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유아 영어교육 원점 재검토, 교육부 “1년 후 최종 결정”

지난 5일 서울 종로구 계동 롯대백화점 직장어린이집에서 영어수업을 하고 있는 모습. [중앙포토]

지난 5일 서울 종로구 계동 롯대백화점 직장어린이집에서 영어수업을 하고 있는 모습. [중앙포토]

올 3월부터 유치원·어린이집에서 영어특별활동을 금지키로 한 정부 방침이 원점에서 재검토 된다. 단순히 시행을 ‘유예’ 하는 게 아니라 국민 의견을 수렴해 시행 여부를 내년에 최종 결정하겠다는 것이다. 하지만 구체적인 결정 시기 등을 명시하지 않아 논란이 예상된다.  
 
 교육부는 16일 “영어교육 전반에 대한 사회적 합의가 충분하지 않았음을 확인했다, 다양한 국민 의견을 수렴해 유치원 방과 후 과정 운영기준을 내년 초까지 준비하겠다”고 밝혔다. 김상곤 사회부총리겸 교육부 장관은 “과도한 영어 사교육과 불법 관행부터 우선 개선해야 한다는 국민의 요청을 반영한 것”이라며 “다양한 목소리를 담아 영어교육 전반에 대한 내실화 방안을 마련하겠다”고 말했다.  
 
 교육부가 직접적으로 ‘유예’ 또는 ‘재검토’라는 표현을 쓰진 않았지만, 사실상 올 3월부터 유아 영어교육을 금지키로 한 정부의 방침을 철회한다는 의미다. 익명을 요청한 국회 교육문화체육관광위원회 여당 관계자는 “자칫하면 정책 실패로 비칠 수 있기 때문에 교육부가 직접 ‘철회’와 ‘재검토’ 같은 표현을 쓸 수 없었을 것”이라며 “야당에게 비판의 빌미를 줘선 안 된다는 여권의 의견이 반영됐다”고 말했다.  
 
 실제로 교육부는 시행 연기나 재검토 등을 언급하지 않고 과열된 조기 영어교육 폐해 개선, 영어 공교육 내실화 등을 강조했다. 권지영 유아교육정책과장은 “먼저 영어유치원 등 과도한 영어 사교육과 불법 관행을 개선하는데 주력할 것”이라며 “2월 초부터 유아 영어학원의 ‘영어유치원’ 명칭 불법 사용, 시설 안전 등에 대한 공정위·국세청·소방청과의 합동점검을 확대 실시하겠다”고 말했다.  
김상곤 사회부총리 겸 교육부 장관. [중앙포토]

김상곤 사회부총리 겸 교육부 장관. [중앙포토]

 이처럼 교육부 입장이 돌변한 이유는 두 가지다. 먼저 악화되는 여론을 무시할 수 없었다는 게 첫번째다. 정부의 유아 영어교육 금지 방침이 알려진 직후 청와대에 국민청원이 올라오는 등 학부모들의 반발이 거셌다. 학부모들은 “월 100만원을 호가하는 ‘영어유치원’은 규제하지 않으면서 몇 만원에 불과한 어린이집·유치원의 영어교육은 금지하느냐”고 반대했다.  
 
 결정적으로는 지난 9일 여당 교문위 의원들은 김상곤 부총리와의 만찬 자리에서 유아 영어교육 금지 철회를 강력히 요구하면서 입장이 급변했다. 익명을 요청한 한 여당 의원은 “교육정책의 주요 대상자인 30~40대는 현 정부의 핵심 지지 기반”이라며 “지방선거를 앞두고 무리수를 둘 필요가 있겠느냐는 의견이 지배적”이라고 말했다.  
 
 현실적으로는 어린이집에선 당장 3월부터 영어교육을 금지하기가 어렵다는 측면도 작용했다. 유치원과 달리 보건복지부 소관인 어린이집은 복지부 시행규칙에 특별활동으로 영어를 할 수 있도록 기준이 명시돼 있다. 권병기 복지부 보육정책과장은 “어린이집의 영어교육을 금지하려면 법령을 개정해야 하기 때문에 시일이 걸린다”고 말했다. 
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 이로써 유아 영어교육 금지에 대한 교육부의 입장은 불과 3주 만에 4번이나 바뀌었다. 처음에 금지를 발표했다 곧바로 ‘미확정’ 입장을 발표했고, 또 다시 복지부에 어린이집 ‘금지 요청’을 했다 논란이 일면서 ‘시행 유예 검토’를 표명했다. 이번에는 최종적으로 ‘원점 재검토’를 밝혔다. 
 
 김재철 한국교총 대변인은 “아무리 옳은 정책이라도 사람들이 공감하고 수용할 수 있어야 한다”며 “현장 의견을 충분히 듣지 않기 때문에 정책이 오락가락한 것”이라고 지적했다. 지난해 8월에도 교육부는 수능 절대평가 개편을 밀어붙이다 여론의 반발에 부딪혀 1년 유예를 결정했다. 
 
 
윤석만·전민희 기자 sam@joongang.co.kr 
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