 시장에 ‘리얼버라이어티’라는 굵직한 새 획을 그은 데다, 지난 10여 년간 만성 결핍의 현실을 살아온 시청자들을 옆에 나란히 서서 응원해온 프로란 점에서다.
 
‘대한민국 평균 이하’라는 키워드는 그래서 상징적이다. 특히 젊은 세대, 사회의 요구와 달리 그럴듯한 스펙 하나 없는 현실에서 절망하는 대신 자그마한 즐거움을 만끽할 줄 아는 세대는 ‘대한민국 평균 이하’를 자청하며 어이없게 웃음을 만들어내는 멤버들을 보며 자연스레 팬덤을 형성했다. 시청자 게시판과 관련 기사 댓글에는 “나의 청춘을 함께 버텨준 무한도전, 고맙다”같은 인사가 올라온다.
 
2005년 4월 ‘무한도전’의 시작은 MBC 주말 예능 ‘강력 추천 토요일’의 귀퉁이 코너 ‘무모한 도전’이었다. ‘일류 연예인이 되기 위한 초특급 도전’이라고 외치는 유재석과 정형돈, 노홍철 등은 첫 회 황소와 줄다리기 대결을 펼친다. 대결에 앞서 황소와 기 싸움(?)도 한다. 당시엔 시청률이 낮아 폐지까지 고려됐지만, 열혈팬들은 이때를 떠올리며 향수를 느끼곤 한다. 배수구와 물빼기 경쟁, 지하철과 달리기 대결, 모기향보다 모기 많이 잡기, 분류기보다 동전 더 빨리 나누기 등 도대체 왜 하는지 모를 도전, 여기에 과하게 몰입하는 멤버들의 태도는 실소를 거쳐 웃음으로 자리 잡았다.
 
2006년 김태호 PD가 연출을 맡으며 지금 같은 형태를 갖췄고, 상황만 주어지고 상세한 대본은 사실상 없는 ‘리얼 버라이어티’가 시작된다. 대신 캐릭터가 부각됐다.
 
김태호 PD는 “워낙 캐릭터 쇼를 좋아해서 끌렸다. 결국 예능은 캐릭터 싸움이라고 생각했다”고 말했다. 상황에 따라 제작진과 멤버가 자연스레 만들어낸 캐릭터는 수 많은 별명에도 드러난다. 2013년 초 유행한 글 ‘무한도전 별명 정리’에 따르면 박명수의 경우 당시 이미 ‘고유명수’ ‘찮은이형’ ‘산유국’ ‘흑채1기 개그맨’ 등 무려 294개의 별명을 지녔다.
 
2005년 4월 첫 방송을 시작해 13년 동안 MBC 간판 예능으로 자리 잡아온 ‘무한도전’. 31일 방송을 마지막으로 기약 없는 휴가를 떠난다. 김태호 PD는 ’힘들어서 멈추는 게 아니다. ‘무한도전’이란 이름에 맞는 일을 하고 싶어서다“고 말했다. [사진 MBC]

2005년 4월 첫 방송을 시작해 13년 동안 MBC 간판 예능으로 자리 잡아온 ‘무한도전’. 31일 방송을 마지막으로 기약 없는 휴가를 떠난다. 김태호 PD는 ’힘들어서 멈추는 게 아니다. ‘무한도전’이란 이름에 맞는 일을 하고 싶어서다“고 말했다. [사진 MBC]

‘무한도전’은 ‘물’ 같았다. 정해진 형식 없이 원통에 담으면 원기둥이, 사각 그릇에 담으면 사각이 됐다. 이 때문에 일부 예능 PD들 사이에선 “모든 예능 포맷을 끌어다 쓰는 예능계의 황소개구리”란 볼멘소리도 나왔다. 반대로 이는 모든 포맷을 소화할 만큼 유연했단 얘기이기도 하다. 이 유연함은 ‘무한도전’의 13년을 가능하게 한 힘이다. 여기에 각 멤버가 친숙한 캐릭터를 갖춰가면서 어떤 새로운 상황을 끌어와도 자연스럽게 이야기가 이어지게 만들어지곤 했다.
 
