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트럼프 “한반도 전쟁” 틸러슨은 “북과 대화” 의도된 엇박자?

도널드 트럼프 미국 대통령의 '한반도 전쟁' 발언이 파문을 불러 일으키고 있다.
 
지난 대선에서 공화당 경선에 나섰던 린지 그레이엄 상원의원은 1일(현지시간) NBC TV에 출연, "북한의 (미사일) 프로그램과 북한 그 자체를 파괴하기 위한 군사적 옵션이 존재하며 만일 그들(김정은)을 막을 전쟁(war)이 있다면 그건 저쪽(한반도)에서 있을 것"이라며 "수천 명이 사망한다면 그건 저쪽(한반도)에서 죽을 것이고 여기(미 본토)에서 죽지는 않을 것이라고 (트럼프가) 내 얼굴에다 대고 그렇게 말했다(He has told me that to my face)"고 말했다. 그는 "트럼프 대통령은 북한이 장거리 핵미사일을 개발하도록 내버려두느니 북한과 전쟁을 하겠다고 말했다"고도 했다.
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그레이엄 의원은 언제, 어디서 트럼프가 그렇게 말했는지 밝히지 않았다. 하지만 "대륙간탄도미사일(ICBM)로 미국을 '계속' 공격하려고 시도한다면 악당 국가의 미사일 프로그램을 놓고 미국과 북한 간 전쟁이 있을 것이라고 (트럼프가) 내게 말했다. 나는 그를 믿는다"고 말한 점으로 미뤄 북한의 첫 ICBM 시험발사(지난달 4일) 이후였을 가능성이 제기된다. 
 
그레이엄의 주장대로 트럼프 대통령이 '군사적 옵션'도 아닌 '전쟁(war)'이란 단어를 실제로 썼다면 북핵 문제는 차원이 다른 단계로 접어들게 된다. 트럼프는 왜 이 같은 발언을 내놓은 것일까.
 
1일 오후 백악관 브리핑에선 이 발언에 대한 진의를 묻는 질문이 쏟아졌다.
 
새라 허커비 샌더스 백악관 대변인은 "대통령은 분명히 북한에 대해 어떻게 느끼고 있는지 거침없이 말해 왔다. 누차 말한대로 우리는 모든 옵션을 테이블 위에 올려놓고 있으며, 어떻게 할 지 공표하지 않을 것"이라고 말했다. 샌더스 대변인은 또 "우리는 북한의 핵 프로그램을 멈추게 하는 데 초점을 맞추고 있으며 거기에는 입장이 변한 게 없다"고 덧붙였다. 이는 원론적 답변을 반복한 것으로, 그레이엄이 소개한 트럼프 대통령의 발언을 부정 하지 않은 것으로도 해석되는 대답이다.  
 
새라 허커비 샌더스 백악관 대변인

새라 허커비 샌더스 백악관 대변인

온라인 뉴스매체 '복스(VOX)'는 "북한 및 중국과의 협상에서 우위를 점하기 위해 의도적으로 흘린 전략적 발언일 수도 있고 실제 트럼프의 생각(전쟁 예고)을 사실대로 옮긴 것일 수도 있다"고 지적했다. 일각에선 "대북 강경파인 그레이엄이 혼자서 '오버'한 것"이란 이야기도 나온다. 하지만 그레이엄 의원실의 공보담당은 VOX에 "그레이엄 의원과 트럼프 대통령 간 상세한 대화 내용을 인용한 것"이라고 재확인했다.   
 
미 의회에선 민주당을 중심으로 "실제 전쟁이 일어날 경우 얼마나 큰 비극이 일어날 지 모르고 하는 소리"란 반발이 이어졌다.
 
