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삼성SDI·포스코, 칠레산 리튬 싼값에 따냈다

삼성SDI와 포스코가 세계 최대 리튬 생산국인 칠레 현지에 전기차용 배터리 소재 생산 공장을 설립한다.
 
11일 관련 업계에 따르면 지난 9일(현지시각) 칠레 생산진흥청(CORFO)은 자국 리튬 산업 육성을 위한 ‘리튬 프로젝트’ 최종 사업자로 삼성SDI·포스코 컨소시엄을 선정했다. 이로써 삼성·포스코 컨소시엄은 칠레 정부로부터 경쟁사보다 싼 값에 리튬을 공급받아 전기차에 장착되는 리튬이온배터리용 양극재를 생산할 수 있게 됐다. 양극재란 리튬이온배터리를 구성하는 네 가지 요소(양극재·음극재·분리막·전해액) 중 하나로 리튬과 산소가 결합한 리튬산화물로 구성된다.
 
칠레 생산진흥청은 지난해 5월부터 ‘리튬 프로젝트’ 사업자 선정을 위한 입찰을 진행해 왔다. 입찰에는 한국·칠레·미국·캐나다·중국·러시아·벨기에 등 총 7개국 12개 기업이 참여했다. 한국 기업으로는 삼성SDI와 포스코가 컨소시엄을 구성해 참여한 끝에 중국 푸린, 칠레 몰리멧 등과 최종 사업자로 선정된 것이다.
 
삼성SDI와 포스코는 575억원을 투자해 칠레 북부 메히요네스시에 양극재 생산을 위한 합작법인을 설립할 계획이다. 2021년 하반기부터 가동되는 이 법인에선 연간 3200t 규모의 양극재를 생산하게 된다.
 
포스코는 지난 1월 중국 화유코발트와 합작해 중국 시장에 진출한 데 이어 남미로도 리튬 배터리 사업 영역을 넓히게 됐다. 삼성SDI도 배터리 원료 수급 경쟁력을 강화하게 됐다. 송호준 삼성SDI 기획팀장(상무)은 “전기차 시장이 확대될 것으로 전망되면서 최근 2년간 리튬값이 두 배 이상 오르고 있다”며 “안정적인 리튬 확보가 중요해진 시점”이라고 설명했다.
 
향후 양극재 시장은 더욱 커질 것으로 전망된다. 국가별 친환경 정책이 강화되면서 전기차뿐만 아니라 에너지저장장치(ESS)와 정보기술(IT) 산업용 대용량 배터리 등의 수요가 급증할 것으로 보기 때문이다. 시장조사기관 SNE리서치는 전 세계 양극재 시장이 2016년 21만t에서 2020년에는 86만t으로 네 배 이상 성장할 것으로 예상했다. 
 
김도년 기자
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