멤버들 소식을 전하는 ‘무한뉴스’, 직장 내 상황극 ‘무한상사’는 물론 에어로빅·레슬링·조정·봅슬레이 등에 도전하는 장기 프로젝트까지 소화할 수 있었던 이유다. 또 축구의 앙리와 테니스의 샤라포바, 격투기 표도르, 농구 스테판 커리, 복싱 파퀴아오 등 세계적 스타들도 ‘무한도전’의 문을 두드렸다. 가끔 지구 온난화 등 시사적 내용까지 다뤄 예능의 틀을 넓혔다.
 
‘무한도전’의 김태호 PD. [연합뉴스]

‘무한도전’의 김태호 PD. [연합뉴스]

김헌식 대중문화평론가는 “한국 리얼버라이어티의 효시가 돼 수많은 방송 프로그램을 자극하고 탄생시켰다”며 “사회적으로도 도전의 의미와 공익적 가치를 실현했다”고 말했다. 김교석 대중문화평론가는 “대한민국 평균 이하들이 점차 성장해 간다는 굉장히 보편적인 스토리에 시청자가 감정을 이입하고 함께할 수 있었다”며 “정서를 공유하며 함께 만들어가는 예능을 보여줬다”고 말했다.
 
물론 뜻하지 않게 멤버 하차가 거듭되는 등 위기도 많았다. ‘대한민국 평균 이하’였던 멤버 대부분이 입지를 다져 톱스타 반열에 오르면서 ‘캐릭터’ 쇼는 한계를 보였다. 그럼에도 무도가요제, 못친소(못생긴 친구를 소개합니다), 토토가(토요일 토요일은 가수다) 등 기획력으로 극복해왔다. 하지만 10년이면 강산도 변하는 법. 김태호 PD는 “전에는 아침에 멤버들을 깨우는 것만으로도 한 회가 나왔는데 지금 이런 에피소드는 대한민국 예능에서 한 번쯤은 봤음직한 그림이 됐다. 여전히 할 만한 소재는 너무 많은데 쉽게 풀리는 건 없다”고 말했다. 김 PD는 “2010년 이후 ‘무한도전’의 방송시간도 늘어나고, 멤버들이 이탈하는 등 변곡점이 생겼다. 육체적으로 힘든 건 괜찮은데, 만족할만한 콘텐트를 만들 수 있는 물리적 시간도 안 되다 보니 어떤 때는 보여드리기 부끄러운 경우도 있었다”고 했다.
 
‘무한도전’ 멤버들은 29일 마지막 녹화를 한다. 31일 이후 ‘무한도전’은 한 달간 재방송을 내보낸다. 후속 프로는 음악퀴즈쇼 컨셉트로 최행호 PD가 기획을 맡았다. ‘무한도전’은 과연 다시 돌아올 수 있을까. 김태호 PD 얘기를 그대로 옮긴다.
 
“시청자들이 ‘무한도전’을 좋아해 주셨던 이유는 친근해서라기보다는 뭔가 특별하고 달라서였다고 생각한다. 멤버들과 얘기했던 게, 매주 친근한 예능도 좋지만 ‘무한도전’의 처음을 생각해보자는 거였다. 우리가 힘들어서 멈추는 게 아니다. ‘무한도전 이름에 맞는 일을 지금 하고 있나’ 스스로 물었다. 1년에 하나를 하든, 10개를 하든 매주 특별했으면 한다. 우리가 준비가 되고 할 얘기가 있으면 돌아올 수 있는 계기는 분명 있을 것이다. 멤버들의 의지도 분명히 강하다. 지금 상황에서 표현은 ‘종영’보다는 ‘시즌 종료’가 맞다.”
 
노진호 기자 yesno@joongang.co.kr
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‘북한의 급변사태와 안정화 전략’을 주제로 북한학 박사를 받았다. 국방연구원 안보전략연구센터ㆍ군사기획연구센터와 고려대학교 아세아문제연구소 북한연구센터에서 군사ㆍ안보ㆍ북한을 연구했다. 2016년부터는 중앙일보에서 군사ㆍ안보 분야 취재를 한다.