민주당 다이앤 페인스타인 상원의원은 "그레이엄 의원은 기밀 보고를 좀 받아봐야 할 것"이라며 "그러면 기밀이라서 말은 못하지만 (군사적 행동이) 얼마나 힘든 것인지를 안다"고 꼬집었다. "수천 명이 사망한다고 말한 것 자체가 잘 모르고 하는 소리다. 수백만 명이 죽을 수 있다"는 비판도 쏟아졌다. 
 
트럼프

트럼프

비정부기구 '군축협회'의 킹스턴 레이프 이사는 트위터를 통해 "그레이엄의 전언은 미친 것"이라고 지적했다. 
 
하지만 미국 대통령의 전쟁 불사론 언급은 그저 간과할 대상이 아니다. CNN은 지난달 익명의 정부 인사들로부터 들은 정보를 인용, "수정된 대북 군사옵션이 준비됐으며 트럼프에 대한 보고준비가 완료됐다"며 "하지만 실제 이 옵션들이 ICBM 시험발사 이후 트럼프에게 보고됐는지는 명확치 않다"고 보도한 바 있다. 
 
이런 분위기와는 대조적으로 렉스 틸러슨 국무장관은 이날 공식 브리핑을 통해 북한에 '대화'를 제안했다.
  
렉스 틸러슨 미 국무장관

렉스 틸러슨 미 국무장관

틸러슨 장관은 북한의 ‘핵 포기’라는 전제를 달긴 했지만 “우리는 어느 시점에 북한과 (테이블 앞에) 앉아서 북한이 추구하는 안보와 경제적 번영의 미래에 대해 생산적인 대화를 하고 싶다”고 말했다. 그는 또 “우리는 당신(북한)의 적이 아니다”며 “우리는 (북한) 정권교체와 붕괴, 한반도 통일 가속화를 추구하지 않으며, 38선 이북에 우리의 군대를 보내기 위한 구실도 찾지 않고 있다”는 기존 입장을 재확인했다.
 
틸러슨의 발언은 북한의 ‘화성-14형 ICBM’ 시험 발사 이후 미 정부ㆍ정보기관ㆍ언론ㆍ싱크탱크 일각에서 거세지고 있는 “군사적 옵션 혹은 북한 정권교체를 목표로 한 새로운 대북전략을 짜야 한다”는 여론을 일축한 것으로 해석된다. 나아가 급냉하고 있는 미중 관계를 의식, 중국에 대북 전략 공조 복원 메시지를 던진 것으로 해석된다.
 
실제 틸러슨은 이날 “우리는 북한의 현 상황에 대해 중국을 비난하지 않는다”며 “오직 북한인(North Koreans; 김정은 등 북한 지도부)들만이 이 상황에 책임이 있다”고 강조했다.
트럼프가 지난 주 북한의 2차 ICBM 시험발사 이후 트위터를 통해 "중국은 아무 것도 하지 않았다"고 맹비난한 것과는 180도 다른 반응이다.
 
워싱턴의 외교가에선 이 같은 엇박자가 트럼프 대통령과 틸러슨 장관의 갈등이나 이견 때문이라기 보다는 국무부는 대화를 거론하고 트럼프와 군·정보기관은 강경하고 원칙적 메시지를 내는 '역할분담'으로 보는 게 맞다는 의견이 우세하다.
 
북핵 문제를 풀어낼 '선택지'가 많지 않다는 현실적 고민 속에서 당분간은 북한과 중국을 향해 '경고와 회유'라는 강온전략을 구사할 수 밖에 없는 한계 때문이다.
 
워싱턴=김현기 특파원 luckyman@joongang.co.kr
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박용한 연구위원 : park.yonghan@joongang.co.kr (02-751-5516)
‘북한의 급변사태와 안정화 전략’을 주제로 북한학 박사를 받았다. 국방연구원 안보전략연구센터ㆍ군사기획연구센터와 고려대학교 아세아문제연구소 북한연구센터에서 군사ㆍ안보ㆍ북한을 연구했다. 2016년부터는 중앙일보에서 군사ㆍ안보 분야 취재를 한다.