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제철 이 식당, 쫄깃하고 고소한 갯벌장어

산과 바다, 들판 그리고 사계절이 있는 한국은 계절이 바뀔 때마다 제철 맞은 식재료가 넘쳐난다. 봄엔 주꾸미·미나리, 여름엔 갈치·복숭아, 가을엔 꽃게·새우, 겨울엔 꼬막·귤처럼 저마다 제맛이 절정을 이루는 시기가 따로 있다. '제철 이 식당'은 매달 제철 맞은 식재료 한 가지를 골라 산지와 전문가 추천을 받은 맛집을 소개한다. 이번엔 갯벌장어다.
 
갯벌장어는 민물장어보다 식감이 쫄깃하고 담백하다. 사진은 장어를 잡아 3일간 숙성시켜 구워 육질이 더 쫄깃한 임학순원주추어탕의 장어구이. [사진 임학순원주추어탕]

갯벌장어는 민물장어보다 식감이 쫄깃하고 담백하다. 사진은 장어를 잡아 3일간 숙성시켜 구워 육질이 더 쫄깃한임학순원주추어탕의 장어구이.[사진 임학순원주추어탕]

날씨가 따뜻해진 요즘 갯벌에선 산란기를 앞둔 장어가 주인공 노릇을 한다. 특히 세계 5대 천연갯벌로 꼽히는 강화도 갯벌에서 자란 장어는 미네랄 성분이 풍부한 먹이를 먹고 자라 담백하고 쫄깃하다.  
민물장어(뱀장어) 치어를 갯벌 막아 만든 어장에서 75일 이상 풀어 키우는데 별다른 사료를 주지 않는다. 대신 장어들이 갯벌을 헤집고 다니며 먹이를 찾아 운동한다. 그사이 장어 지방은 근육으로 바뀐다. 요즘처럼 날씨가 따뜻해지면 장어 운동량이 더 늘어난다. 이렇게 키운 장어를 갯벌장어라고 부른다. 양식이지만 자연산에 가까운 맛을 내는 이유다.  
일반 민물장어 보다 식감이 탱글탱글하면서 기름기가 적고 고소하기에 양념구이보다는 소금구이로 먹어야 특유의 맛을 제대로 즐길 수 있다. 8년째 갯벌장어를 팔고 있는 안혜경 임학순원주추어탕 사장은 "민물장어는 잡을 때 칼이 부드럽게 들어가지만 갯벌장어는 서걱거리는 느낌이 난다"며 "그만큼 살이 쫄깃하다"고 설명했다.  
민물장어에 비해 가격은 1.5~2배 정도 비싸다.  
 
강화도에서도 갯벌장어를 맛볼 수 있는 곳은 주로 양식장이 모여 있는 외포리다. 도매업과 식당을 겸하는 곳에서 바로 먹거나 포장해올 수 있다. 고원봉 강화갯벌장어영어조합법인 대표가 갯벌장어를 공급하는 서울·경기 지역 식당 3곳을 추천했다.
 
비법소스로 굽는 '송강'
주방에서 센 불로 익힌 후 맥반석 돌판 위에 올려 손님상에 내는 송강 갯벌장어구이. 잘못 구워 껍질이 타거나 몸에 기름냄새가 배지 않는다. 긴경록 기자

주방에서 센 불로 익힌 후 맥반석 돌판 위에 올려 손님상에 내는 송강 갯벌장어구이. 잘못 구워 껍질이 타거나 몸에 기름냄새가 배지 않는다. 긴경록 기자

1978년 서울 방배동 카페골목에서 시작해 2005년 서울고 사거리 인근으로 이전한 후 지금까지 이어져온 전통있는 장어집이다. 처음엔 민물장어만 팔았지만 2005년 지인 소개로 갯벌장어를 팔기 시작했는데 요즘은 손님 대부분이 갯벌장어만 찾는다고 한다. 차경숙 사장은 "한 번 맛보면 쫄깃한 식감 때문에 갯벌장어만 찾게 된다"고 설명했다.  
이곳은 센 불에서 장어를 완전히 구워 맥반석돌 위에 담아낸다. 손님이 다 먹을 때까지 온기가 유지되도록 맥반석은 미리 달궈놓는다. 그는 "초벌구이라고 해서 살짝 익혀서 손님상에 내는 식당이 있는데 그렇게 하면 기름기가 그대로 남아있어 느끼하다"고 말했다.  
처음 오는 사람 중엔 장어가 얇다고 불평하기도 하는데 일단 맛을 보면 그런 소리가 쑥 들어간다. 식감도 식감이지만 이집은 소스로도 유명하다. 장어머리와 뼈를 하루종일 고은 다음 약재를 넣고 하루 더 끓인 뒤 다음날 국물을 걸러 만드는데, 이 과정만 3일이 걸린다. 가격은 갯벌장어구이 1인분(500g) 6만8000원이다.
 
파김치전골 일품 '임학순원주추어탕'
파김치장어전골과 갯벌장어구이 [사진 임학순원주추어탕]

파김치장어전골과 갯벌장어구이[사진 임학순원주추어탕]

가게 이름만 듣고 추어탕집으로만 오해하기 쉽지만 엄연한 장어전문점이다. 가든형 식당으로 1층에선 추어탕, 2층에선 장어를 판다. 경기도 의왕시 백운호수 인근 장어집 중 유일하게 갯벌장어를 판다. 시어머니에 이어 2대째 가게를 운영하고 있는 안혜경 사장이 8년 전 강화도 갯벌장어를 알게돼 그때부터 민물장어와 함께 팔기 시작했다.  
구이용 장어는 잡아서 3일 정도 숙성시킨 후 사용한다. 안 사장은 "한 번은 사정상 갓 잡은 장어를 냈더니 손님이 단번에 알아차리더라"며 "숙성시킬수록 육질이 더 탱글탱글하고 쫄깃하다"고 말했다.  
장어구이는 직화로 초벌구이한 후 달군 옥돌 위에 올려낸다. 직접 담근 파김치에 장어를 올리고 육수를 넣고 끓인 파김치장어전골도 인기다. 갯벌장어구이와 전골 모두 1kg기준 11만원이다.  
 
오븐에 굽는 '청해복장어전문점'
서울 서초구 서울교대 사거리 인근 한 빌딩에 있다. 지하 1층인 데다 그 흔한 블로그 후기조차 몇 개 없을 만큼 알려지지 않은 곳이지만 늘 홀과 룸이 모두 찰 만큼 사람들로 북적인다. 김용복 사장이 10년 전 몸에 좋은 음식을 내는 식당을 하겠다며 갯벌장어와 복어를 판 게 시작이다. 다른 장어전문점은 저렴한 민물장어를 함께 팔지만 김 사장은 갯벌장어만 판다. 그는 "민물장어는 피부병이 잘 생기는 탓에 수족관에서 보관하기 힘들어 아예 갯벌장어만 사용한다"고 말했다.  
갯벌장어는 구이로만 파는데 직화가 아니라 오븐에 5~10분 정도 구워 기름기를 뺀다. 이를 달군 옥돌 위에 담아낸다. 밑반찬은 전부 직접 만드는데 특히 장어를 싸먹는 초절임깻잎이 인기다. 김 사장은 "장어 맛을 제대로 느낄 수 있도록 맵거나 짠 반찬이나 양념은 피한다"고 말했다. 갯벌장어구이는 1kg기준 10만원이다.
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송정 기자 song.jeong@joongang.co.kr
 
 
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