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[열려라 공부] 배려 일깨운 ‘수능 연기’ … 과거시험도 흉년 들면 늦췄다

‘큰별쌤’ 최태성 역사 NIE
“과거 시험을 미루소서”
지난달 15일 경북 포항에서 강진이 발생해 수능이 일주일 뒤 실시되는 초유의 사태가 있었다. 수험생들은 연기 발표 직후 큰 충격에 휩싸였다. 하지만 이내 포항 지역 수험생들을 걱정하는 의연함을 보였다.
 
조선시대에도 세종과 숙종 때 큰 흉년이 들자 국가 중대사인 과거 시험을 뒤로 미뤘다. 당시에도 시험 연기에 반대하는 목소리가 나왔다. 하지만 인재를 선발하는 일이 민생에 앞설 수는 없다는 게 선조들의 판단이었다.
 
형평성과 공정성, 공공성은 국가 차원의 시험과 교육이 추구해야 할 가치다. 과거엔 이런 가치를 어떻게 지켜냈는지 찾아봤다.
대입 수험생이 일제히 치르는 전국 단위 시험이 사상 처음으로 지진 때문에 일주일 연기됐다가 지난달 23일 치러졌다. 앞서 지난달 15일 경북 포항에서 규모 5.4의 강진이 발생하자 정부는 당일 저녁 “학생의 안전이 가장 중요하다는 점과 시험 시행의 공정성 및 형평성을 종합적으로 고려해 수능을 연기한다”고 발표했다. 지진 발생 이후 여진이 이어졌으나 연기된 날짜엔 다행히 별 이상 없이 순조롭게 수능이 진행됐다. 불안과 걱정에 마음 졸이던 수험생과 가족들이 안도의 한숨을 내쉬었다.
 
형평성과 공정성, 그리고 공공성은 국가 차원의 시험이 추구해 온 핵심가치다. 조선시대의 과거제도에서도 이런 가치를 소중히 여겼다. 조선왕조실록에는 가뭄이나 기근이 발생해 과거시험을 뒤로 미뤘다는 기록이 여러 차례 나온다. 사실 과거시험은 왕후(왕의 부인)나 왕대비(왕의 어머니)의 초상으로 인한 국상(國喪) 기간에도 연기한 적 없는 국가 중대사였다. 하지만 자연재해로 백성의 삶이 위태로워진 시기에는 과거시험을 연기하고 민생 구제에 보다 관심을 기울였다.
 
세종실록 125권에는 가뭄과 흉년으로 인해 원래 봄으로 예정됐던 과거 시험을 가을로 미루게 된 과정이 설명돼 있다. [사진 문화재청]

세종실록 125권에는 가뭄과 흉년으로 인해 원래 봄으로 예정됐던 과거 시험을 가을로 미루게 된 과정이 설명돼 있다. [사진 문화재청]

세종실록 125권에는 가뭄과 흉년으로 인해 원래 봄으로 예정됐던 과거 시험을 가을로 미루게 된 과정이 설명돼 있다. [사진 문화재청]

세종실록 125권에는 가뭄과 흉년으로 인해 원래 봄으로 예정됐던 과거 시험을 가을로 미루게 된 과정이 설명돼 있다. [사진 문화재청]

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세종 31년인 1449년에 심한 가뭄으로 과거시험이 봄에서 가을로 연기됐다. 가뭄 피해로 가뜩이나 곡식이 부족한데 과거시험을 보기 위해 한양에 사람이 몰리면 도성의 식량이 금방 동날 것이란 우려에서였다. 실록에 따르면 한양(서울)에서 시험이 열리는 한성시(漢城試)에는 세종 때만 1000여 명의 응시자가 몰렸다. 이 숫자가 선조 때는 2000명, 인조 때는 4000명, 숙종 때 1만1000명까지 증가했다고 한다.
 
지방의 선비들은 과거시험을 몇 달 앞두고 상경했다. 한양에서 몇 달씩 하숙하며 시험을 준비했다. 조선 초기만 해도 화폐가 유통되지 않았다. 지방의 선비들은 집에서 짠 베를 둘둘 말아 봇짐에 넣어 한양에 왔다. 이후 베를 조금씩 잘라서 팔아 식량을 사는 등 생활비를 충당했다. 흉년으로 곡식이 귀해진 마당에 서울에 몰려온 유생들이 식량을 사들이면 그만큼 백성들은 식량을 구하기가 어려울 게 뻔했다. 이에 세종은 과거시험을 수확기인 가을로 미뤘다. 세종실록 125권에선 당시 상황을 이렇게 전하고 있다.
 
의정부에서 아뢰기를, “올해는 가뭄이 몹시 심해 볏곡이 잘되지 못했습니다. 백성이 이용할 수 없는 산림에서 새와 짐승이 곡식을 해치니 백성이 새와 짐승을 잡도록 허락해 주소서. 또 내년은 과거가 치러지는 해이므로 봄에 지방 생도들이 모두 서울에 모여들어 베를 팔아 식량을 사게 되면 반드시 곡식이 귀하게 될 것입니다. 청컨대 가을철에 시험을 시행하소서” 하니, 그대로 따랐다.(『세종실록 125권』)
 
숙종 10년인 1684년에도 극심한 흉년이 들었다. 실록에선 당시 날씨에 대해 ‘봄에 새알만 한 우박이 내렸고, 비가 내리지 않아 말라붙은 연못 안에 물이 고여 있는 곳이 겨우 몇 발짝이었다’고 표현했다. 전국에서 공물(貢物, 중앙 관서와 궁중 수요를 충당하기 위해 여러 군현에 부과해 상납하게 한 특산물)과 나라의 제사를 줄여 절약하고, 백성의 요역(나라에서 백성에게 시키는 노동)도 줄여 달라는 상소가 올라왔다. 과거를 미뤄 달라는 상소도 이어졌다.
 
