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'가시밭길' 한국 축구, 러시아행 경우의 수는?

고개 숙인 울리 슈틸리케 감독. [사진 대한축구협회]

고개 숙인 울리 슈틸리케 감독. [사진 대한축구협회]

 
 러시아로 가는 길이 더 험난해졌다. 자칫 한국 축구가 러시아월드컵 본선에 오르기 위해 플레이오프를 치러야 하는 상황을 맞이할 수도 있게 됐다.
 
울리 슈틸리케(63·독일) 감독이 이끄는 한국 축구대표팀이 14일 카타르 도하의 자심 빈 함마드 스타디움에서 열린 2018 러시아월드컵 아시아 지역 최종예선 A조 8차전에서 카타르에 2-3으로 패했다. 승점 3점이 필요했던 한국은 오히려 승점을 단 1점도 따내지 못하면서 9회 연속 월드컵 본선 진출 도전이 가시밭길로 변하게 됐다.
 
4승1무3패를 거둬 승점 13점을 확보한 한국은 러시아월드컵 최종예선 A조 조별리그 2위에 올라있다. 러시아월드컵 최종예선은 A,B조로 나뉘어 각 조 1,2위 팀이 본선에 직행하고, 3위 팀은 플레이오프를 치른 뒤, 북중미카리브해 예선 4위 팀과 또한번 홈앤드어웨이 플레이오프를 넘어야 한다. 말 그대로 1,2위 팀과 3위 팀의 처지가 크게 달라진다.
 
한국에 남은 일정도 험난하다. 8월31일에 A조 1위 이란과 홈에서 9차전을 치르고, 9월5일 A조 3위 우즈베키스탄과 원정에서 10차전을 갖는다. 이란은 승점 20점(6승2무)을 확보해 일찌감치 월드컵 본선 진출을 확정했지만 한국으로선 껄끄럽다. 최근 이란전 4연패를 당하고 있다. 현재로선 우즈베크와의 최종전에서 러시아월드컵 본선 직행 여부가 가려질 공산이 크다. 우즈베크는 승점 12점(4승4패)으로 한국에 승점 1점 차로 뒤져있다.
 
한국 축구는 월드컵 본선에서 늘 등장했던 '경우의 수'를 이번 러시아월드컵에선 최종예선부터 따지게 됐다. 물론 9차전에서 한국 축구의 월드컵 본선행이 조기 확정될 수 있다. 한국이 이란을 누르고, 같은 날 우즈베크가 중국과 원정 경기에서 패하면 한국과 우즈베크의 승점 차가 4점 차로 벌어진다. 그러면서 남은 최종전 1경기 결과에 관계없이 한국의 본선 진출이 확정된다. 
 
반대로 한국이 이란에 비기거나 패하고, 우즈베크가 중국을 누르면 한국과 우즈베크의 순위가 뒤바뀐다. 그렇게 되면, 한국은 우즈베크와 원정 경기를 무조건 이겨야 본선에 진출할 수 있다. 
 
A조 4~6위에 올라있는 시리아, 카타르, 중국 등에게 산술적으로 3위까지 주어지는 플레이오프 진출 기회가 남아있는 점도 변수다. 현재 시리아가 승점 9점, 카타르가 승점 7점, 중국이 승점 6점을 기록해 3위 우즈베크와 3~6점 차로 산술적으론 순위 상승이 가능하다. 일본 매체 게키사커가 "한국이 2위 유지도 어려워 월드컵 진출이 위기에 몰렸다"고 밝힌 것도 비슷한 맥락에서 나온 말이었다.
 
만약 한국이 플레이오프를 치르면 향후 일정도 꼬여버린다. B조 3위 팀과 홈앤드어웨이로 경기를 갖는다. B조도 혼전중이다. 1위 일본(승점 17)과 2위 사우디아라비아, 3위 호주(이상 승점 16)가 승점 1점 차 싸움을 펼치고 있다. 세 팀 다 한국 축구에 껄끄러운 상대들인 것도 부담스럽다. 아시아 플레이오프 벽을 넘으면 북중미카리브해 지역 예선 4위 팀과 또한번 홈앤드어웨이 플레이오프를 치른다. 경기도 11월 6일과 11월 14일에 열린다. 아시아 지역 본선 진출국이 9월에 확정돼 월드컵 본선 준비에 들어가는 걸 감안하면 시간도 그만큼 빼앗기는 셈이 된다. 여러가지로 험난해지고 부담스러워진 한국 축구의 러시아월드컵 도전이다.
 
김지한 기자 kim.jihan@joongang.co.kr
 
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