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[삶과 추억] 냉전시대 핵전쟁 막은 페트로프 전 소련군 중령 별세

냉전 당시 핵전쟁 직전의 위기에서 인류를 구한 스타니슬라프 페트로프(사진) 전 소련군 중령이 지난 5월 19일 사망한 사실이 뒤늦게 알려졌다. 77세.
 
18일(현지시간) 뉴욕타임스(NYT)는 페트로프가 그날 홀로 거주하던 러시아 모스크바 교외 프리야지노의 자택에서 숨을 거뒀다고 보도했다.
 
1983년 9월 26일. 소련 방공군 중령이던 페트로프가 모스크바 외곽 비밀 군사기지에서 당직 근무를 서던 때였다. 미국 미사일 기지를 감시하던 위성이 긴급 경보를 보내왔다. ‘미군이 미니트맨 대륙간탄도미사일(ICBM) 5기를 발사했다’는 것이었다.
 
페트로프의 머릿속엔 많은 생각이 교차했다. 그가 보기에 이 경보는 위성의 오류로 인한 것이었다. 미국이 소련을 선제 공격한다면 미사일을 고작 다섯 발만 쏘았을 리가 없기 때문이다. 당시 미소 양국의 긴장은 최고조였다. 페트로프는 BBC 인터뷰에서 “마치 뜨거운 프라이팬에 앉아 있는 느낌이었다. 엄청난 압박감에 자리에서 일어설 수조차 없었다”고 돌이켰다.
 
만약 이 사실을 상부에 보고한다면 소련군은 즉각 핵미사일로 반격에 나설 터였다. 페트로프는 신중했다. 약 5분간 여러 정보를 차분히 종합한 끝에 그는 경보가 잘못됐단 결론을 내렸다.
 
페트로프의 판단은 옳았다. 해당 경보는 위성이 구름에 반사된 햇빛을 적 미사일로 오인한 탓에 발령된 것이었다. 하지만 냉철한 판단으로 핵전쟁을 막은 그에겐 아무런 포상도 주어지지 않았다. 오히려 당시 일지를 기록하지 않았단 이유로 책임을 추궁당했다.
 
생전 페트로프는 늘 스스로를 낮췄다. 2014년 자신을 소재로 한 다큐멘터리 영화 ‘세상을 구한 남자’에서 “그건 내 일이었다. 난 그저 내 할 일을 했을 뿐이다. 그 장소에 마침 내가 있었을 뿐, 그게 전부다”라고 밝혔다. 
 
이기준 기자 foridealist@joongang.co.kr
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