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지은희 7번 아이언의 마술 … 자동차 두 대에 우승 트로피

KIA 클래식 우승 트로피를 들고 활짝 웃는 지은희. 올해 32세로 LPGA 투어에서 활약하는 한국 선수 가운데 맏언니인 지은희는 14번 홀에서 7번 아이언으로 홀인원을 기록하면서 통산 4승째를 올렸다. [칼즈배드 펜타 프레스=연합뉴스]

KIA 클래식 우승 트로피를 들고 활짝 웃는 지은희. 올해 32세로 LPGA 투어에서 활약하는 한국 선수 가운데 맏언니인 지은희는 14번 홀에서 7번 아이언으로 홀인원을 기록하면서 통산 4승째를 올렸다. [칼즈배드 펜타 프레스=연합뉴스]

26일 미국여자프로골프(LPGA)투어 KIA 클래식 최종 4라운드 경기가 열린 미국 캘리포니아주 칼즈배드의 아비애라 골프장.
 
1타차 선두를 달리던 지은희(32·한화큐셀)는 14번 홀(파3·166야드)에서 7번 아이언을 꺼내 들고 힘차게 티샷을 했다. 지은희가 친 공은 핀 30cm 앞쪽에 떨어진 뒤 굴러 홀 속으로 빨려 들어갔다. 기적에 가까운 홀인원이었다. 지은희는 제자리에서 펄쩍펄쩍 뛰면서 캐디와 하이파이브를 하면서 기뻐했다.
 
2위에게 1타차로 쫓기던 승부처에서 지은희는 천금과 같은 홀인원으로 경쟁자들을 3타 차로 따돌렸다. 지은희는 결국 합계 16언더파로 크리스티 커(41), 리제트 살라스(29·이상 미국·합계 14언더파)를 2타차로 제치고 정상에 올랐다. 지난해 10월 대만에서 열렸던 스윙잉 스커츠 타이완 챔피언십 이후 5개월여 만에 LPGA 투어 개인 통산 4승을 차지했다.
 
23세이던 2009년 US여자오픈 이후 8년 만인 지난해 통산 3승째를 거뒀던 지은희는 이날 5개월 만에 다시 우승을 추가하면서 ‘제2의 전성기’를 알렸다. 지은희는 “수퍼 익사이팅(super exciting)”이란 말로 자신의 기분을 표현했다. LPGA 공식 홈페이지는 “지은희가 현명한 경기로 다시 감격을 누렸다”고 전했다.
 
1라운드에서 2언더파, 공동 22위로 출발했던 지은희는 라운드를 거듭할수록 안정된 경기 운영으로 경쟁자들을 따돌렸다. 특히 마지막 날 지은희의 아이언샷은 완벽에 가까웠다. 그린적중율 100%(18/18)를 기록했다. 페어웨이가 울퉁불퉁한 아비애라 골프장도 지은희에겐 문제가 되지 않았다. 신들린 듯한 아이언 샷에 홀인원의 행운까지 따랐다.
 
지은희는 “바람이 뒤에서 불어서 전날과 같이 7번 아이언으로 쳤는데 공이 날아가는 모양새가 좋아 보였다. 옆에 있던 살라스가 ‘공이 홀 안으로 덩크슛처럼 빨려 들어갔다’고 말해줬다”며 웃어 보였다. 그는 또 “지난 겨울 스윙 교정을 위해 많이 노력했다. 그 덕분에 드라이브샷과 아이언의 거리가 늘었다”고 말했다.
 
홀인원과 우승 부상으로 받은 두 대의 자동차 열쇠를 들고 기뻐하는 지은희. [펜타 프레스=연합뉴스]

홀인원과 우승 부상으로 받은 두 대의 자동차 열쇠를 들고 기뻐하는 지은희. [펜타 프레스=연합뉴스]

32세의 지은희는 여전히 틈날 때마다 구슬땀을 흘리는 ‘노력파’다. 초등학교 6학년 때 처음 클럽을 잡았던 그가 수상스키 대표팀 감독을 지냈던 아버지 지영기 씨의 지도에 따라 북한강 변에서 훈련을 했던 건 널리 알려진 일화다. 그러나 지은희는 2009년 메이저 대회인 US여자오픈에서 우승한 이후 샷 거리를 늘리려다 극심한 슬럼프에 빠졌다. 이듬해인 2010년엔 톱10에 한차례 든 것이 최고 성적이었다. 2011년엔 톱10에 한 번도 들지 못했다. 지은희는 이후 잊혀져 갔다. US여자오픈에서 우승하면서 메이저퀸의 반열에 올랐지만 이후 지난해 10월 우승하지 전까지 203개 대회에서 톱 10에 든 것은 겨우 15번에 그쳤다.
 
그래도 지은희는 포기하지 않았다. 후원사인 한화큐셀 골프단의 김상균 감독과 2013년부터 캐디를 맡고 있는 마틴 보체크가 그를 도왔다. 김상균 감독은 “캐디인 마틴이 백스윙을 많이 고쳤고, 지난해 9월 에비앙 챔피언십 이후엔 내가 다운스윙을 봐줬다”고 말했다. 지은희도 “드라이버가 예전보다 20야드(약 18m) 정도 더 나간다”고 밝혔다.
 
지은희의 올 시즌 평균 드라이브샷 거리는 256.13야드다. 정확도는 79.46%. 지난 시즌(250.09야드, 77.39%)보다 좋아졌다. 2016년까지만 해도 그의 드라이브 비거리는 240야드 안팎에 그쳤다. 김 감독은 “오랫동안 습관처럼 굳어진 스윙을 시즌 도중에 바꾸는 건 어렵다. 그런데 지은희는 스윙 코치 역할까지 해주는 캐디와 함께 스윙을 뜯어고치기 위해 노력했다”면서 “그가 서른이 넘어서 다시 좋은 성적을 거두게 된 건 그만큼 잘하고 싶다는 열망이 컸기에 가능했다. 오랫동안 투어 생활을 하면서 몸에 밴 성숙함이 오늘의 지은희를 만들었다”고 설명했다.
 
지은희는 LPGA 투어에서 활동하고 있는 한국 선수 중 가장 나이가 많다. ‘맏언니’ 지은희의 시선은 이제 29일 미국 캘리포니아주 란초 미라지의 미션힐스 골프장에서 개막하는 시즌 첫 메이저대회 ANA인스퍼레이션으로 향한다. 지은희는 “스윙 감각이 좋아 다시 메이저 우승에 도전할 만하다. 이 느낌을 유지하고 싶다”며 “세계랭킹 1위 등극이 궁극적 목표다. 메이저 대회에서 다시 우승하고 싶다”고 밝혔다.
 
김지한 기자 kim.jihan@joongang.co.kr
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‘북한의 급변사태와 안정화 전략’을 주제로 북한학 박사를 받았다. 국방연구원 안보전략연구센터ㆍ군사기획연구센터와 고려대학교 아세아문제연구소 북한연구센터에서 군사ㆍ안보ㆍ북한을 연구했다. 2016년부터는 중앙일보에서 군사ㆍ안보 분야 취재를 한다.