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[더,오래] 식품으로 암 치료? 말기 환자에 풀만 먹였다간···

기자
이태호 사진 이태호
 
이태호의 잘 먹고 잘살기(1)
시중에는 건강식품이 넘쳐나고 모든 식품이 약으로 변했다. 허위와 과대광고로 오히려 건강을 해치는 경우가 다반사다. 함량 부족의 전문가가 TV에 붙박이로 출연하면서 온갖 왜곡정보를 양산하고 소비자를 기만한다. 음식으로 치료되지 않는 질병이 없고 그들의 말대로라면 질병에서 해방될 것 같은 분위기다. 대한의사협회가 이들을 쇼닥터로 지칭하고 규제대상으로 삼을 정도로 이제 그 도를 넘겼다. 노후에 가장 관심사인 건강관리를 위해 올바른 지식을 알리고 시중의 잘못된 식품에 대한 왜곡된 상식을 바로잡는 데 일조하고 싶다. <편집자>
 
세간에는 음식으로 암을 치료했다는 체험담이 넘쳐나고 항암 식품이 아닌 것이 없다. 사이비들은 자연치유 프로그램이라는 말도 안 되는 치료방법으로 말기 환자를 모아놓고 사기를 치는 경우가 허다하다. 지푸라기라도 잡고 싶어 하는 절박한 암 환자의 약한 심리를 이용해 돈을 벌려는 부도덕성까지 보인다. 결론적으로 음식으로 암을 치유하는 방법은 없다. 항암 식품이 그렇게 많다면 왜 암으로 죽는 사람은 그렇게 많은가?
 
 
정상 세포가 미치면 암세포
암세포는 정상 세포의 자체 조절 기능 문제로 죽지 않고 과다하게 무한증식한 세포를 말한다. [중앙포토]

암세포는 정상 세포의 자체 조절 기능 문제로 죽지 않고 과다하게 무한증식한 세포를 말한다. [중앙포토]

 
암세포란 정상 세포가 몸 내외의 여러 요인에 의해 자체 조절 기능에 문제가 생겨 정상적이면 사멸해야 할 세포가 죽지 않고 과다하게 무한증식하는 경우를 말한다. 증식속도가 정상 세포의 수십 배에 달하며 장기에 침입해 빠르게 증식하고 관련 구조를 파괴하거나 변형시켜 결국에는 그 기능을 망가뜨리는 결과를 부른다. 이른바 정상 세포가 일종의 미친 세포로 변화해 버린 셈이다.
 
암을 치료하는 약은 아직 없다고 보는 것이 맞다. 암세포는 정상 세포가 변형된 것이라 두 종류 사이에 기능 차이는 별로 없기 때문에 암세포만을 골라서 죽이는 약은 한 두 경우(특수 백혈병에 글리벡)를 제외하고는 현재까지 개발돼 있지 않다. 암에 독성을 나타내는 약재는 정상 세포에도 독성을 나타낸다. 왜냐하면 암세포가 정상 세포와 별반 다르지 않기 때문이다. 그래서 항암 치료에 사용되는 현재의 항암제는 모두 부작용이 심각하다.
 
그래서 최근 항암제 사용을 신중하게 하는 분위기다. 담당의가 기존항암제의 사용을 적극적으로 권하지 않고 본인이나 가족의 동의를 구해 항암제를 투여하는 추세다. 일본의 게이오대학의 곤도마코토 방사선 전문의는 “의사에게 살해당하지 않는 47가지 방법”이라는 책에서 항암제의 사용이 수명을 단축한다는 주장을 내세우며 항암 치료는 절대하지 말기를 권장한다.
 
이런 암 환자의 낙담에 편승해 식품으로 암을 치료한다는 자연치유 전문가라고 자처하는 의료인이 본업은 뒷전이고 돈이 되는 식이요법으로 전업하는 부도덕한 행태를 자주 본다. 일부 엉터리 양의사, 한의사는 말기 환자를 수용소 같은 시설에 모아놓고 집단으로 풀(?)만 먹여 남은 생명을 오히려 단축시키기도 한다.
 
 
식품으로 암을 치료한다는 자연치유 전문가라 자처하는 의료인은 돈이 되는 식이요법으로 암 환자들을 낙담하게 한다. [사진 Freepik]

식품으로 암을 치료한다는 자연치유 전문가라 자처하는 의료인은 돈이 되는 식이요법으로 암 환자들을 낙담하게 한다. [사진 Freepik]

 
항암이란 단어의 정의도 애매하다. 암을 예방한다는 건지 암을 낫게 한다는 건지도 헷갈린다. 그런데 시중에는 어떤 식품으로 암을 극복했다고 주장하는 경우가 대부분이다. 식이요법만으로 암을 낫게 했다는 뜻이다.
 
