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[굿모닝 내셔널] “건강히 돌아와라”…태화강 떠나는 연어의 여정

지난 7일 연어 방류 행사에서 울산 여성자원봉사단체 회원들이 연어 방류를 준비하고 있다. 최은경 기자

지난 7일 연어 방류 행사에서 울산 여성자원봉사단체 회원들이 연어 방류를 준비하고 있다. 최은경 기자

“연어야, 건강하게 돌아와라~”
 
지난 7일 울산 울주군 태화강 생태관 앞 강변에서 연어 방류 행사가 열렸다. 알에서 깨어난 지 두세 달 되는 5~7cm 길이의 어린 연어다. 이날 행사에 참석한 김기현 울산시장을 비롯한 윤시철 울산시의회 의장, 신장열 울주군수 등 내빈과 시민 500여 명은 어린 연어 36만 마리를 방류했다. 플라스틱 통에 담겨 있던 어린 연어들은 원통형 관을 통해 빠르게 태화강으로 헤엄쳐 갔다. 
 
일곱 살 딸과 연어를 방류한 우지영(47·여)씨는 “아이 생태 교육에 도움이 될 것 같아 참여했다. 앞으로 태화강변을 산책할 때마다 딸과 연어 얘기를 할 것 같다”고 말했다. 
울산 연어 방류 행사에 딸과 함께 참여한 우지영씨. 최은경 기자

울산 연어 방류 행사에 딸과 함께 참여한 우지영씨. 최은경 기자

태화강에 방류된 어린 연어들은 동해를 거쳐 오호츠크해·북태평양 등 머나먼 바다로 떠난다. 포식자에게 먹히거나 더러운 물 때문에 도중에 죽기도 한다. 바다에서 3년여 동안 60~80cm 정도로 성장한 뒤 늦가을~겨울이 되면 알을 낳기 위해 다시 태화강으로 돌아온다. 김나리 태화강 생태관 연구사는 “산란을 하려면 물이 깨끗하고 수온이 낮으면서 주변에 포식자가 없어야 한다”며 “강과 바다가 합쳐진 강 하구에서 강물에 적응한 뒤 깨끗한 물을 찾아 점점 상류로 거슬러 올라오는 것”이라고 말했다. 
지난해 10월 태화강에 돌아온 연어. 연어는 작은 몸으로 강에서 바다로 나가 다 자랄 때까지 살다가 머나먼 바닷길을 헤치고 강으로 돌아와 알을 낳고 생을 마감한다. [연합뉴스]

지난해 10월 태화강에 돌아온 연어. 연어는 작은 몸으로 강에서 바다로 나가 다 자랄 때까지 살다가 머나먼 바닷길을 헤치고 강으로 돌아와 알을 낳고 생을 마감한다. [연합뉴스]

연어는 돌아오는 동안 아무것도 먹지 않고 세찬 물살을 거슬러 올라 상처투성이가 된다. 강 상류까지 온 암컷 연어가 두세 번에 걸쳐 2000~3000개의 알을 낳으면 수컷이 정액을 뿌려 수정시킨다. 산란한 암수 연어는 몸이 약해져 생을 마감한다. 이들은 죽기 전 꼬리지느러미로 자갈을 덮어 알을 보호한다. 
인공 부화해 수조에서 크고 있는 새끼 연어. [사진 태화강 생태관]

인공 부화해 수조에서 크고 있는 새끼 연어. [사진 태화강 생태관]

연어가 고향을 찾아 돌아올 수 있는 이유와 관련해 두 가지 주장이 있다. 우선 강마다 녹아 있는 물질의 농도가 다른데 이것을 기억하고 찾아온다는 것. 그래서 강이 깨끗해야 연어가 돌아올 수 있다. 또 하나는 강 주변의 자기장 세기를 기억하고 돌아온다는 주장이다. 
 
울산시는 2000년부터 매해 8만~87만 마리를 강으로 보내 올해까지 모두 577만7000마리를 방류했다. 이전에는 강원도 양양 등에서 어린 연어를 받아와 방류했지만 2017년 태화강 생태관 배양장을 만들면서 직접 알을 인공 부화해 어린 연어를 길러내고 있다. 연어 인공 배양 과정은 이렇다. 10월쯤 어미 연어를 포획해 알을 채취하고 이를 수정시켜 인공 부화한 뒤 방류할 수 있을 때까지 수조에서 키운다. 
알에서 부화하는 연어들. [사진 태화강 생태관]

알에서 부화하는 연어들. [사진 태화강 생태관]

태화강 생태관 한쪽에 있는 배양장에 가봤다. 이곳은 일반 관람객은 들어올 수 없는 곳이다. 입구에 서랍장처럼 생긴 인공부화기 8대가 보였다. 알이 부화하기 좋은 온도인 8도를 유지하고 물의 양을 조절해주는 기계다. 안쪽에는 둥근 수조가 5개 있었다. 수조의 수온은 태화강과 같은 10.2도다. 지름이 5m인 이 수조 한 개에 어린 연어 5만 마리가 산다. 
 
김 연구사는 “자연에서 연어가 알을 낳으면 환경적 문제 등으로 치어 생존율이 10% 정도지만 인공 부화하면 생존율이 80~90%까지 높아진다”고 인공 배양하는 이유를 설명했다. 우리나라에서 연어를 배양하는 곳은 양양, 경북 울진, 전남 구례 등이다. 울산은 가장 늦게 시작해 아직 배양하는 수가 적다. 태화강 생태관은 이곳에서 연어 외에도 또 다른 회귀 어종인 황어와 태화강 대표 어종인 각시붕어를 키울 계획이다. 
태화강 생태관의 연어 인공 배양장. 최은경 기자

태화강 생태관의 연어 인공 배양장. 최은경 기자

연어가 돌아온다는 것은 태화강이 깨끗하다는 뜻이다. 김 연구사는 “우리나라에서 연어가 돌아오는 16개 하천 가운데 도심에 자리한 곳은 태화강이 유일하다”고 말했다. 2003년 5마리를 시작으로 지난해까지 6959마리의 연어가 회귀했다. 연어 회귀량은 2012년 592마리에서 이듬해 1788마리로 늘어 2014년 1827마리로 가장 많은 수를 기록했다. 2015년 다시 578마리로 큰 폭 줄어 지난해 회귀한 연어는 143마리에 불과하다. 김 연구사는 지구 온난화에 따른 수온 상승과 중국 어선의 연어 남획이 원인이라고 추측했다. 강보다는 바다에 원인이 있다는 설명이다. 
울산 도심을 휘감아 도는 태화강. 공업도시로 성장하면서 심각하게 오염됐으나 생태 하천으로 되살아났다. [사진 울산시청]

울산 도심을 휘감아 도는 태화강. 공업도시로 성장하면서 심각하게 오염됐으나 생태 하천으로 되살아났다. [사진 울산시청]

물고기가 떼죽음을 당해 ‘죽음의 강’이라 불리던 태화강은 연어가 돌아오는 ‘생명의 강’으로 되살아났다. 연어 방류 행사장에서 만난 여성자원봉사센터 회원 이정순(60·여)씨는 “연어는 태화강의 부활을 알려주는 소중한 손님”이라며 “강이 더 깨끗해져 오늘 방류한 연어들이 많이 돌아오길 바란다”고 말했다. 
 
태화강 생태관 측은 “국제회의에 참석해 여러 나라와 연어 회귀율 상승을 위한 방안을 나누고 태화강 실시간 수온 조사 등으로 어린 연어의 생존율을 높이고 있다”고 밝혔다.
 
울산=최은경 기자 chin1chuk@joongang.co.kr 
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