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중국, 핵잠수함에 인공지능(AI) 도입한다…"수중 전쟁 바꿀 게임체인저"

중국이 핵잠수함에 인공지능(AI) 시스템을 도입하는 것을 추진한다고 홍콩 사우스차이나모닝포스트(SCMP)가 5일 보도했다.[사진 SCMP 홈페이지 캡처]

중국이 핵잠수함에 인공지능(AI) 시스템을 도입하는 것을 추진한다고 홍콩 사우스차이나모닝포스트(SCMP)가 5일 보도했다.[사진 SCMP 홈페이지 캡처]

중국 해군이 핵잠수함에 인공지능(AI)을 도입해 잠수함 지휘관의 실전 대응능력을 높이는 방안을 추진한다고 홍콩 사우스차이나모닝포스트(SCMP)가 5일 보도했다.
 
SCMP에 따르면 현재 핵잠수함에 적용되는 컴퓨터는 민간 기업 등에서 쓰는 최첨단 컴퓨터에 한참 뒤진다. 이는 잠수함의 특성 때문이다. 실제 전투가 벌어졌을 때 초래되는 충격과 열, 전자기 방해 등에 견디기 위해서는 잠수함엔 내구성이 더 중요하다.  
 
이로 인해 소나(SONAR·수중음파탐지기)가 받아들이는 신호를 해석하고 판단을 내리는 일 등은 거의 전적으로 잠수함 승조원이 직접한다.
 
 
하지만 최근 수년 새 급속도로 발전하는 AI를 핵잠수함에 도입해야 할 필요성은 커지고 있다. 소나는 물론 잠수함의 센서, 첩보위성, 해저 음파탐지기 등에서 수집되는 정보의 양이 갈수록 방대해지고 있어서다
 
여기에 AI가 잠수함 지휘관에 도움을 줄 수 있는 영역이 확대되고 있다. 예를 들어 소나에서 받아들인 신호를 제대로 해석하기 위해서는 해수의 염분과 수온 등을 모두 고려해야 하는데, 이러한 작업에서 AI가 활용될 수 있다. 적의 위협을 탐지하는 능력도 AI가 인간보다 더 빠르다.
 
감정을 갖고 있지 않은 AI의 특성은 인간인 잠수함 지휘관의 약점을 보완할 수 있다. 핵잠수함 지휘관은 수개월 간 깊고 어두운 바다 아래에 있으면서 생활을 잠수함 내부의 좁은 공간에서 해야 한다. 이 때문에 심각한 스트레스에 시달릴 수 있다. 스트레스는 전투의 결정적인 순간에 오판을 내리게 할 우려가 있다.
 
AI는 이러한 감정의 기복 없이 냉철한 판단을 내릴 수 있다. 구글의 AI ‘알파고’가 바둑에서 보여준 것처럼 인간 지휘관이 생각해 낼 수 없는 독창적인 전략을 제시할 수도 있다.
 
주민 중국과학원 연구원은 “AI는 최근 수년간 중국 잠수함 기술 연구에서 가장 뜨거운 주제 중 하나”라며 “AI는 수중 전쟁의 양상을 바꿀 수 있는 ‘게임 체인저’의 잠재력을 지니고 있다”고 말했다. 미 해군에 소프트웨어를 납품하는 라이트솔루션스의 조 마리노 최고경영자(CEO)는 “중국이나 러시아가 스텔스, 센서, 무기 등과 결합한 AI에서 우위를 차지한다면 미국의 수중 지배력에 심각한 위협을 던질 것”이라며 미국도 잠수함에 AI 도입을 적극적으로 검토해야 한다고 주장했다.
 
하지만 AI를 실제 적용하기에는 작지 않은 난관이 있다는 지적도 나온다. 알파고가 나온 후 2년 만에 처음 크기의 10분의 1로 줄었다고 하지만, AI는 아직 대용량 컴퓨터가 필요하다. 잠수함의 좁은 공간에 들어가기 쉽지 않다. 전투 시 충격과 열에 견딜 정도의 내구성도 필요하다. 핵잠수함 AI를 연구하는 한 과학자는 “이는 코끼리를 구두 상자 안에 넣는 것과 비슷하다”고 어려움을 토로했다.
 
실제 전투에서 AI가 자의적인 판단을 내릴 때 발생할 위험도 고려해야 할 요인이다. 주민 연구원은 “제어가 안 되는 AI가 한 대륙을 파괴할 정도의 핵무기를 지닌 잠수함을 장악한다면 그 결과는 어떨지 상상이 안 간다”며 “이는 핵잠수함에 AI를 도입할 때 반드시 고려해야 할 위험 요소”라고 말했다.  
 
이승호 기자 wonderman@joongang.co.kr
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