1954년엔 대입 고사장에 책상이 부족해 수험생이 무릎 위에 시험지를 올려놓고 문제를 풀었다. [연합뉴스]

1954년엔 대입 고사장에 책상이 부족해 수험생이 무릎 위에 시험지를 올려놓고 문제를 풀었다. [연합뉴스]

『숙종실록 15권』에 따르면 판중추부사 이상진이 상소를 올려 과거를 뒤로 물림으로써 민간에 끼치는 피해를 덜고 백성과 나라를 보전하기를 청하니, 임금이 칭찬하고 과거를 연기하라는 명을 내렸다.
 
현종 때도 극심한 흉년이 들자 왕대비와 대왕대비(왕의 할머니)의 생일을 축하하는 궁중 잔치인 진연을 한 번도 치르지 않았다. 과거시험도 뒤로 미뤘다.
 
이처럼 선조들은 가뭄과 흉년으로 피폐해진 백성의 삶을 위로하고 피해를 최소화하기 위해 국가적으로 중요한 행사를 취소하거나 뒤로 미루며 고통 분담에 나섰다. 하지만 이런 결정이 모두에게 환영을 받은 것은 아니다. 과거를 뒤로 미루는 것에 대해 반대 목소리가 나오기도 했다.
 
70년대에는 대입 시험이 예비고사와 본고사로 나뉘어 치러졌다. [사진 국가기록원]

70년대에는 대입 시험이 예비고사와 본고사로 나뉘어 치러졌다. [사진 국가기록원]

숙종이 과거를 미루려는 움직임을 보이자 승지 최석정은 “올해의 과거시험을 가뭄으로 인해 내년으로 미루려는 결정은 옳지 못하다”고 상소를 올렸다. 그는 상소에서 “선비들의 시험공부란 마치 농부가 땅을 다스리는 일과 같아서 이들에게 과거시험을 미루는 것은 마치 생업을 잃게 하는 것과 같다”며 예정대로 과거시험을 강행해야 한다고 주장했다.
 
이에 숙종은 과거시험 연기에 대해 다시 논의했다. 그러나 조정 신료들은 “가뭄이 심해 국가 예산이 부족하고 백성의 삶이 어려운데 과거시험을 강행하는 것은 인간관계에서 마땅히 지켜야 할 도리를 잃은 일이자 배운 자들이 놀라고 비웃을 것”이라며 과거시험 연기를 지지했다. 이처럼 선조들은 위기 때 어려움에 빠진 이들을 외면하지 않고 함께 극복하려 했다.
 
1994년 대학수학능력시험이 처음 도입됐다. [사진 국가기록원]

1994년 대학수학능력시험이 처음 도입됐다. [사진 국가기록원]

이런 ‘공동체 정신’은 올해 수능 연기 사태에서도 그대로 재현됐다. 고3·재수생 등 수험생들은 수능이 갑작스럽게 연기되자 처음에는 어리둥절하고 허탈해했다. 하지만 포항 지역 수험생들이 처한 어려움을 알게 되자 수능 연기를 흔쾌히 받아들였다. 수험생들 사이에선 “수능 연기가 개인적으로 힘들고 짜증스러운 일이지만 포항 지역 수험생도 안정된 환경에서 시험을 보는 것이 옳기 때문에 예정대로 강행하는 것이 오히려 불공정한 일”이란 반응이 많았다.
 
포항 강진 이후 포항 수험생 중 6000여 명은 시험장을 옮겨 수능을 봤다. [송봉근 기자]

포항 강진 이후 포항 수험생 중 6000여 명은 시험장을 옮겨 수능을 봤다. [송봉근 기자]

올해 수능을 치른 1999년생 고3 학생은 초등학교 4학년 때 신종플루 창궐을 겪었다. 당시 운동회와 수련회가 줄줄이 취소됐다. 중학교 3학년 때는 세월호 참사가 나 수학여행 등 학교 행사가 전면 중단됐다. 이듬해엔 중동호흡기증후군(MERS·메르스)이 유행했다. 그리고 이번엔 지진으로 수능이 연기되는 초유의 일을 겪었다.
 
그런데도 이번 수능 연기 사태에 의연한 면모를 보였다. 수능 연기에 차분하게 대처했고, 포항 지역 수험생을 걱정하는 어른스러움도 보였다. 여진 속에서도 꿋꿋하게 수능을 준비한 포항 수험생들, 이들을 소리 없이 응원해준 타 지역 수험생들을 향해 기성세대들은 “불운의 세대가 아닌 불굴의 세대”라고 칭찬했다.
 
역사를 돌아보면 위기 상황에서 구성원이 자기 이익에만 급급한 사회는 결국 무너진다는 사실을 확인할 수 있다. 조금 불편해도 나보다 큰 피해를 본 이들을 기다렸다 발맞춰 나아가려는 공동체 정신과 배려·존중이야말로 교육이 지향해야 할 가치다. 이번 수능 연기 사태는 이런 가치를 더욱 공유·확산하는 계기가 됐다.
 
최태성 한국사 강사, 정리=박형수 기자 hspark97@joongang.co.kr
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‘북한의 급변사태와 안정화 전략’을 주제로 북한학 박사를 받았다. 국방연구원 안보전략연구센터ㆍ군사기획연구센터와 고려대학교 아세아문제연구소 북한연구센터에서 군사ㆍ안보ㆍ북한을 연구했다. 2016년부터는 중앙일보에서 군사ㆍ안보 분야 취재를 한다.