어렵긴 하지만 암을 예방할 수 있을 것 같기는 하다. 효과도 없는(말도 안 되는) 식품으로가 아니라 우리 주위에 넘쳐나는 발암의 원인인 각종 화학물질, 아플라톡신, 벤조피렌, 자외선, 방사선 등을 피하는 방법을 통해서다. 그러나 이도 만만치가 않다. 오염된 공기나 일상으로 섭취하는 음식 속에도 발암물질은 있고 우리가 알게 모르게 이를 먹고 있다. 담배가 1군 발암물질인 줄 알면서도 끊지 못한다. 
 
그런데 시중에는 예방이 아니라 어떤 식품으로 암을 극복했다는 성공사례가 무수히 많다. 사이비 전문가들은 이런 사례를 마치 자신의 치적인 양 주장하고 자기만의 특별한 처방으로 암 환자를 치유한 것처럼 떠들어댄다. 그러나 그들에게도  면피할 핑계는 있다. 왜냐하면 이와 같은 주장을 하는 논문이 부지기수이기 때문이다. 논문 역시 믿을 수 있는 게 아니다. 
 
암에 대한 연구결과는 시험관이나 세포배양에서 수행한 결과인 경우가 태반이다. 암세포를 배양한 시험관에 어떤 식품 성분을 첨가하니 암세포가 죽거나 증식이 억제됐다고 하는 식이다. 또 암 발생의 여러 가지 원인 중 하나로 알려진 활성산소를 소거하는 항산화 작용만 있어도 암을 예방하고 치료할 수 있다고 과장하기도 한다. 발생원인은 무수히 많은데 그중 하나인 활성산소만 없애준다고 암이 발생하지 않거나 낫는 건 아닌데도 말이다.
 
 
김치나 된장이 항암 식품일까?  
항암작용이 뛰어난 음식으로 알려진 김치. [중앙포토]

항암작용이 뛰어난 음식으로 알려진 김치. [중앙포토]

 
김치나 된장의 항암작용에 대한 논문이 수백편이나 나온다. 아니 항암작용이 없는 식품을 찾아보기가 오히려 힘들 정도다. 각종 버섯, 마늘, 양파, 파, 고추, 토마토, 브로콜리, 포도 씨 등등 우리 주변에 흔히 접하는 야채나 과일의 항암효과에 대한 논문은 차고 넘친다.
 
이렇게 다양한 항암 물질(?)이 들어있는 식품을 매일 섭취하는 사람도 암에 걸리고 암으로 죽는 것은 왜일까? 항암 성분이 들어 있다고 주장하는 식물을 먹는다고 해서 인체에서 항암 작용을 하는 것은 아니기 때문이다.
 
만약 그런 신통한 식품이 있는데도 이때까지 그것을 제대로 활용하지 못한 전문가들과 보건당국은 비난받아야 마땅하지 않겠는가. 그동안 유수한 제약회사는 왜 손 놓고 있었겠나.
 
이런 논문이 주장하는 대부분의 항암 효과는 면역력을 향상해 암세포를 죽이는 원리를 내세운다. 킬러세포(NK)니 T임파구니 하는 익숙지 않은 단어를 들먹이며 어떤 식품이 면역세포를 활성화해 암세포를 공격한다고 주장한다. 실제 면역력을 높여주는 식품이란 없다. 없는데도 일부 쇼닥터는 면역력 향상이 암 치료의 만능열쇠인 것처럼 현혹하기도 한다.
  
암의 발생 초기에는 우리 몸이 가진 면역기능이나 자연 치유력으로 제거될 수 있긴 하다. 그러나 암이 커지고 뿌리를 내리면 면역력만으로 제거할 수가 없게 된다. 암이 그렇게 만만하지가 않다. 자기가 살아갈 방도를 완벽함에 가깝게 갖추고 있어서다.
 
암세포는 자신의 생존을 위해 인체 내 면역감시기능을 회피하는 능력이 있다. 살해 T세포의 공격에서 살아남기 위해 체크포인트라는 단백질(PD-1, PD-L1, CTLA-4)을 만들어 접근하지 못하게 방어하기 때문이다(그림 참조).
 
 
 
신체 내 면역기능은 언제나 적절한 수위를 유지하게 조절된다. 면역기능이 너무 강하면 신체 정상 세포에 지나친 부담을 주고 각종 관련 질병이 생기기 때문이다. 면역 과민반응, 즉 알레르기나 각종 장기에 염증이 생기는 크론병 등 많은 종류의 자가면역이 그 대표적인 예다.
 
그런데 시중에는 암을 음식으로 극복했다는 체험사례가 무수히 많다. 말기 암 환자가 산골에 들어가 철저한 식이요법으로 완치했다는 사례를 종편 등 TV의 관련 프로에서 자주 접했다. 정말 그랬다면 기적이다. 언젠가 이를 방영한 방송사의 사례를 경쟁사가 조사해 보니 사실이 아니라는 것이 드러났다고 폭로했다. 
 
