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'면역세포의 배신?' 뇌종양 주변 면역세포 많으면 치료 어려워

뇌종양 주변에 면역 세포가 많을수록 방사선·항암제 치료가 어렵다. 사진은 뇌종양 환자를 촬영한 모습[중앙포토]

뇌종양 주변에 면역 세포가 많을수록 방사선·항암제 치료가 어렵다. 사진은 뇌종양 환자를 촬영한 모습[중앙포토]

뇌종양 주변에 면역 세포가 많을수록 암이 악성으로 변할 확률이 높고, 항암 내성이 생겨 치료가 어렵다는 연구 결과가 나왔다.
 
삼성서울병원 난치암연구사업단은 미국 잭슨랩·엠디앤더슨 암센터와 협력 연구를 통해 뇌종양(교모세포종) 조직과 주변 면역세포(M2 대식세포·CD8+ T세포)의 유전체 분석을 진행한 결과 이 같은 사실이 확인됐다고 11일 밝혔다.
 
이번 연구는 뇌종양 중에서도 가장 악성으로 꼽히는 교모세포종을 대상으로 진행됐다. 교모세포종은 종양의 성장 속도가 다른 것보다 빠르고 항암 치료에 내성이 생기기 쉬워 진단 후 생존 기간이 1년여에 불과하다.
 
연구팀은 먼저 뇌종양 환자의 암 조직과 그 주변 세포의 유전체를 분석했다. 그 뒤 이들 중에서 방사선·항암 치료를 받고도 암이 재발한 환자를 선별해 역시 동일한 방식으로 유전체를 분석해 두 결과를 비교했다.
 
이에 따르면 유전체 분석 결과 환자의 55%는 초기에 발생한 암과 재발암의 성격이 같았지만, 45%는 재발하면서 치료가 어려운 유형으로 성격이 바뀌었다. 이런 변화는 암 주변에 있는 면역세포 중 'M2 대식세포'가 증가했을 때 주로 나타났다.
 
면역세포와 항암 치료 간의 관계를 분석한 결과에서는 암 주변 면역세포 중 'M2 대식세포'가 더 많을수록 방사선 치료에 저항이 생겨 치료가 어려웠다. 면역세포인 'CD8+ T세포'가 많을 땐 항암제 치료 시 돌연변이가 더 많이 생겨 역시 내성이 발생하는 것으로 나타났다.
뇌종양 환자가 방사선 치료를 받는 모습. 뇌종양 주변에 특정 면역세포가 많으면 방사선 치료가 잘 듣지 않는다. [중앙포토]

뇌종양 환자가 방사선 치료를 받는 모습. 뇌종양 주변에 특정 면역세포가 많으면 방사선 치료가 잘 듣지 않는다. [중앙포토]

이는 역으로 뇌종양 주변의 면역세포 생성을 막으면 항암 치료 성공률을 높일 수 있다는 의미도 된다. 이번 연구를 주도한 남도현 교수(신경외과)는 "기존 항암 치료에 면역세포를 조절하는 면역 치료를 병용하면 뇌종양 치료 성공률을 높일 수 있을 것"이라고 말했다. 같은 사업단의 신진희 팀장은 "면역세포 중 M2 대식세포를 억제하는 약물은 현재 임상 시험이 진행 중이다"고 덧붙였다.
 
한편, 이번 연구는 보건복지부와 한국보건산업진흥원(선도형 특성화연구사업)의 지원으로 진행됐다. 연구 논문은 암 분야 국제 학술지인 ‘캔서 셀(Cancer Cell)’ 인터넷판에 실렸다. 박정렬 기자 park.jungryul@joongang.co.kr
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‘북한의 급변사태와 안정화 전략’을 주제로 북한학 박사를 받았다. 국방연구원 안보전략연구센터ㆍ군사기획연구센터와 고려대학교 아세아문제연구소 북한연구센터에서 군사ㆍ안보ㆍ북한을 연구했다. 2016년부터는 중앙일보에서 군사ㆍ안보 분야 취재를 한다.