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허리케인 하비 2차 피해 스물스물…제2의 후쿠시마 되나

2011년 3월 동일본 대지진 때 일본 후쿠시마 원전사고의 결정적인 원인은 해일로 인한 정전이었다. 전기공급 중단으로 원자로에 냉각수 공급이 제대로 이뤄지지 않아 엄청난 2차 피해를 야기한 것이다. 지난 25일부터 텍사스를 강타하고 있는 허리케인 하비도 강풍보다 기록적인 폭우로 인한 침수로 2차 피해가 우려되고 있다.  
이미 텍사스 연안에 있는 대규모 석유화학단지에서는 침수로 인한 2차 피해가 발생하기 시작했다. 정전으로 인해 비상발전기를 비롯한 대부분의 전기시설이 물에 잠기면서 환기장치와 오염물질 포집시설, 냉각시설 등이 가동을 멈췄기 때문이다.  
30일(현지시간) 폴리티코 등에 따르면 텍사스 연안에 모여있는 쉘과 엑손모빌 등 정유사들의 석유정제시설에서 약 900t 이상의 화학물질이 공기 중으로 유출됐다. 환경단체들은 발암물질인 벤젠과 톨루엔, 질소화합물 등 인체에 치명적으로 유해한 물질이 다수 포함돼 있다고 주장했다.  
이 지역에 있는 하루 60만3000 배럴을 정제하는 미국 최대 정유공장도 30일부터 가동을 멈췄다. 사우디 아람코가 소유한 모티바 포트 아더 공장이다. 하루 56만 배럴을 정제하는 두 번째로 큰 엑손모빌의 베이타운 공장은 앞선 지난 27일부터 가동을 중단했다.  
 
텍사스주 걸프 연안의 석유정제시설. [텍사스 AFP=연합뉴스]

텍사스주 걸프 연안의 석유정제시설. [텍사스 AFP=연합뉴스]

 휴스턴의 환경운동가 브라이언 파라스는 “(공장 주변에서) 고무 타는 냄새가 나는 거 같다”면서 “주민들 또한 두통은 물론 눈과 목이 따갑다는 통증을 호소하고 있다”고 지역 언론에 제보했다.  
 
더 큰 문제는 화학공장 폭발이다. 휴스턴에서 북동쪽으로 40㎞ 떨어진 크로스비 지역의 알케마 화학공장이 불안의 진원지이다. 유기과산화물을 다루는 이 공장은 지난 25일 가동을 중단하고 원료물질을 냉동보관 장치로 옮겼다. 하지만 정전으로 인해 냉각이 제대로 이뤄지지 않아 결국 31일 공장 내에서 2건의 폭발이 발생했다. 정확한 피해 현황을 확인되지 않았으며 향후 추가 폭발의 위험도 있다는 것이 공장 측의 설명이다. 
그나마 주변 침수로 폭발 화재가 확산되지는 않을 것으로 보인다. 앞서 관계 당국은 피해 예방 차원에서 반경 2.4㎞에 있는 주민들을 모두 대피시켰다.
정전으로 냉각시설이 멈추는 바람에 폭발 위험을 맞고있는 알케마 공장. [텍사스 AP=연합뉴스]

정전으로 냉각시설이 멈추는 바람에 폭발 위험을 맞고있는 알케마 공장. [텍사스 AP=연합뉴스]

 주민들은 뜻밖의 위험에도 노출돼 있다. 폭우로 악어농장의 수위가 상승해 ‘게인터 컨트리’에서 사육하는 악어 350마리가 탈출 직전이다.  
 
 
 
뉴욕=심재우 특파원 jwshim@joongang.co.kr  
 
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‘북한의 급변사태와 안정화 전략’을 주제로 북한학 박사를 받았다. 국방연구원 안보전략연구센터ㆍ군사기획연구센터와 고려대학교 아세아문제연구소 북한연구센터에서 군사ㆍ안보ㆍ북한을 연구했다. 2016년부터는 중앙일보에서 군사ㆍ안보 분야 취재를 한다.