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바깥돌기로 압도적 질주 … 얼음공주 웃었다

500m 설움 씻은 최민정
아뿔싸, 미끄러진 금 17일 강릉 아이스아레나에서 열린 평창 겨울올림픽 남자 쇼트트랙 1000m 결승전에서 샤오린 리우(헝가리)가 먼저 넘어지면서 임효준과 서이라(1번)가 함께 쓰러지고 있다. 서이라가 동메달을 차지했다. 1위는 사무엘 지라드(캐나다·맨 앞), 2위는 존 헨리 크루거(미국). 오종택 기자

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최민정

최민정

‘얼음공주’ 최민정은 결승선을 가장 먼저 통과하자마자 하얀 이를 드러내고 시원하게 웃었다. 빙판 위에서 이렇게 활짝 웃는 최민정을 본 건 처음이었다. 실격으로 쏟은 눈물이 금빛 미소로 돌아왔다.
 
최민정이 17일 강릉 아이스아레나에서 열린 평창 겨울올림픽 여자 쇼트트랙 1500m에서 2분24초948로 금메달을 목에 걸었다. 3바퀴를 남기고 4위로 처져 있던 최민정은 아웃코스로 파고들어 단숨에 맨 앞에 섰다. 무섭게 속도를 올려 따라오던 선수들과 격차를 벌렸다. 그리고 결승선을 통과하자마자 두 주먹을 불끈 쥐고 세상에서 가장 환한 미소를 지었다. 최민정의 금메달로 한국 쇼트트랙은 여자 1500m 왕좌를 12년 만에 되찾았다.
 
최민정의 별명은 ‘얼음공주’다. 감정이 드러나지 않는 무표정한 얼굴로 상대 선수를 제치는 모습 때문에 이런 별명이 붙었다. 경기장 밖에서도 최민정은 감정을 잘 드러내지 않는다. 그랬던 최민정이 지난 13일 열린 여자 500m 경기에서 눈물을 쏟았다. 최민정은 2위로 들어왔지만 비디오 판독 결과 실격을 당했다. 심판진은 최민정이 아웃코스에서 킴 부탱(캐나다)을 추월하는 과정에서 ‘임페딩’(밀기 반칙)을 했다고 판정했다. 둘은 코너를 도는 과정에서 몸싸움을 벌였는데 최민정에게만 벌칙이 내려졌다. 최민정은 반칙 판정에 대한 억울함보다는 그동안 힘들게 준비해온 노력이 물거품이 됐다는 데 아쉬움을 크게 느꼈다. 그는 “많은 분의 응원에 보답하고 싶었는데 죄송하다”며 고개를 숙였다.
 
여섯 살에 스케이트화를 신은 최민정은 ‘스케이트 신동’으로 승승장구했다. 초등학교 때 본격적으로 선수 생활을 시작했고, 중학교 때까지 동계체전에서 줄줄이 메달을 따며 또래에선 적수가 없었다. 2014년 소치 올림픽에서는 나이 제한(만 16세 이상)으로 출전하지 못했다. 당시 최민정은 만 15세5개월이었다. 빙상계 관계자들은 “최민정이 소치에 나갔다면 큰 일을 냈을 것”이라며 “평창에선 최민정이 있어서 걱정 없다”고 했다. 최민정은 주위의 기대대로 2015년과 2016년 세계선수권에서 개인종합 2연패를 이뤄냈다. 데뷔하자마자 ‘에이스’란 호칭이 붙었으나 자만하지 않고 훈련에 정진했다.
 
키 1m62㎝인 최민정은 2006년 토리노 올림픽 3관왕 진선유(1m64㎝·단국대 코치)와 비슷한 스타일이다. 작은 체구지만 폭발적인 스퍼트가 장기다. 특히 빙판에서 하루 200바퀴 이상 도는 맹훈련으로 쌓은 강철 체력으로 ‘바깥돌기’도 뛰어나다. 바깥돌기는 경쟁이 치열한 인코스를 포기하고 순간 속도를 내서 아예 바깥쪽으로 크게 회전하는 것인데, 트랙을 한 바퀴 돌 때 5~10m의 거리를 더 달려야 한다. 토리노 올림픽에서 남녀 3관왕을 이룬 안현수와 진선유가 탁월했다. 최민정은 그런 쇼트트랙 전설들을 롤모델로 삼고 훈련해 바깥돌기 최강자로 떠올랐다. 겨울올림픽에서 금메달 4개를 딴 전이경 SBS 해설위원은 “현재 최민정은 역대 최고의 선수라고 봐도 된다. 진선유와 비교해도 훨씬 낫다”고 했다.
 
그런 최민정이 가장 큰 무대로 꼽히는 올림픽에서 쇼트트랙 14년 인생 중 처음으로 시련을 겪었다. 올해 만 스무 살. 아직 앳된 소녀티가 나는 최민정이 격한 감정을 토로할 정도로 큰 일이었다. 그러나 최민정은 단단했다. 그는 “판정에 승복한다. 이 상황이 힘들지만 이겨낼 수 있다”고 담담하게 말했다. 자신의 소셜미디어(SNS)에는 ‘가던 길 마저 가자’라는 글을 올리며 스스로를 다잡았다. 그리고 나흘 만에 완벽히 부활했다. 지금까지 쭉 1위로 달렸던 것처럼 거침없이 질주해 예선-준결승-결승 모두 1위로 골인했다. 빙판 위에서 노련한 베테랑이었던 최민정도 생애 첫 올림픽 금메달에 깜찍한 소녀로 돌변했다. 그는 “엄마, 나 금메달 땄어! 이제 가족여행 가자”고 소리쳤다. 그러고 나선 코치들과 얼싸안고 펑펑 눈물을 흘렸다.
 
올림픽 첫 금메달을 딴 최민정은 이제 다관왕에 시동을 건다. 3000m 계주(20일), 1000m(22일)가 남아 있다. 겨울올림픽 쇼트트랙 여자부 3관왕은 토리노 올림픽 진선유 이후로 한국 선수 가운데서는 나오지 않고 있다. 최민정이 남은 종목에서도 모두 금메달을 딴다면 12년 만에 3관왕 역사를 쓰게 된다.
그래픽=박춘환 기자 park.choonhwan@joongang.co.kr

그래픽=박춘환 기자 park.choonhwan@joongang.co.kr

 
 
강릉=박소영 기자 psy0914@joongang.co.kr 
 
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‘북한의 급변사태와 안정화 전략’을 주제로 북한학 박사를 받았다. 국방연구원 안보전략연구센터ㆍ군사기획연구센터와 고려대학교 아세아문제연구소 북한연구센터에서 군사ㆍ안보ㆍ북한을 연구했다. 2016년부터는 중앙일보에서 군사ㆍ안보 분야 취재를 한다.