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"북한, 풍계리 핵실험장 주둔 부대 인원 절반으로 줄였다"

북한이 5월로 예정된 북미 정상회담에 대비해 함경북도 풍계리 핵 실험장에 주둔 중인 군부대 인원을 절반으로 줄이는 조치를 취했다고 일본 아사히 신문이 28일 보도했다.
 
신문은 복수의 북한 관계자의 말을 인용, 이러한 부대 축소 명령은 미국과의 정상회담의 핵심 사안인 비핵화 합의에 대비한 움직임이라고 전했다. 북한은 이를 위해 핵 실험장 폐쇄까지 염두에 두고 있으나, 북미 관계가 악화되면 핵 실험장은 다시 활동을 재개할 수도 있다고 관계자들은 말했다.  
북한전문매체 38노스가 공개한 지난 2일(왼쪽)과 17일 촬영된 풍계리 핵실험장의 위성 사진. 전문가들은 남북, 북미 대화무드와 함께 공사가 상당히 둔화됐다고 분석했다. [38노스 캡처=연합뉴스]

북한전문매체 38노스가 공개한 지난 2일(왼쪽)과 17일 촬영된 풍계리 핵실험장의 위성 사진. 전문가들은 남북, 북미 대화무드와 함께 공사가 상당히 둔화됐다고 분석했다. [38노스 캡처=연합뉴스]

아사히 보도에 따르면 부대 축소 명령을 받은 것은 핵 실험장 주변에 주둔하는 제19 연대다. 이달 초 갱도 굴착 등을 담당한 4개 대대(약 1000명) 중 2개 대대에 이동 명령이 내려졌다.
 
남은 2개 대대와 갱도의 설계 및 측량을 담당하는 기술 대대(약 150 명), 경비 중대(약 70명)는 남아 있지만, 북미 회담에서 북한이 비핵화에 합의할 경우 이들도 철수할 수 있다는 분석이다. 
 
신문은 북한이 2008년 6월 영변 핵시설에 있는 원자로의 냉각탑을 폭파한 것와 같이, 합의 이행을 증명하는 수단의 하나로서 풍계리 핵 실험장을 폐쇄할 수도 있다고 전망했다. 
 
하지만 한 관계자는 “풍계리 폐쇄는 어려운 문제가 아니다. 북한은 북미 관계가 악화되면 다시 실험을 재개하려 할 것”이라고 말했다고 아사히는 전했다. 북한의 간부 대상 강연회 등에서는 ①핵무기는 이미 완성돼 더 이상 핵 실험은 필수적이 아니다 ②비핵화에 합의한다 해도 완전 폐기까지는 최소 10년이 걸린다 등의 이야기가 나온다. 비핵화 합의를 목표로 하지만, 실제 이행 여부는 미국의 대응을 보며 신중하게 결정한다는 것이다.  
풍계리 지도. [중앙포토]

풍계리 지도. [중앙포토]

김정은 북한 노동당 위원장은 지난 5일 북한을 방문한 한국 특사단에게 “군사적 위협이 해소되고 체제 안전이 보장되면 핵을 보유할 이유가 없다”고 말한 바 있다. 아사히는 북한이 비핵화에 응하는 대신 미국에 평화 협정 체결을 요구할 것이라고 전망했다. 핵무기를 탑재할 수 있는 전략 폭격기 등의 한반도 접근 금지를 요구하는 안도 부상하고 있다.
 
풍계리 핵 실험장에는 1980년대 말부터 군부대가 주둔해 왔다. 2006년 10월부터 지난해 9월까지 이곳에서 총 6회의 핵 실험이 이뤄졌다. 6차 핵실험 당시에는 지하 갱도에서 붕괴 사고가 발생. 전문가들 사이에서는 “더 이상 이곳에서 핵 실험을 하는 것은 무리가 아니냐”는 지적도 나오고 있다.
 
한편 미국의 북한전문매체 38노스도 지난 23일(현지시간), 핵실험 전문가들이 지난 2일과 17일 두 차례 풍계리 핵 실험장을 촬영한 사진을 분석한 결과, 갱도 굴착 공사 지연과 인력 감축 정황이 포착됐다고 보도했다.      
이영희 기자 misquick@joongang.co.kr 
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‘북한의 급변사태와 안정화 전략’을 주제로 북한학 박사를 받았다. 국방연구원 안보전략연구센터ㆍ군사기획연구센터와 고려대학교 아세아문제연구소 북한연구센터에서 군사ㆍ안보ㆍ북한을 연구했다. 2016년부터는 중앙일보에서 군사ㆍ안보 분야 취재를 한다.