완치됐다는 사람의 대부분(거의 전부)은 암 수술을 받고 현대 의학으로 치료를 끝낸 사람의 경우라는 것이다. 완치돼 재발하지 않은 것을 마치 식이요법으로 암을 극복한 것처럼 주장하는 사례라 했다. 개중에는 재발해 사망한 경우도 있었는데 방송국에서 이를 숨겼다는 사실도 보도했다.
 
TV에서는 항상 체험자를 내세워 효과를 강조한다. 체험담은 과학이 아니다. 그런데 체험담이 과학을 이긴다. 기막힌 체험담이 많다. 체험담은 좋은 사례만을 말한다. 실패 사례는 어디에도 없다. 전문가의 의견보다 체험담이 설득력과 뉴스성에서 최고다. 체험담이 가장 생생하고 소비자의 몸에 와 닿는다. 이게 체험담의 함정이다.
 
 
체험담의 함정  
말기 암 선고를 받은 환자가 식이요법, 항암 식품으로 극복했다고 믿게하는 경우가 있지만 이는 과학적으로 설명이 되지 않는다. [중앙포토]

말기 암 선고를 받은 환자가 식이요법, 항암 식품으로 극복했다고 믿게하는 경우가 있지만 이는 과학적으로 설명이 되지 않는다. [중앙포토]

 
그런데 실제로 3~6개월 선고를 받은 말기 암 환자가 이 기간을 넘기고 천수를 다하는 경우도 간혹 있다. 이도 식이요법, 항암 식품으로 극복했다고 굳게 믿고 또 믿게 한다. 과학적으로는 설명이 되지 않는 경우다.
 
앞에 나온 곤도마코토의 말을 빌리자면 악성으로 분류되는 암에는 2~3가지가 있다고 한다. 좁쌀 같은 초기 암도 악질일 경우는 이미 전이가 되어 수술해도 재발해 치유가 불가능하다면서 수술과 항암 치료는 신중해야 한다는 주장이다.
 
또 하나는 전이가 되지 않는 양반 암으로 성장 속도도 느리고 생명에는 지장을 주지 않으며 그냥 방치해도 생명에는 영향이 없다고 말한다. 말기 암 환자가 살아남은 경우가 이에 해당한다는 설명이다.
 
앞으로 암을 정복하는 시절이 올 것으로 필자는 굳게 믿지만 이를 비관적으로 보는 전문가도 적지 않다. 암의 발생기전과 생리적 기능이 복잡하고 종류 또한 다양해 그렇게 만만하게 퇴치되지 않을 것으로 본다는 것이다. 그렇긴 해도 앞으로 10년 안에 획기적 치료방법이 나올 것으로 기대하는 분위기다.
 
 
믿을 만한 건 면역치료제
독성이 강한 항암제를 암세포로만 유도해 집중적으로 공격하는 표적 항암제 [중앙포토]

독성이 강한 항암제를 암세포로만 유도해 집중적으로 공격하는 표적 항암제 [중앙포토]

 
요즘은 표적항암제와 면역치료제가 유행이다. 표적 항암제는 기존의 독성이 강한 항암제를 암세포로만 유도해 집중적으로 공격하는 방법이고, 면역치료제(암 백신)는 면역세포의 공격을 피해 가는 암세포의 메커니즘을 타파(체크포인트를 무력화)하는 약제다. 이중 면역치료는 아직 임상적으로 보편화하지는 않았지만, 인간이 염원하는 암 정복의 최첨단치료법으로 기대되고 있는 방법이다(그림참조).
 
암은 참 골치 아픈 질병이다. 암에 대해서는 아직 아는 것보다 모르는 것이 더 많다. 암의 정복이 요원한데 음식으로 암을 치료한다니, 말이 되나. 사이비들의 달콤한 감언에 속아 사서 고생하는 우를 범하지 말자. 
 
이태호 부산대 명예교수 leeth@pusan.ac.kr 
 
 

비트코인의 탄생과 정체를 파헤치는 세계 최초의 소설. 금~일 주말동안 매일 1회분 중앙일보 더,오래에서 연재합니다. 웹소설 비트코인 사이트 (http://news.joins.com/issueSeries/1020)

 
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‘북한의 급변사태와 안정화 전략’을 주제로 북한학 박사를 받았다. 국방연구원 안보전략연구센터ㆍ군사기획연구센터와 고려대학교 아세아문제연구소 북한연구센터에서 군사ㆍ안보ㆍ북한을 연구했다. 2016년부터는 중앙일보에서 군사ㆍ안보 분야 취재를 한다.